Tinta sagrada: tatuajes de Polinesia

Recibir un tatuaje a la manera tradicional de Samoa fue una experiencia insoportable. Como rito de iniciación, se esperaba que los hombres se sometieran a tres o cuatro meses de entintado. Durante una sesión, que duró hasta el anochecer o hasta que el dolor se volvió insoportable, un artista golpeó suavemente los diseños en la piel con un mazo y un peine para tatuajes sumergido en tinta, siguiendo marcas simples como guía.

La familia del hombre organizó una fiesta para celebrar la terminación de su guisante, o tatuaje que se extendía desde la mitad del torso hasta las rodillas, y el maestro del tatuaje rompió un recipiente de agua a sus pies para indicar que la agonizante experiencia había llegado a su fin.

Un tatuador y asistente de Samoa realizando un tatau tradicional en la espalda de un hombre, alrededor de 1895. Foto: Thomas Andrew / Dominio público

Luego vino el proceso de curación. Las heridas del hombre fueron lavadas con agua salada y su cuerpo fue masajeado durante meses para mantener a raya las infecciones y las impurezas. Incluso las tareas cotidianas pueden desencadenar un dolor punzante. Pero dentro de medio año, los diseños comenzarían a emerger en la piel, y dentro de un año estaría completamente curado.

La terrible experiencia fue tan severa que la muerte por infección era una preocupación legítima. Pero la presión social aseguró que la mayoría de los hombres completaran el proceso, para que no fueran considerados cobardes y rechazados por otros miembros de la tribu. Aquellos que sucumbieron al dolor usaron su tinta incompleta como una insignia de vergüenza de por vida.

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A diferencia de la experiencia moderna de ingresar a un salón de tatuajes, discutir un diseño deseado con un tatuador y pasar por una aguja eléctrica durante quizás unas horas, la prueba era la norma en la antigua Polinesia, donde el tatuaje estaba lleno de tabúes, impregnado de en estatus social, e imbuido de creencias profundamente espirituales. Después de un largo período de represión religiosa, que se extiende desde mediados del siglo XIX hasta la década de 1970, los tatuajes vuelven a ser un elemento vital de la cultura polinesia y sirven como potentes símbolos espirituales para quienes los usan.

Tengo tatuajes estrictamente polinesios, dijo a The Diplomat Charles Didjelirium Perez, un documentalista tahitiano. Me hice mi primer tatuaje cuando cumplí 14 años y desde entonces no he dejado de hacerme más. Es un solo brazalete que representa el ciclo de la vida, desde el nacimiento hasta la edad adulta, la muerte y la reencarnación.

Un resumen de tinta polinesia

Extendiéndose desde Nueva Zelanda en el suroeste y la Isla de Pascua en el sureste hasta Hawái en el norte, el Triángulo de la Polinesia (muchas islas) se extiende a lo largo de una gran franja del Océano Pacífico central y sur e incluye más de 1,000 islas. Navegantes legendarios que eran expertos en navegar por las estrellas, los polinesios abandonaron su hogar ancestral de Taiwán en algún momento entre el 3000 y el 1000 a. C. y comenzaron a explorar y habitar algunas de las partes más remotas de la tierra.

Los intrépidos viajeros crearon un rico tapiz de culturas, y los tatuajes ocuparon un lugar destacado entre ellas. Es indicativo que la palabra inglesa tattoo proviene de la palabra polinesia tatau, utilizada desde Tonga hasta Tahití, que el explorador británico James Cook trajo a Inglaterra tras su viaje a la Polinesia en 1771. Un tahitiano tatuado llamado Mai también acompañó a Cook de vuelta a Inglaterra. , lo que hizo que la noticia de las artes de la tinta se extendiera por toda Europa.

Mientras que los tatuajes eran una curiosidad exótica en Europa, en la Polinesia tatuarse cumplía una variedad de funciones importantes. Históricamente, la escritura no existía en la cultura polinesia, lo que hizo de los tatuajes una forma importante de comunicación que indicaba el estatus social, la madurez sexual, la genealogía y el rango. Dada la naturaleza jerárquica de la antigua sociedad polinesia, esto significaba que casi todos estaban entintados, desde los samoanos hasta los tonganos y los maoríes de la actual Nueva Zelanda.

Un tatuaje tradicional de Samoa. Foto: Wikimedia Commons/CloudSurfer

Si bien los polinesios se han estado entintando durante más de 2000 años, el tatuaje se elevó a un arte, cargado de carga espiritual y social, sobre todo en Tonga y Samoa. En Tonga, los guerreros fueron entintados con patrones geométricos, triángulos, bandas, áreas de negro sólido desde la cintura hasta las rodillas. Los samoanos se tatuaban desde la cintura hasta debajo de las rodillas en grupos de seis a ocho, en su mayoría hombres, mientras amigos y familiares miraban. Algunas mujeres de Samoa también usaban estampados de flores en las manos y en la parte inferior del cuerpo.

Los tatuajes samoanos y maoríes son probablemente los estilos de tatuaje más significativos de la Polinesia hoy en día, según lo mucho que los vemos en los medios de comunicación en general, dijo Jean-Philippe Joaquim, antropólogo y director del documental Tatau, the Culture of an Art. . Pero el estilo visualmente más fuerte es definitivamente Marquesan, que tiene esos grandes parches de negro profundo que son realmente impresionantes.

Perez agregó: Lo que más me gusta de los diseños polinesios es que pueden parecer líneas y formas aleatorias y tener una sensación tribal, pero cada símbolo en realidad tiene un significado. Algunos diseños simplemente no son obvios, como un águila o un tigre. Aunque disfruto mirando obras de arte coloridas en la piel de las personas, mi estilo favorito sigue siendo el negro.

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Espíritu y Sociedad

En toda Polinesia, hay una gran cantidad de historias sobre el origen de los tatuajes. El único punto en el que todos están de acuerdo es la creencia de que los tatuajes son un regalo del cielo para la humanidad. Según la leyenda tahitiana, los hijos de Taaroa, el creador supremo, fueron los primeros seres en tatuarse. Los hijos de Taaroa, a su vez, enseñaron las artes de la tinta a los hombres que disfrutaban de la nueva forma de autoexpresión. Matamata y T Rai P, ambos hijos de Taaroa, se convirtieron en los dioses patronos del tatuaje.

Los propios diseños de tinta también se consideraban muy sagrados. Los patrones y la ubicación en el cuerpo diferían entre las cadenas de islas, pero se creía que algunos motivos preservaban el maná, o la esencia divina, que se creía que preservaba la salud, el sentido del equilibrio y la fertilidad.

Mis tatuajes son todos signos de protección, símbolos de la naturaleza y del mundo que nos rodea, dijo Pérez. Están destinados a ayudar a reunir más maná o energía vital. Tengo una forma de onda y flechas en mi brazo derecho para darme más potencia y energía que fluye hacia mi micrófono mientras canto.

Junto con las creencias espiritualmente cargadas que rodean el cuerpo en las culturas polinesias, surgieron una serie de tabúes en torno al proceso de dar y recibir tatuajes. El Capitán Cook también introdujo la palabra tabú en el idioma inglés, al regresar de Tonga, donde escuchó que se usaba (como tapu) para describir todo tipo de cosas prohibidas.

Entre los maoríes, por ejemplo, tanto el tatuado como el artista que realizaba el arte sacro tenían prohibido comer con las manos o hablar con alguien que no fuera el tatuado. Otras reglas maoríes incluían abstenerse de tener relaciones sexuales durante el proceso y evitar los alimentos sólidos. El que estaba siendo entintado sería alimentado a través de un embudo de madera para evitar que la comida cayera en las líneas hinchadas que se elevaban desde la piel.

Además de los tabúes, la ubicación en el cuerpo es crucial en Polinesia, con la parte inferior del cuerpo conectada a la tierra y los asuntos mundanos y la parte superior del cuerpo vuelta al mundo de los espíritus. Por ejemplo, un tatuaje en la cabeza relacionado con la espiritualidad, el conocimiento y la intuición, mientras que un diseño grabado en la parte inferior de los brazos y las manos está relacionado con cuestiones de creatividad y creación.

Algunos motivos populares incluían dientes de tiburón, puntas de lanza, olas, figuras tiki, tortugas y lagartos, cada uno con un significado propio.

Como escribió el antropólogo estadounidense y experto en tatuajes Lars Krutak en su excelente introducción a los tatuajes polinesios, el complejo sistema de símbolos y patrones que se encuentra en los archipiélagos está velado por un sistema de interrelaciones entre opuestos simbólicos (p. ej., vida y muerte, oscuridad y luz, impermanencia y permanencia, etc.) que explicaban y regulaban las fuerzas positivas y negativas responsables de los orígenes del universo polinesio y el acto de la creación humana, entre otras cosas.

Jefe maorí con rostro tatuado, tomada entre 1860 y 1879. Foto: Dominio público

En la cultura maorí, el tatuaje facial (moko) era el más significativo, ya que la cabeza se considera la parte más sagrada del cuerpo. Solo a los maoríes con un estatus social destacado se les permitía ponerse tales tatuajes, que les fueron dados por hombres llamados tohunga t moko (especialistas en tatuajes). Tohunga usó lo que se llamó uhi, o un cincel con mango de madera hecho de albatros o hueso de ballena, que golpeaban con un mazo para crear los diseños maoríes distintivos que se asemejan a surcos en la piel.

Los maoríes con suficiente posición social para tatuarse tenían sus caras marcadas para indicar el rango y dar un resumen visual de los logros, la posición, la ascendencia y el estado civil, entre otras piezas de información socialmente relevante. Sus máscaras de tinta contenían espirales y formas curvas, divididas en ocho secciones de la cara, cada una imbuida de su propio significado. Las mujeres maoríes también usaban tatuajes más claros en la barbilla, los labios y las fosas nasales.

El arte del moko era tan reverenciado que las cabezas de figuras destacadas se conservaban después de la muerte como mokomokai. Cuando los familiares de los difuntos los poseían, los mokomokai se guardaban en cajas ornamentadas y se los trataba con gran honor. Se creía que el mokomokai de un líder fallecido les permitía permanecer activos en la comunidad.

En el lado más oscuro, los mokomokai también fueron tomados como trofeos de guerra e incluso vendidos a los primeros exploradores europeos que vieron las cabezas como curiosidades. El mercado de cabezas maoríes alcanzó su punto máximo durante las guerras de los mosquetes de la primera mitad del siglo XIX, pero finalmente fue prohibido en 1831 cuando el general Sir Ralph Darling, gobernador de Nueva Gales del Sur, puso fin al macabro comercio.

De la represión al renacimiento

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La larga historia de entintado de Polinesia se interrumpió a principios del siglo XIX, cuando los misioneros cristianos comenzaron a llegar a las lejanas costas del Pacífico. La llegada de la fe extranjera tuvo un impacto dramático en las creencias espirituales nativas de Polinesia. Las tradiciones de tatuajes de algunas islas polinesias, como Tonga y Tahití, fueron casi eliminadas por las prohibiciones inspiradas en el Antiguo Testamento impuestas bajo la misionización y el gobierno colonial.

Sin duda, hubo resistencia, sobre todo por parte de los tahitianos, que llevaron a cabo una serie de rebeliones de tatuajes desde principios hasta mediados del siglo XIX para afirmar su soberanía y sus raíces religiosas. Un grupo de bardos, sacerdotes, poetas e historiadores conocidos como los arioi lideraron el movimiento, reforzados por la prueba social derivada de su compromiso con su dios patrón Oro, el dios de la guerra, para quien organizaban espléndidos festivales.

Tomando un enfoque ligeramente diferente a la prohibición, los jefes y la élite de Tonga simplemente hicieron el viaje a Samoa, donde los misioneros tenían menos influencia y los artistas del tatuaje ejercían un activo comercio clandestino. Los tatuadores que operan en la isla de Savaii, la más grande de Samoa, acumularon una gran riqueza gracias a la gran cantidad de tonganos que llegaban a sus costas en busca de tinta.

Este estado de cosas continuó en diversos grados en gran parte de Polinesia hasta las décadas de 1970 y 1980, cuando los tatuajes experimentaron un renacimiento cultural justo cuando estaban en peligro de desaparecer por completo.

El tatuaje en la Polinesia Francesa renació a fines de la década de 1970, pero para entonces los patrones y significados antiguos se habían perdido por completo, dijo Joaquim. Cuando la gente comenzó a reapropiarse de los tatuajes, usaron lo que documentaron algunos científicos alemanes y estadounidenses [del siglo XIX].

Los polinesios contemporáneos que eligen tatuarse están haciendo un acto personal de compromiso con la cultura polinesia, dijo Joaquim. Todo el mundo puede hacerse un tatuaje y poner en él los significados y creencias que quiera. Esta ya no es la elección de la comunidad. Hoy, esta es tu elección.

Este renacimiento fue parte de un mayor despertar de la identidad cultural, acompañado de un renovado interés en otras prácticas como caminar sobre fuego, cantar y bailar. Este regreso a las raíces fue impulsado en gran medida por académicos, investigadores y artistas visuales. Cabe destacar el papel que desempeñaron Tavana Salmon, ex propietaria de un club nocturno de Waikiki, y Teve, bailarina marquesana, que viajaron a Alemania en 1981 para investigar diseños de tatuajes tradicionales.

Hombre con un tatuaje marquesano en 1880. Foto: Madame S. Hoare / Dominio público

En su camino de regreso a Tahití, se detuvieron en Samoa, donde aún sobreviven las técnicas de tatuaje de antaño. En Samoa, hicieron arreglos para que un artista del tatuaje visitara Tahití para tatuar a Tavana con diseños tahitianos y le dio a Teve un tatuaje marquesano de cuerpo completo usando bocetos de los diarios de los primeros exploradores occidentales. Luego, los artistas tahitianos reconstruyeron sus propias herramientas y técnicas al observar el trabajo de los artistas samoanos.

Aparte de la prohibición de 1986 de los métodos tradicionales de tatuaje en la Polinesia Francesa con el objetivo de evitar infecciones a través de herramientas de madera y hueso, que son difíciles de esterilizar, la antigua tradición está floreciendo una vez más. Joaquim estima que en Tahití hoy en día, hay tal vez cuatro o cinco tatuadores que utilizan el método tradicional esterilizado, por supuesto que fue reintroducido por los artistas samoanos.

Pero no todos los polinesios han abrazado los tatuajes por igual. Aunque el mundo está cambiando y la gente se está educando más, los religiosos no cambiarán lo que está escrito en sus libros, dijo Joaquim. Pero la iglesia ha tenido que tolerar a las personas tatuadas. Si no hubieran hecho eso, sería algo triste verlos los domingos hoy.

En medio de todo este cambio, algunos tatuadores polinesios han comenzado a darle un nuevo giro al arte antiguo. A través del intercambio de diferentes culturas de todo el Pacífico, se ha desarrollado un estilo de fusión, dijo Joaquim. Hoy en día no es raro ver tatuajes marquesanos, maoríes, tahitianos modernos, hawaianos y samoanos mezclados en un solo tatuaje. Algunos artistas también usan motivos japoneses, agregan colores o hacen cualquier otra cosa que se les ocurra.

La mezcla de personas que usan tinta polinesia también se ha diversificado. El turismo es la industria principal aquí, y muchos visitantes quieren irse a casa con un recuerdo tatuado de su viaje al Pacífico Sur, dijo Pérez. Creo que eso ayuda a que la cultura polinesia perdure y los tatuadores lo saben.

De la comunidad local, Miriama Bono, pintora y asesora del ministro de cultura de la Polinesia Francesa, es una destacada tahitiana con un tatuaje en uno de sus antebrazos, que combina motivos de Tahití, Hawai, Samoa y Nueva Zelanda. Al igual que Bono, un número creciente de jóvenes polinesios se están tatuando con diseños mixtos similares, asintiendo con la cabeza al renacimiento cultural más amplio de la región.

Crecí rodeada de gente tatuada, en la calle, en la escuela, en las oficinas, en todas partes, dijo Pérez. No tengo los números, pero diría que fácilmente más de la mitad de la población está tatuada.

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Aunque tengo casi la mitad de mi cuerpo tatuado, nadie en Tahití gira la cabeza en la calle ni los mira con curiosidad, agregó. Es más como si nadie los notara, ya que es muy común aquí tener tatuajes ahora.

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