Señor de la prosperidad

El 9 de noviembre del año pasado, funcionarios del pueblo de Ban Therd Thai, provincia de Chiang Rai, Tailandia, organizaron una ceremonia para llorar la muerte de Khun Sa dos semanas antes en Rangún. Todos aquí llamaban a Khun Sa chao oo, o padre', explicó un funcionario local.

Décadas antes, cuando era conocido como Ban Hin Taek, Khun Sa construyó escuelas y centros de salud en este remoto y empobrecido pueblo. Pero Khun Sa no era un hombre noble. Fue generoso con los habitantes de Ban Hin Taek porque durante algunos años usó su aldea como base para un negocio de drogas inmensamente rentable.

Durante más de una década, Khun Sa fue una de las figuras clave en el comercio mundial de heroína. Su carrera dependía de su habilidad para comprar la lealtad de la gente local en lugares como Ban Hin Taek. Pero, más que esto, su éxito dependía del patrocinio de los líderes militares y políticos de los estados del sudeste asiático que compartían las ganancias del comercio. Su ascenso y caída, por lo tanto, proporciona una idea de la política del sudeste asiático en la era de la Guerra Fría.

Khun Sa nació como Chang Chi-fu, hijo de un soldado de la provincia de Yunnan, en el sur de China, y una mujer de la minoría birmana Shan. A la edad de dieciocho años, se convirtió en soldado en el ejército del Kuomintang de Chiang Kai-Shek. Cuando los comunistas ganaron la guerra civil en China en 1949, la mayoría de las fuerzas de Chiang Kai-Shek huyeron a Taiwán. Otros, aislados en el interior de China, se retiraron a través de la frontera sur de China hacia las tierras altas donde se encontraban Birmania, Tailandia y Laos. La unidad Chang Chi-Fus estaba entre ellos.

Esta era un área salvaje y remota habitada por tribus de las montañas, más allá del alcance efectivo de los gobiernos de las tierras bajas y resistente a las invasiones de Rangún, Vientiane y Bangkok por igual. A partir de 1950, con el apoyo de la CIA, el Kuomintang la transformó en una base de operaciones para la guerra de guerrillas contra el nuevo régimen comunista en China. Pero Mao instaló un sistema de seguridad despiadado en el sur de China, y todos los esfuerzos para lanzar levantamientos anticomunistas fracasaron miserablemente.

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El área incautada por el Kuomintang era parte del cinturón de tierras altas que se extiende desde Turquía hasta el sur de China, de donde es originaria la adormidera. El opio ha sido utilizado durante mucho tiempo por los pueblos locales con fines medicinales y recreativos. En una economía que estaba en gran parte orientada a la subsistencia, era uno de los pocos bienes ampliamente comercializados y llegó a funcionar como una forma primitiva de dinero.

El Kuomintang había estado activo en el comercio de opio en China. Chiang Kai-Shek ordenó a sus seguidores en Birmania que se hicieran cargo del comercio local, y así lo hicieron. Los oficiales del Kuomintang también proporcionaron conexiones políticas y comerciales con oficiales militares anticomunistas en Laos, Tailandia y Vietnam del Sur. También tenían excelentes contactos en Hong Kong, el mayor mercado mundial de opiáceos. Deseosos de fortalecer las fuerzas anticomunistas en Asia, los estadounidenses estaban dispuestos a hacer la vista gorda ante las dudosas actividades comerciales de sus aliados de la Guerra Fría.

En la década de 1960, el comercio mundial de drogas estaba experimentando una revolución. El consumo y la adicción al opio han sido un problema en Asia y Oriente Medio durante siglos. A medida que estas regiones quedaron bajo el dominio europeo y estadounidense en la era del imperialismo, el consumo de opio y sus derivados comenzó a extenderse en Occidente. La heroína fue desarrollada por una empresa alemana, Bayer, en la década de 1890. Al principio se comercializó como una droga milagrosa, pero pronto demostró ser altamente adictiva.

A mediados del siglo XX, muchos gobiernos estaban haciendo esfuerzos cada vez más vigorosos para suprimir el uso de opiáceos, especialmente heroína. Pero los intentos de prohibición no suprimieron la creciente demanda de estas drogas. En cambio, hicieron que el suministro de este mercado fuera ilegal y arriesgado. Esto hizo subir los precios, y las ganancias aumentaron con ellos, haciendo del comercio una empresa criminal altamente lucrativa. También cambió el comercio del opio a la heroína, que era menos voluminosa, más fácil de contrabandear y tenía un mercado asegurado porque muchos consumidores se volvieron adictos.

A medida que las tropas estadounidenses llegaban a Vietnam del Sur, se abrieron nuevas oportunidades comerciales. Los criminales vietnamitas, la policía y los oficiales militares atiborraron a los soldados con heroína barata. Muchos de ellos se convirtieron en adictos. El consumo de heroína también se disparó en los propios Estados Unidos, creando grandes oportunidades para los empresarios capaces de obtener su heroína de Asia. Surgen nuevas redes criminales, desplazando en gran medida a los mafiosos sicilianos que controlaban las rutas de suministro transatlánticas anteriores. La mayoría de las nuevas bandas obtenían su heroína de las partes de Birmania, Tailandia y Laos controladas por el Kuomintang. Esta área se hizo famosa como el Triángulo Dorado y durante un tiempo Khun Sa se convirtió en su rey sin corona.

En 1963, Chang Chi-fu convirtió su unidad del Kuomintang en un ejército privado y entró en el negocio de las drogas, llamándose a sí mismo Khun Sa (Señor de la Prosperidad). Era un hombre de visión. Sus competidores del Kuomintang todavía se contentaban con organizar caravanas de mulas que sacaban opio en bruto del Triángulo Dorado para procesarlo en otro lugar. Khun Sa reconoció que la mayor parte de las ganancias iba a quienes procesaban el opio y suministraban heroína pura, por lo que contrató químicos y construyó sus propios laboratorios en aldeas remotas. También buscó construir sus propias conexiones comerciales, políticas y militares para proteger sus operaciones y vender su producto. Al principio, construyó una relación con oficiales del ejército birmano. Estaban interesados ​​principalmente en utilizarlo para socavar la toma de control de una gran parte de Birmania por parte del Kuomintang.

En 1967 estalló una Guerra del Opio entre los oficiales de Khun Sa y el Kuomintang. El ejército privado de Khun Sas fue destruido, pero el Kuomintang también se debilitó. El verdadero ganador fue el general laosiano Ouane Rattikone, quien se incautó de 16 toneladas de opio Kun Sas y lanzó su propia carrera como traficante de heroína. Khun Sa fue arrestado por sus protectores birmanos y languideció en una prisión de Rangún durante varios años. Eso puede haberle salvado la vida.

Fue liberado de prisión en 1974 y se mudó a Tailandia. Cultivó figuras influyentes en el ejército tailandés y estableció su base en Ban Hin Taek. Los generales estaban interesados ​​en los ingresos de las drogas, por supuesto. Pero también esperaban utilizar a Khun Sa para debilitar el control tanto del Kuomintang como de Rangún en las tierras altas del noreste de Birmania y expandir allí la influencia tailandesa. Khun Sa adoptó el manto de un libertador, prometiendo liberar al pueblo Shan del dominio birmano. También prometió ayudar a reprimir a los Partidos Comunista de Birmania y Comunista de Tailandia, respaldados por Beijing, que entonces estaban activos en la zona.

Las victorias comunistas en Laos y Vietnam del Sur en 1975 fortalecieron la posición competitiva de Khun Sas. Las rutas de contrabando de drogas dominadas por el Kuomintang a través de esos países fueron interrumpidas. Los puntos de venta de Khun Sas a través de Tailandia repentinamente asumieron una importancia sin precedentes.

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Esto permitió a Khun Sa crear una fuerza militar nueva y más poderosa, a la que llamó Ejército Unido Shan. En unos pocos años, había ganado el control de gran parte del Triángulo Dorado. En su apogeo a principios de la década de 1980, el SUA tenía 20.000 hombres bajo las armas y afirmaba controlar a unos ocho millones de personas. Pero Khun Sas se hizo pasar por un luchador por la liberación era una farsa, su objetivo era ganar el control del tráfico de drogas que emanaba del Triángulo Dorado.

En esto, tuvo mucho éxito. A principios de la década de 1980, la Agencia Antidrogas de EE. UU. estimó que el 70 por ciento de la heroína consumida en EE. UU. provenía de su organización. El gobierno de EE.UU. colocó una recompensa de $US 2 millones por su cabeza, pero esto era menos dinero del que ganaba en un mes. Repartió su dinero generosamente, con buenos resultados. Khun Sa es el hombre más buscado del mundo, comentó el periodista Bertil Lintner, pero tiene amigos en todas partes.

Se convirtió en una figura cada vez más pública. Si bien la policía y el ejército tailandeses supuestamente no tenían idea de su paradero, una serie de periodistas viajó a Ban Hin Taek para entrevistarlo. Invitó a un grupo de congresistas estadounidenses a reunirse con él y se ofreció a ayudar a Washington a suprimir el tráfico mundial de heroína. En medio de la corriente de mentiras y jactancias, sus entrevistas contenían ocasionales destellos reveladores de la verdad. Cuando la DEA les da dinero a los tailandeses vienen y me atacan, le dijo a un periodista. Cuando les doy dinero, se van de nuevo.

Pero Khun Sa estaba empezando a sobrepasarse. Su éxito al dominar el Triángulo Dorado destruyó efectivamente la antigua organización del Kuomintang. Rangún y Bangkok lo vieron cada vez más como el principal obstáculo para sus propias visiones de controlar la región. Mientras tanto, Washington, que luchaba por detener la avalancha de heroína en los EE. UU., estaba cada vez más exasperado con los gobiernos del sudeste asiático que toleraban el tráfico de drogas.

La posición de Khun Sas comenzó a desmoronarse ya en 1980. La caída del gobierno del general Kriangsak Chomanan en Bangkok le privó de un protector clave. El sucesor de Kriangsak, el general Prem Tinsulanonda, acordó tomar medidas enérgicas contra el tráfico de drogas en Tailandia. En 1982, el ejército tailandés lanzó una operación militar contra Ban Hin Taek. Alguien avisó a Khun Sa de antemano, y rápidamente trasladó su cuartel general a la ciudad de Hua Muang, en las tierras altas de Birmania. En los años siguientes, una serie de arrestos debilitó severamente sus redes tailandesas.

El ejército birmano atacó a Khun Sa en Hua Muang. Pero sus tropas estaban mejor equipadas y entrenadas que las de ellos, y las derrotaron. Humillados, los generales llegaron a un acuerdo. Acordaron un alto el fuego si Khun Sa los ayudaba a reprimir a los diversos grupos insurgentes que asolaban las fronteras de Birmania. Rápidamente abandonó su pose de libertador de los birmanos y estuvo de acuerdo. Esto le dio las manos libres en el negocio del tráfico de heroína una vez más. Pero este indulto resultó ser sólo temporal.

A principios de la década de 1990, el ejército birmano estaba ganando constantemente la ventaja en la región montañosa de Birmania. Ya no necesitaba tolerar a Khun Sa. Además, los estadounidenses presionaban cada vez más a los generales para que limpiaran el tráfico de heroína fuera de Birmania. Cuando el Partido Comunista de Birmania se derrumbó y los excomandantes militares comunistas intentaron abrirse camino en el tráfico de drogas, los generales vieron su oportunidad. Así como una vez usaron a Khun Sa para socavar al Kuomintang, ahora usaron a estos comunistas convertidos en mafiosos para socavarlo. Bajo una presión cada vez mayor, los lugartenientes de Khun Sas comenzaron a pelear entre ellos.

La posición de Khun Sa se estaba desmoronando, pero su juego de pies diplomático era tan hábil como siempre. En 1996, negoció un nuevo trato con los birmanos. Estuvo de acuerdo en cerrar su negocio de heroína. Los birmanos acordaron integrar a sus seguidores en el ejército birmano y protegerlo en su retiro de sus muchos enemigos. Esto finalmente le dio a los birmanos lo que más querían: el control del Triángulo Dorado.

Khun Sa pasó el resto de su vida viviendo tranquilamente en una villa en Rangún (no lejos de la casa de Aung San Suu Kyi) con sus cuatro jóvenes esposas Shan. Evitó a los medios. Algunos informes decían que estaba bajo arresto domiciliario, otros que trabajaba en bienes raíces y en la industria de la construcción en Birmania.

Nadie que hubiera seguido la carrera anterior de Khun Sa esperaba que muriera por causas naturales. Pero eso es lo que pasó. Al jubilarse, desarrolló presión arterial alta, enfermedades cardíacas y diabetes, y finalmente murió en octubre de 2007.

Otra sorpresa fue que el acuerdo de 1996 se mantuvo en gran medida. El control del gobierno birmano de sus tierras altas del noreste se ha expandido, y la situación caótica de la que surgió Khun Sa ahora es cosa del pasado. Los principales visitantes de Ban Hin Taek y Hua Muang hoy en día son turistas curiosos por su colorida historia, no traficantes de heroína.

Las drogas siguen saliendo del Triángulo Dorado. Pero el negocio de la heroína se ha derrumbado en gran medida. Según la DEA de EE. UU., el Triángulo Dorado ahora representa solo el 5% del suministro mundial. Al parecer, algunos de los seguidores de Khun Sas han convertido sus laboratorios para la fabricación de metanfetamina. Durante la última década, esta droga ha inundado Tailandia, donde se la conoce como yaa-baa (droga loca) debido a la psicosis violenta que puede inducir en los usuarios.

La demanda de heroína en los países ricos ha seguido creciendo y han surgido nuevas fuentes de suministro más baratas para reemplazar el Triángulo Dorado. El brebaje tóxico de los estados débiles, el caudillismo y el tráfico de heroína que produjo Khun Sa ha surgido en otros lugares. En las últimas dos décadas, Afganistán y sus vecinos se han convertido en la principal fuente mundial de heroína.

Kelvin Rowley es profesor titular en la Facultad de Ciencias Sociales y de la Vida de la Universidad Tecnológica de Swinburne.

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