Una apuesta mortal: la industria del jade de Myanmar

La tragedia era demasiado familiar en la infame ciudad minera de jade del norte de Myanmar, Hpakant: en las primeras horas de la mañana, cientos de recolectores de jade se tambaleaban al borde de montañas inestables para recoger los escombros sueltos arrojados por los camiones. Están convencidos de que encontrar una piedra valiosa cambiará sus vidas para siempre. Cuando la montaña se derrumba, los mineros quedan instantáneamente envueltos por una pared de lodo cuando un fuerte deslizamiento de tierra golpea el fondo. Decenas desaparecen instantáneamente y las familias se quedan sin respuestas.

El deslizamiento de tierra de este año fue el más mortífero registrado. El derrumbe del 2 de julio en la mina de Wai Khar dejó al menos 175 muertos, en su mayoría hombres veinteañeros, supuestamente de lugares tan lejanos como el estado de Rakhine devastado por la guerra. El año pasado murieron al menos 50 personas, enterradas vivas por la montaña, y en 2015 fallecieron 113. Cada desastre provocó llamados a reformar el sector de la minería del jade.

Miles de jóvenes de todo el país acuden a las minas de Hpakant en busca de jade. La gran mayoría de ellos se consideran recolectores de jade no autorizados. Foto de Hkaw Myaw.

La tragedia en las minas de Hpakant no se debe a un desastre natural sino a un desastre provocado por el hombre. La razón principal de estas muertes es la mala gobernanza del gobierno central de los recursos naturales y la mala gestión ambiental y las fallas en la constitución casi civilizada y extremadamente centralizada de 2008, dijo el Grupo de Redes de Desarrollo de Kachin.

Kachin afirma que Hpakant es el epicentro de la extracción de jade y posee 14.000 hectáreas de los depósitos más ricos del país. La mina había cerrado oficialmente el 30 de junio, pero eso no impidió que recolectores de jade no autorizados trabajaran en el área. La mayoría de los días, estos trabajadores se irán a casa con las manos vacías o ganarán unos cuantos dólares con piedras pequeñas. Si encuentran piezas grandes, la empresa o el jefe para el que trabajan se llevará la piedra y las ganancias que la acompañan. Con poca transparencia en cuanto a cómo operan estas empresas, es casi imposible que las familias de las víctimas reciban algún tipo de compensación del gobierno o de la empresa para la que trabajaban sus seres queridos.

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Las minas de jade cubren 14.000 hectáreas alrededor de Hpakant y han sido excavadas durante décadas, dejando el ambiente estéril y polvoriento. Los pozos en el fondo están llenos de agua utilizada por las empresas mineras para hacer minería comercial. Foto de Hkaw Myaw.

Promesas incumplidas y escasa supervisión

Los grupos de la sociedad civil que monitorean el norte de Myanmar han caracterizado la respuesta política de la Liga Nacional para las Democracias a los llamamientos para reformar el sector después de los deslizamientos de tierra recurrentes como peor que bajo la junta militar. Después de llegar al poder hace cinco años, el gobierno de la LND de la Consejera de Estado Aung San Suu Kyi prometió emprender reformas reales, pero los marcos legales siguen siendo débiles y se ha avanzado poco. En cambio, Suu Kyi señaló que los mineros ignoraron que la mina ya estaba cerrada y dijo que la mayoría de estas víctimas son mineros ilegales. Continuó diciendo que es difícil para los ciudadanos del país conseguir un trabajo legal y que la generación de puestos de trabajo debe ser una prioridad.

Una vista más cercana de los recolectores de jade en la ladera de la montaña en busca de piedras después de que los camiones mineros arrojaron sus escombros. Foto de Hkaw Myaw.

Los observadores de Myanmar se muestran escépticos de que el organismo de investigación anunciado por el gobierno produzca resultados reales o de que se refuercen las nuevas medidas regulatorias. Los críticos culpan de los deslizamientos de tierra repetidos con un número significativo de muertos a la falta de voluntad de los gobiernos para hacer cumplir las normas de seguridad y a las empresas mineras a las que se les permite operar en Hpakant.

Cinco años después de asumir el cargo y comprometerse a reformar el sector corrupto, la Liga Nacional para la Democracia aún tiene que implementar las reformas que se necesitan desesperadamente, permitiendo que continúen las prácticas mineras mortales y arriesgando la vida de los trabajadores vulnerables en las minas de jade del país, el organismo de control ambiental con sede en Londres. Global Witness dijo en un comunicado después de la tragedia más reciente. Cuanto más espere el gobierno para introducir reformas rigurosas en el sector del jade, más vidas se perderán. Esta fue una tragedia totalmente prevenible que debería servir como una llamada de atención urgente para el gobierno.

Los mineros se sientan en el borde de la montaña después de buscar durante horas. El trabajo es agotador y, a menudo, muchos se van sin nada. Foto de Hkaw Myaw.

En 2014, el gobierno de Myanmar se unió a la Iniciativa de Transparencia de las Industrias Extractivas (EITI) para aumentar la transparencia y la rendición de cuentas sobre cómo el país gestiona sus recursos naturales. Esto tenía la intención de poner a disposición del público una lista de licencias activas de petróleo, gas, piedras preciosas y minerales, pero gran parte de los datos aún están incompletos. Ese mismo año dejó de otorgar temporalmente nuevas licencias por un período de dos años. Los críticos dicen que la ley de piedras preciosas, aprobada en 2019, no va lo suficientemente lejos para restringir el negocio de la minería ilegal. Aún no se ha implementado una política de piedras preciosas separada, lo que ha bloqueado un enfoque más viable y a largo plazo para la extracción de jade.

Libre de sanciones, el negocio de Jade prospera

Después de casi 20 años de sanciones estadounidenses a la junta militar en el poder durante medio siglo, la administración Obama decidió cambiar de rumbo basándose en su percepción de que se estaba produciendo una verdadera reforma política en el país. Después de restaurar el gobierno civil a través de elecciones democráticas, el entonces presidente Obama se reunió con Suu Kyi en septiembre de 2016 y anunció que se levantarían todas las sanciones económicas.

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Un mes después, después de consultar con Suu Kyi, Obama revocó varias órdenes ejecutivas relacionadas con las sanciones a Myanmar en diciembre y puso fin a más restricciones a la ayuda estadounidense al país. Fuertemente criticado por los organismos de control de la transparencia, Obama dijo en 2016: Es lo correcto para garantizar que la gente de Birmania [Myanmar] vea las recompensas de una nueva forma de hacer negocios y un nuevo gobierno.

Una vista al interior de la montaña, donde en la estación seca, cientos de camiones excavan jade. La escala es inmensa. Foto de Hkaw Myaw.

El levantamiento de las sanciones económicas significó que una prohibición de larga data sobre las importaciones de jade de Myanmar y las empresas asociadas con sus operaciones dentro del país serían eliminadas de la lista negra del Tesoro de EE. UU. Juman Kubba de Global Witness dijo en ese momento: El gobierno de EE. UU. está dejando caer una de las mejores fuentes de influencia sobre los ex generales, capos de la droga y compañías militares que aún controlan en secreto industrias críticas como la del jade.

Cuatro años más tarde, muchos están decepcionados con la falta de progresos realizados por la LND y argumentan que el levantamiento de las sanciones liberó a los militares en términos de rendición de cuentas.

Un minero examina la calidad de la piedra que ha encontrado al pasar su luz a través de ella. Foto de Hkaw Myaw.

El viaje de la mina al mercado a China

Las minas de Hpakant están a solo 100 kilómetros de Myitkyina, la ciudad principal del estado de Kachin, pero se tarda de 6 a 10 horas por un camino sin pavimentar extremadamente accidentado para llegar allí. Se instalan varios puestos de control a lo largo del camino y se prohíbe el ingreso de extranjeros en cualquier lugar cercano a las áreas mineras. Aunque son ilegales, los compradores chinos se han dirigido cada vez más a las minas para eliminar a los intermediarios. Se pagan sobornos o regalías a los comandantes militares para que los contrabandistas no sean detenidos en los puestos de control a lo largo de la ruta de contrabando desde Hpakant hasta Myitkyina y Mandalay.

Para el intermediario Shima Verma, del estado de Rakhine, él y su familia han estado en el lucrativo negocio del jade durante años. Dice que hace docenas de viajes entre Hpakant y Mandalay por año y trabaja con vendedores chinos en el mercado para facilitar los tratos. Por las rocas que vende en promedio, explica que el minero obtiene $60, $150 y el vendedor chino $500. Dice que gana $2,000-$3,000 por mes, diez veces el salario promedio en Myanmar.

Un hombre del estado de Rakhine muestra la roca que intenta vender en el mercado de jade de Mandalay. Foto de Nicolás Muller.

Una parte también se destina al Ejército de Independencia de Kachin (KIA), a los intermediarios y jefes locales, lo que deja a los recolectores de jade entre un 10 y un 20 por ciento. Sin embargo, la mayor parte de la industria está controlada por la ex junta militar del país. Aunque la propiedad extranjera en Myanmar es ilegal, los mayores productores son empresas ficticias de propiedad china de China continental, Taiwán y Hong Kong. Se estima que solo 10-15 propietarios poseen alrededor de 100 grandes empresas mineras en el país. La mina Wai Khar supuestamente es propiedad de cinco empresas diferentes. Como suele ser el caso, estas empresas no se pueden rastrear y hay poco para responsabilizarlas cuando ocurre un accidente. En toda el área minera, estas empresas suelen ser difíciles de identificar, son empresas fantasma del gobierno con licencias fraudulentas o están financiadas por empresarios chinos, a veces con doble nacionalidad. Global Witness dijo que podría ser el mayor robo de recursos naturales en la historia moderna.

Los recolectores de jade vienen de todo el país para vender para trabajar en las minas de jade de Hpakant y luego venden sus piedras en el mercado de jade de Mandalay, el más grande del mundo. Foto de Nicolás Muller.

Un informe de 2015 de Global Witness, Jade: Myanmars Big State Secret, reveló el funcionamiento interno del multimillonario sector del jade valorado en $31 mil millones. El informe reveló una extensa red de empresas poco transparentes vinculadas al ejército de Myanmar, grupos rebeldes étnicos que operan en la zona, el tráfico de drogas y armas y empresas chinas.

Un joven comprador chino mide el jade en una transmisión en vivo para compradores chinos. Incluso piezas pequeñas como estas se pueden vender por miles de dólares. Foto de Nicolás Muller.

Según los vendedores de Mandalay, miles vienen a hacer negocios todos los días en el mercado de jade más grande del mundo. En el mercado de Mandalay, los vendedores se conectan con los compradores chinos, muchos de ellos de la ciudad fronteriza más cercana, Ruili, en Yunnan, China. Durante la crisis financiera, el comercio de jade se desaceleró, pero en 2011, la próspera industria del jade de Ruili atrajo a decenas de jóvenes de todo Yunnan para trabajar en la ciudad fronteriza, refinando piedras para enviarlas a clientes de toda China. Los compradores chinos se sientan y examinan rocas de todos los tamaños de los vendedores birmanos que son ellos mismos recolectores de jade, intermediarios o empresarios chino-birmanos. Parte del jade pasa a través de canales oficiales a Naypyidaw en emporios de gemas, pero la mayoría se pasa de contrabando a través del mercado negro a China a través de la frontera más cercana. Solo una pequeña fracción de estos ingresos puede rastrearse y terminar siendo gravada.

Muchos compradores chinos de jade provienen de la ciudad fronteriza de Ruili. Tres mujeres jóvenes venden múltiples artículos de jade a clientes a través de la plataforma de comercio electrónico Taobao. Foto de Nicolás Muller.

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Antes de la pandemia, en el vuelo de regreso a Mandalay desde Myitkyina, me senté junto a un comerciante chino de jade de Guangzhou que dijo que había estado en Hpakant varias veces en los últimos tres años. Hay vuelos directos desde su ciudad a Mandalay. Dijo que gana entre $4,000 y $6,000 al mes. La economía china en medio de la pandemia de coronavirus ha experimentado su peor desaceleración económica desde la década de 1970, con una contracción de casi un 7 por ciento. Pero la desaceleración ya había comenzado antes de la pandemia. La economía está empeorando en China, me dijo el hombre. Con el dinero que gano con el jade, puedo comprar fácilmente una casa y hacer una buena vida para mi familia. Me llevaría años hacer eso en un trabajo ordinario en China.

Cada vez se realizan menos transacciones en efectivo, pero ahora con el predominio de los teléfonos inteligentes y el Internet de alta velocidad en Myanmar, la mayoría de los vendedores chinos realizan subastas en vivo para compradores en línea y venden el jade al instante, recibiendo dinero a través de aplicaciones chinas como WeChat o Taobao. Estas transacciones sin efectivo también significan que los ingresos son más difíciles de rastrear, con un 80 por ciento estimado de compras libres de impuestos. En el lado chino, se hace referencia explícita a Ruili en el negocio del jade como el Mercado de Jade de Taobao, creado conjuntamente por el gobierno chino y el gigante del comercio electrónico Taobao.

Un vendedor chino en el mercado de jade de Mandalay realiza una subasta en vivo a través de la plataforma de comercio electrónico Taobao para clientes en China. Una vez que el jade se trae a China, el jade se envía directamente al cliente. Foto de Nicolás Muller.

El oro es valioso, pero el jade no tiene precio

Desde la perspectiva china, el simbolismo del jade tiene milenios de profundidad y se remonta al Neolítico como símbolo de prosperidad entre la élite. La obsesión por el jade es casi exclusivamente china y la demanda de la piedra está impulsada casi en su totalidad por el mercado chino de dometic. En el extremo superior, los chinos ven el valor del jade más que el del oro.

Un hombre examina refinados anillos de jade de un vendedor birmano. Si el jade está en esta forma, no es necesario pasarlo de contrabando, sino que simplemente se puede usar en la frontera para venderlo en China. Foto de Nicolás Muller.

Existen otros depósitos de jadeíta en otras partes del mundo: Guatemala, Japón, Rusia y en los Estados Unidos, California, pero es más accesible a las puertas de China a través de Yunnan, y Myanmar tiene la jadeíta de mejor calidad. Un camino de jade entre los dos países existió desde finales del siglo XVIII hasta la Segunda Guerra Mundial. A partir de entonces, gran parte del comercio se trasladó a Hong Kong, donde los comerciantes iban directamente a vender sus piedras, oa través de comerciantes de Yunnan.

Fuera del mercado, se realizan más transacciones de jade no reguladas. Es difícil y costoso conseguir un lugar dentro del mercado y fuera de las puertas se comercia con jade de menor calidad. Foto de Nicolás Muller.

Tres décadas más tarde, en la década de 1980, con las reformas del libre mercado bajo el liderazgo de Deng Xiaoping, la demanda de jade se disparó nuevamente, trasladando la artesanía y las ventas a China. La prosperidad económica emergente y el aumento de la demanda de productos de lujo en China desde la década de 1990 han aumentado la fiebre china por la jadeíta birmana. Como único impulsor del precio del jade imperial a nivel mundial, y casi solo de valor en el mercado chino, eclipsa por quilate al de los diamantes, rubíes y zafiros, que son populares en otras partes del mundo.

En la década de 1990, el Ejército de Independencia de Kachin (KIA), uno de varios grupos armados étnicos que habían estado luchando contra el régimen militar por la autonomía desde 1961 a lo largo de las fronteras del país, finalmente perdió el control de las valiosas minas alrededor de Hpakant. Desde la perspectiva del gobierno de Myanmar, la lógica ha sido que cuanto más se agoten las reservas de jade, más débil será el KIA. Cuando la extracción de jade comenzó a crecer en la década de 1990, la ciudad de Hpakant se convirtió en un pozo negro de delincuencia, repleto de drogas, prostitución y comercio de armas.

Un grupo de mineros se sientan juntos a examinar sus hallazgos. Viene gente de todo el país para probar suerte en Hpakant. Foto de Hkaw Myaw.

Ahora firmemente en control, la junta militar o Tatmadaw, continúa beneficiándose generosamente de la demanda renovada de China en jadeíta, asignándose las áreas más lucrativas de las minas a ellos mismos, y en colaboración opaca con compañías chinas. En consecuencia, esto ha disminuido las ganancias del KIA y la lucha continuó hasta 1994 cuando se firmó un alto el fuego. Cuando eso sucedió, miles de personas de todo Myanmar acudieron en masa al área de Hpakant para buscar jade.

La extracción y venta comienza en Hpakant en las primeras horas de la mañana por miles de inmigrantes de todo el país. Foto de Hkaw Myaw.

Bajo el marco constitucional de 2008, las fuerzas armadas mantienen una amplia autonomía y autoridad en muchas facetas de las operaciones en el país. Entre los más destacados se encuentran su propiedad de dos grandes conglomerados que poseen una gran cantidad de negocios, incluso en el sector de la minería del jade.

El mayor problema es que la gente no tiene derechos de propiedad. Un acuerdo de participación mutua que beneficie a la gente de allí es muy importante para un área minera de jade. Las ganancias son solo para los compinches y las personas involucradas en el gobierno central, Tsa Ji, del Grupo de Redes de Desarrollo de Kachin, una asociación de grupos de la sociedad civil de Kachin, le dijo a Al Jazeera en 2015.

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Desde 1994 hasta 2011, durante casi 17 años, se mantuvo el alto el fuego entre el Tatmadaw y el KIA hasta que estalló nuevamente la lucha. Durante la última década, más de 100.000 habitantes de Kachin y del estado vecino de Shan han sido desplazados por el conflicto. Aunque disminuido, el KIA todavía tiene sus formas de extraer sus propios ingresos de las operaciones mineras locales. Poco o ningún ingreso llega a la población local de Kachin. Swedwatch dijo que el control de los ingresos de las minas de jade de Kachin es una prioridad estratégica para ambas partes en el conflicto armado en curso que ha afectado a Kachin durante seis décadas.

Según The Irrawaddy, a mediados de junio, el (KIA) advirtió a los civiles en el norte de Shan, en Kutkai, esta semana que los enfrentamientos podrían estallar en cualquier momento en el área entre el grupo étnico armado y el ejército de Myanmar, o Tatmadaw. El área está a dos horas de la frontera Muse-Ruili.

Un minero de jade mayor examina una roca que ha descubierto. Foto de Hkaw Myaw.

Cambios de coronavirus

Aunque hasta ahora el país se ha librado en gran medida del nuevo coronavirus, con poco más de 300 casos, ha cerrado la mayoría de los corredores utilizados para el comercio y el contrabando de jade, es decir, a través de la frontera con China. Esto ya ha tenido importantes implicaciones económicas para aquellos en el comercio de jade que no pueden sobrevivir sin compradores. Debido a la desesperación económica causada por la pandemia, incluso más personas han recurrido a trabajar en el mercado negro para los jefes locales de jade.

El mercado de jade de Mandalay se cerró en marzo después de que el gobierno prohibiera que la gente se reuniera en grandes cantidades. Permanece cerrado pero la compra y venta de jade se realiza en secreto. Existen restricciones de viaje internas y medidas de cuarentena dentro del país que limitan el movimiento de personas. Los vuelos se han detenido y los negocios chinos se han desacelerado significativamente, pero la frontera aún está abierta y algunas personas han ido y venido.

Un recolector de jade descubre una gran piedra de la ladera de la montaña. Cuando los mineros de jade descubren piedras grandes, a menudo son tomadas por jefes locales que controlan a los trabajadores. Foto de Hkaw Myaw.

Todo el futuro de la industria es muy incierto en estos días, al menos hasta que termine la temporada de lluvias. El cierre de los cruces fronterizos y el comercio le ha costado a Myanmar millones por día desde enero, dejando a muchos sin trabajo y sin ninguna fuente de ingresos en Kachin. No está claro cuánta actividad transfronteriza está permitida actualmente.

Mientras quede jade en Hpakant, es probable que las demandas de los grupos de derechos humanos y de la sociedad civil no sean escuchadas. Los accidentes seguirán ocurriendo y las drogas seguirán fluyendo en esta industria fantasma multimillonaria. Myanmar ha fijado sus próximas elecciones generales para el 8 de noviembre.

Se estima que entre el 75 y el 80 por ciento de los mineros de jade son adictos a la heroína o la metanfetamina en las minas. La fácil accesibilidad que a menudo les ofrecen los jefes locales u otros mineros. Las tasas de VIH también son desproporcionadamente más altas aquí que en otras partes del país. Foto de Hkaw Myaw.

Cuanto más espere el gobierno para introducir reformas rigurosas en el sector del jade, más vidas se perderán. Esta fue una tragedia completamente prevenible que debería servir como una llamada de atención urgente para el gobierno, agregó Donowitz.

El gobierno debe suspender de inmediato la minería a gran escala, ilegal y peligrosa en Hpakant y asegurarse de que las empresas que se dedican a estas prácticas ya no puedan operar.

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