Susurros de 076, el transportista de asalto con aviones no tripulados de China

Uno de los rumores creíbles más recientes y de rápido movimiento que proviene de las comunidades en línea que observan al Ejército Popular de Liberación de China (EPL) es un nuevo tipo de embarcación de muelle de helicópteros de aterrizaje (LHD) denominado 076. Este LHD de clase 076 se llevó por primera vez al atención de la comunidad a mediados de 2020, y de una manera bastante sin precedentes, se encontraron una serie de solicitudes oficiales de documentos de propuestas, y algunas personas con información privilegiada creíble con antecedentes establecidos comenzaron a hablar sobre los detalles de 076. Luego llegó a una serie de documentos en el extranjero. y medios de comunicación en inglés.

El 076 se describe como un LHD que sigue, o tal vez complementa, al LHD de clase 075; sin embargo, se cree que es capaz de realizar operaciones de vuelo de ala fija a través de catapulta electromagnética (EMCAT) y equipo de detención. De hecho, la mayor diferencia entre el 076 y el 075 LHD, u otros LHD como las clases Wasp o America de la Marina de los EE. UU., es que se describe que el 076 proporciona una capacidad similar a la que el F-35B le dio a los LHD de la Marina de los EE. sin utilizar una aeronave vertical de despegue y aterrizaje corto (VSTOL).

Como si ya no fuera bastante discordante considerar un LHD equipado con catapultas y equipo de detención, lo que esencialmente convierte a un barco de este tipo técnicamente en un portaaviones CATOBAR (despegue asistido por catapulta pero recuperación arrestada), esos mismos expertos revelaron que el complemento principal de ala fija de 076 consistiría de vehículos aéreos no tripulados (UAVs, o UCAVs de combate). Los tipos específicos de UAV y UCAV incluyeron un UCAV de ala voladora (posiblemente un derivado navalizado del GJ-11, una maqueta del cual se mostró en el desfile del Día Nacional del 70 aniversario en 2019), así como un UAV convencional de gran resistencia y gran altitud conocido como Wind Shadow, que se ha observado previamente en las instalaciones de prueba de catapultas en la estación aérea naval Huangdicun de la Armada china (PLAN).

Diseño y Configuración

Antes de examinar la plausibilidad, la lógica y el papel del 076 y su ala aérea, primero es instructivo revisar el cuerpo actual de comprensión de las características generales del 076. Muchos de estos están tomados de los raros documentos de solicitud de propuesta de la clase 076 encontrados por detectives en línea.

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La propulsión del 076 incluirá turbinas de gas y motores diésel de 21 megavatios, así como un sistema integrado de energía de corriente continua de media tensión. No está claro si el barco en general contará con un sistema de propulsión integrado o un sistema híbrido diesel-eléctrico o gas-eléctrico. De cualquier manera, este sistema se considera algo maduro y se espera que esté a bordo de la fragata 054B, así como de la eventual clase 055A que sucederá al destructor 055.

También se describe explícitamente una cubierta de pozo inundable, que permite el despliegue de vehículos y embarcaciones anfibias desde el barco hasta la tierra. Una cubierta de pozo es una de las características cardinales que se esperan de un barco con una misión de asalto anfibio, y su inclusión a bordo del 076 apunta a que aún merece la clásica designación LHD. Además, personas con información privilegiada creíble han hablado del 076 todavía como un barco de asalto anfibio como el 075.

El mencionado EMCAT y el arresting gear son los subsistemas más destacados en relación con las operaciones de vuelo. Sin embargo, otros subsistemas documentados incluyen un elevador de municiones y un elevador de cabina de vuelo capaz de soportar un peso de 30 toneladas. También se menciona una plataforma UAV.

¿LHD primero o el transportista primero?

El área inmediata de controversia para el 076 LHD es si su capacidad de ala fija debe ser secundaria a su función como buque de asalto anfibio o si debe considerarse principalmente como un portaaviones mediano. También existen debates similares para otras armadas, como la USN, cuyos LHD pueden funcionar como portaaviones medianos cuando operan grandes complementos de aviones VSTOL como F-35B o Harriers.

Sin embargo, también existen diferencias clave entre un LHD y un transportista adecuado. La geometría y el área de la cabina de vuelo de un portaaviones suelen ser mucho mayores que las de un LHD de tamaño equivalente, y también cuentan con un mayor refuerzo y un equipo de recuperación detenido. Por el contrario, la mayoría de los diseños internacionales de LHD en el mundo no tienen sus cabinas de vuelo que se extiendan significativamente más allá del ancho del casco, mientras que la cabina de vuelo de un portaaviones sí lo hace. El área de la cabina de vuelo más grande y la geometría de la cabina de vuelo del portaaviones permiten operaciones de vuelo de ala fija más eficientes y de mayor ritmo. La presencia de una cubierta de vuelo en ángulo a bordo de portaaviones es uno de los ejemplos más obvios de esto.

Los portaaviones generalmente requieren velocidades máximas mayores que los LHD, lo que a su vez requiere motores primarios más potentes. Finalmente, se diseña un LHD con capacidad para transportar vehículos y acomodar una cubierta de pozo inundable para la misión de roles de asalto anfibio que los portaaviones no cumplen. En este momento, no se sabe si el 076 tendrá una cabina de vuelo en ángulo; sin embargo, el énfasis en su función LHD principal sugiere que la cabina de vuelo también tendrá más similitudes con un LHD que con un verdadero portaaviones.

Por lo tanto, el cuerpo de evidencia actual sugiere que el 076 será un LHD primero y un portaaviones CATOBAR en segundo lugar, con sus disposiciones CATOBAR que buscan proporcionar capacidades aéreas de ala fija para permitir que el 076 lleve a cabo su función de asalto anfibio. El 076 aún podría ser capaz de desplegar un ala aérea compuesta por un gran complemento aéreo de ala fija, pero puede carecer del área de la cubierta de vuelo para operar con la misma eficiencia que un verdadero portaaviones mediano.

¿Por qué no VSTOL?

El 076 en la actualidad se considera mejor como un LHD con catapultas y equipo de detención para permitir las operaciones de vuelo de ala fija CATOBAR. Entonces, uno podría preguntarse por qué PLAN buscaría integrar estos subsistemas en un LHD para operar aviones de vuelo de ala fija, en lugar de seguir la ruta de la USN y desarrollar un caza VSTOL como el F-35B.

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De hecho, uno podría ser perdonado por pensar que desarrollar un caza VSTOL es la ruta más sensata y más fácil para proporcionar a los barcos del tamaño de LHD una capacidad de ala fija. Sin embargo, el desarrollo de un nuevo avión de combate VSTOL está lejos de ser rápido o económico, y dado que la industria aeroespacial china nunca ha desarrollado un avión de combate VSTOL en el pasado, esto representaría una empresa importante. De hecho, si bien la industria aeroespacial china ha llevado a cabo investigaciones previas sobre VSTOL, el camino para desarrollar un avión de combate VSTOL viable sería largo, costoso y lleno de riesgos y demoras.

Además, cualquier avión de combate con capacidad VSTOL también debe ser lo suficientemente capaz y capaz de sobrevivir en el entorno de amenaza relevante. Para el entorno de amenazas moderno en la década de 2020 y décadas posteriores, un avión de este tipo inevitablemente requeriría un alto nivel de sigilo y sensores y armas capaces. El desarrollo de un caza de ataque de quinta generación está dentro de la capacidad de la industria aeroespacial china; desarrollar un avión de este tipo que también sea compatible con VSTOL es algo completamente diferente. Sin mencionar que un avión de este tipo requeriría un turboventilador de rendimiento suficientemente alto para permitir las operaciones VSTOL para un caza de ataque grande con carga útil, alcance y sigilo relevantes en primer lugar.

El potencial de adquisición de un luchador VSTOL dedicado también es algo limitado. Incluso asumiendo generosamente que el PLAN eventualmente persigue una flota de 10 barcos LHD similares a la clase Wasp o America capaces de operar un caza VSTOL hipotético, el número total de cazas VSTOL necesarios para equipar 10 de esos barcos sería menos de 200. Dedicando tiempo, experiencia , los fondos y la industria para el desarrollo de un avión tan único con una producción relativamente limitada no tendría sentido, a menos que otras ramas del PLA también adquirieran este avión o si China diseñó este avión con la exportación en mente.

Un primer avión no tripulado Airwing

El consenso en torno al complemento de ala fija del 076 se asentó con bastante rapidez en los UCAV y los UAV, y una serie de piezas escritas posteriormente por expertos en idioma chino con antecedentes establecidos reforzaron aún más esta idea.

Se espera que un UCAV de ala voladora, sigiloso y navalizado proporcione al 076 su principal ataque de ala fija y capacidad de vigilancia de alta intensidad, mucho más allá de lo que podría proporcionarse con helicópteros. La capacidad exacta de este UCAV dependerá de su tamaño; sin embargo, cualquier avión entre el tamaño de un GJ-11 navalizado o algo más grande como el demostrador X-47B de la Marina de los EE. UU. proporcionaría una capacidad de ataque sigiloso muy creíble relevante para escenarios de conflicto de alta intensidad.

Tal avión sin duda será inferior a los F-35B en la función aire-aire, salvo algún avance significativo en la autonomía de los UAV. Sin embargo, los UCAV de ala voladora, en virtud de su forma en planta y configuración, pueden tener el potencial de ofrecer una mejor reducción de la firma de radar en comparación con las formas en planta de los cazas de quinta generación contemporáneos. Los UCAV de ala voladora también podrían ofrecer un rango competitivo o superior para misiones de ataque, así como un tiempo superior en la estación y resistencia, en comparación con un caza tripulado de quinta generación de peso medio como el F-35B.

El otro tipo de UAV que probablemente utilizará el 076 sería un UAV de larga duración más convencional, como una variación del dron Wind/Cloud Shadow propulsado por chorro, que adopta una plataforma comprobada similar a la de aviones como Global Hawk, y se cree que tiene una variante compatible con el operador en desarrollo avanzado. Es probable que un UAV como este cumpla una función complementaria, de gama baja y de larga duración de vigilancia y enlace de datos para el grupo de trabajo general, y se espera que opere en entornos más permisivos que un UCAV de ala voladora.

La naturaleza no tripulada de los UCAV y UAV también puede mitigar ciertas desventajas de operar aeronaves de ala fija a bordo de un barco del tamaño de LHD con una cabina de vuelo subóptima. Por ejemplo, la mayor autonomía de las aeronaves no tripuladas puede reducir la necesidad de operaciones de vuelo de mayor ritmo y tasas de salida que podrían exigir las aeronaves tripuladas, que un LHD sería incapaz de ejecutar en primer lugar. Además, los aviones no tripulados tienden a ser capaces de lograr una mayor resistencia y alcance que los cazas tripulados de quinta generación de peso equivalente como reflejo de sus diferentes requisitos de competencia; después de todo, un UCAV de ala voladora no necesita sustentar a un piloto, ni ser capaz de sustentar G elevadas, ni es necesario que alcance velocidades supersónicas.

En otras palabras, un UCAV con radios de combate, resistencia y carga útiles competitivos y relevantes podría disfrutar de un peso significativamente más ligero en comparación con un caza tripulado de quinta generación, lo que reduciría la calificación (y, por lo tanto, el tamaño y el consumo de energía potenciales) de la catapulta 076s EM y detendría engranaje. Por ejemplo, se puede requerir un portaaviones de tamaño completo para lanzar aviones de combate tripulados de más de 30 toneladas completamente cargados; sin embargo, las catapultas del 076s pueden ser menos poderosas y solo capaces de lanzar aeronaves de hasta 20 toneladas porque, para empezar, las alas aéreas UCAV y UAV de los barcos no excederán ese peso.

Finalmente, una flota de UCAV y UAV transportados por portaaviones sería capaz de operar tanto desde 076 como desde futuros portaaviones de catapulta (003 en adelante). Esto abre el potencial para una producción más grande y también para operaciones de plataforma cruzada y flexibilidad.

Un juego de espera

Con la base actual de comprensión, el 076 se ve mejor como un LHD capaz de lanzar un ataque de alto nivel de ala fija y capacidad ISR habilitada por un ala aérea no tripulada, catapultas y equipo de detención. No se sabe cuántas catapultas desplegará el 076, o cómo se verá su cabina de vuelo (por ejemplo, si incluirá una cabina de vuelo en ángulo), ni se sabe exactamente cuándo se puede esperar la construcción del primer 076 o cuántos 076. será adquirido. Estas son características importantes que solo se establecerán con el tiempo.

Una de las preguntas más controvertidas que rodean al 076 es si será capaz de operar el avión tripulado que desplegarán los futuros portaaviones CATOBAR de cubierta grande de PLAN, como el futuro caza transportado por portaaviones derivado del FC-31. El tamaño relativamente pequeño esperado y la geometría limitada de la cabina de vuelo del 076 hacen que sea poco probable que el barco opere rutinariamente aviones de ala fija tripulados, y las probables catapultas reducidas y el equipo de detención significan que no podrá lanzar y recuperar aviones tripulados en sus cargas máximas. Sin embargo, en teoría, el 076 todavía podría lanzar y recuperar aeronaves tripuladas con cargas reducidas, y ofrecer la opción de operar un número limitado de aeronaves tripuladas en una capacidad ad hoc si una misión específica lo requiere.

Por lo tanto, la visión actual del 076 representa una forma marcadamente diferente de proporcionar un LHD con capacidad de aviación de ala fija en comparación con la Marina de los EE. UU. y otras marinas occidentales que operan aviones de salto F-35B o Harrier. Es probable que en el futuro se hagan comparaciones entre el 076 y sus contemporáneos occidentales, ya que el 076 emerge como un proyecto más visible y concreto; sin embargo, es valioso reconocer desde el principio que el airwing del 076 no estará diseñado para cumplir con la misma variedad de misiones aire-aire, ataque e ISR en el mismo paquete con capacidad supersónica que el F-35B. En cambio, los aviones 076s UCAV y UAV probablemente enfatizarán una mayor resistencia y un ataque de mayor alcance y misiones ISR. El valor de los dos enfoques solo puede evaluarse en el contexto de la estrategia de asalto anfibio y aviación naval respectiva de cada armada.

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