Ver el mar sin litoral de Laos

Luc Forsyth y Gareth Bright han emprendido un viaje para seguir el río Mekong desde el mar hasta la fuente. The Diplomat compartirá algunas de las historias que han encontrado en el camino. Para obtener más información sobre el proyecto, consulte la serie completa aquí.

Después de la tranquilidad de Pakse y el sur de Laos, la magnitud del embalse de Nam Ngums nos tomó por sorpresa. En el transcurso de varios días, observamos cómo el embalse ha cambiado la vida en el área, tanto para bien como para mal.

El vasto embalse creado por la represa Nam Ngum ha sido apodado El Mar de Laos por muchos lugareños. Foto de Gareth Bright.

La primera vez que vimos el mar de Laos, fue difícil procesar que la vasta extensión de agua turquesa que estábamos viendo fuera hecha por el hombre. Como el único país sin salida al mar en el sureste de Asia, se suponía que Laos no tenía mar.

Llegamos a la ciudad de Thalat a través de Vientiane en un tortuoso autobús nocturno. Por razones presupuestarias, Gareth y yo habíamos compartido una cama que podría haber sido razonablemente cómoda para un laosiano de tamaño promedio, pero como los dos medíamos más de 6 pies de alto y teníamos los hombros bastante anchos, luchábamos constantemente por el espacio. Y cada vez que el autobús se descomponía, lo que sucedió cinco veces durante la noche, el sistema de aire acondicionado se apagaba, lo que hacía que la batalla fuera especialmente sudorosa. Cuando llegamos a la estación, 18 horas más tarde, ambos estábamos furiosos el uno con el otro de esa manera extraña que sucede cuando ninguno de los dos ha hecho nada malo y ambas partes saben que no tienen motivos válidos para estar enojados.

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Un hombre se adentra en el mar de Laos en un bote. Foto de Luc Forsyth.

Sin embargo, todo quedó en el olvido después de una ducha y un café, y una hora más tarde ya nos reíamos de la ridiculez del viaje. Habíamos soportado un viaje tan largo para saltarnos unos 700 km del sur de Laos que, aunque ciertamente hermoso, no era lo que habíamos venido a investigar a Laos.

En Laos, un país sin salida al mar, el embalse es el cuerpo de agua más grande. Foto de Gareth Bright.

construyendo un mar

A fines de la década de 1950, Laos se encontraba en medio de una crisis energética; el país simplemente no tenía suficiente electricidad para satisfacer sus necesidades nacionales. Menos de una década después de lograr la independencia, y sumido en la pobreza con una economía improductiva, la nación tenía pocas opciones a su disposición. En palabras de un informe de RAND Corporation de la época, Laos no era una nación excepto en el sentido legal. La respuesta, al parecer, fue la energía hidroeléctrica.

Barcazas de fiesta flotantes salpican el embalse de la presa de Nam Ngum. Foto de Luc Forsyth.

Buscando convertir a Laos en un puente entre los estados comunistas emergentes de Vietnam del Norte y China, un grupo de 10 naciones, con EE. UU. a la cabeza, donó los casi $100 millones necesarios para construir la primera represa hidroeléctrica del país. Situado en el río Nam Ngum, uno de los principales afluentes del Mekong y a lo largo del cual vive hoy en día casi 1 millón de personas, el embalse creado por la presa cuando se completó en 1984 se convirtió en la mayor masa de agua de todo Laos. Con una superficie de 400 kilómetros cuadrados, era sustancialmente más grande que cualquiera de los lagos naturales del país, lo que le valió el apodo coloquial de Mar de Laos.

La presa en sí, una pared achaparrada de hormigón gris, no tenía mucho que ver, pero el área circundante parecía más una atracción turística que una central eléctrica restringida. Donde esperábamos los controles de seguridad y las cercas de alambre de púas, los parques cubiertos de césped y las aceras pavimentadas invitaban a los visitantes a pararse cerca de la base de las represas y tomar fotografías.

La represa Nam Ngum se completó en 1984. Foto de Gareth Bright.

Pero cuando dimos la vuelta detrás de la presa para ver por primera vez el embalse, nos sorprendió lo hermoso que era. Parecía más el Caribe que un efecto secundario industrial, y su superficie estaba salpicada de microislas de aspecto idílico, con cocoteros y playas de arena.

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La superficie casi artificialmente azul estaba salpicada de barcazas de fiesta que cruzaban las tranquilas aguas, dejando a los vacacionistas en islas deshabitadas para disfrutar de un baño y un picnic. Incluso desde lo alto de las colinas que dominan el embalse, podíamos escuchar sus sistemas de sonido bombeando baladas de rock local.

Una mujer camina hacia un restaurante flotante en el embalse de la presa de Nam Ngum. Foto de Luc Forsyth.

Caros SUV estaban estacionados en todo el pueblo de Baan Thaxan, la pequeña comunidad que servía como el principal punto de partida para los ricos que pasaban el fin de semana y venían principalmente de la capital, Vientiane. Hoteles boutique de $100 por noche con paredes blancas cegadoras y fachadas de vidrio brillante que sobresalen de las laderas de las montañas, sin duda brindando hermosas vistas del atardecer para sus huéspedes.

Sin embargo, a pesar del entorno de postal, sabíamos que había un conflicto de intereses subyacente. A pesar de lo agradables que debían ser los hoteles para aquellos que venían a pasar un fin de semana de sol y relajación, contrastaban deslumbrantemente con el resto de Baan Thaxan, que estaba formado principalmente por chozas con techos de hojalata y botes de pesca de madera. Sabíamos que cada vez que ocurría un desarrollo de esa naturaleza, alguien generalmente estaba en el lado equivocado del progreso.

Gente en el pueblo de Baan Thaxan. Foto de Gareth Bright.

Cuando el agua subió

Mi aldea solía estar rodeada de campos de arroz, nos dijo Mai Boun Ya Vong, de 50 años, pero la represa la convirtió en una isla. Conocimos a Vong en el pueblo de Baan Thaxan mientras descargaba la pesca del día y se tomó un breve descanso de su trabajo para hablar con nosotros. No parecía enojado o resentido, más bien hablaba como alguien que explica verdades universales inmutables.

Una mujer que fue reubicada a la fuerza de su hogar para dar paso al embalse de la represa de Nam Ngum. Foto de Luc Forsyth.

A pesar de que su familia se había encontrado inesperadamente viviendo en una isla, durante un tiempo prosperaron. Muchos de los peces que habían vivido en el río Nam Ngum también prosperaron en el embalse y su comunidad estaba bien situada para capturarlos. De hecho, la población se expandió a medida que más y más personas se mudaban a la isla, que se había convertido en una de las pesquerías más productivas de la zona, aunque a expensas del propio río, que había sido gravemente dañado ecológicamente. Si bien algunas personas todavía pescaban en el río, nos dijo Vong, la mayoría cambió sus actividades al embalse.

Pescadores en el embalse de las presas de Nam Ngum. Foto de Gareth Bright.

Este rápido crecimiento resultó ser la desaparición de las aldeas, ya que al gobierno no le gustaba la idea de una gran población en un área remota y relativamente inaccesible que no podían monitorear o controlar de manera efectiva. Eventualmente, los funcionarios visitaron para decir que no era seguro para las personas vivir sin electricidad, irónicamente, ya que el generador de electricidad más grande de la nación se estaba construyendo a menos de un kilómetro de distancia y les dijeron que debían prepararse para reubicarse.

Una madre protege a su hijo del sol de la tarde en el pueblo de Baan Thaxan. Foto de Luc Forsyth.

El área de reasentamiento del gobierno, sin embargo, estaba lejos del agua y, por lo tanto, mal ubicada para las necesidades de una familia de pescadores, y el padre de Vong rechazó el trato. Tuvieron que abandonar su hogar y comprar una nueva parcela de tierra en Baan Thaxan, que estaba mucho más desarrollada en términos de infraestructura, pero también dificultaba la pesca.

La vida aquí es diferente, nos dijo Vong. Allí teníamos mucho pescado y la vida era fácil, pero no había electricidad ni carreteras. Ahora tenemos electricidad y carreteras, pero es mucho más difícil ganar dinero [de la pesca].

Pescadores en el embalse de las presas de Nam Ngum. Foto de Gareth Bright.

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Cuando le preguntamos a Vong cuál prefería, no tuvo una respuesta contundente. no se cual es mejor Simplemente son diferentes. Su esposa, sin embargo, no tuvo tal indecisión. Para ella, una vida isleña con abundantes peces era la mejor opción y dijo que regresaría de inmediato si tuviera la opción.

A pesar de la política del gobierno de vivir en las islas del embalse, Vong nos dijo que algunas personas todavía tenían casas en algunas de ellas. Queriendo verlo por nosotros mismos, alquilamos un bote y salimos al mar. Después de una hora de viaje en automóvil, vimos un grupo de pequeñas cabañas de madera en una de las islas centrales del mar, metidas en una pequeña ensenada oculta a la vista de la costa.

Si Phan, de 62 años, es un pescador que vive a tiempo parcial en una isla en medio del embalse de la represa de Nam Ngum. Foto de Luc Forsyth.

Si Phan, un pescador de 62 años que dividía su tiempo entre la isla y una pequeña casa en Thalat, era la única persona en la playa cuando saltamos del bote. Cuando le hicimos la misma pregunta que le hicimos a Vong, respondió rápidamente: Si tuviera que elegir entre vivir solo aquí o mi casa en Thalat, viviría aquí. No hay fiestas ruidosas y puedo pescar fácilmente. Si vives en la ciudad siempre tienes que ir a mercados y restaurantes para conseguir lo que necesitas, pero aquí tengo de todo, como pescado y verduras. Incluso tengo suficiente energía de los paneles solares para ver la televisión por la noche.

Una isla en el embalse. Foto de Gareth Bright.

Para los lugareños, parecía que la represa de Nam Ngum no era ni del todo buena ni del todo mala. Muchos de ellos habían perdido sus hogares, pero a cambio habían obtenido acceso a infraestructura moderna. Por un lado, el río Nam Ngum se había visto gravemente afectado y ya no era la pesquería productiva que alguna vez fue, pero por otro lado habían ganado un mar.

El capitán de un bote revisa a su hijo dormido mientras cruza el embalse formado por la represa Nam Ngum. Foto de Luc Forsyth.

Cuando el sol comenzó a ponerse, el conductor de nuestro bote nos instó a regresar a la orilla, y así nos despedimos de Si Phan. Cuando nos fuimos, le preguntamos por qué tenía que comprar sus propios paneles solares cuando había tanta energía cerca. El gobierno dice que las islas son demasiado difíciles de conectar, respondió. Para nosotros, esto parecía extraño ya que la electricidad de Nam Ngums se enviaba a cientos de kilómetros de distancia para alimentar las ciudades de las naciones y pensamos que difícil era una palabra sustituta para baja prioridad.

El vasto embalse creado por la represa Nam Ngum ha sido apodado El Mar de Laos por muchos lugareños. Foto de Gareth Bright.

Al despedirnos le preguntamos si esa noche podría ver la televisión y miró hacia el cielo como si tratara de recordar cuánto había brillado el sol ese día.

Quizás.

Esta pieza apareció originalmente en A Rivers Tail.

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