Recordando la caída de Phnom Penh

En su casa frente al río Mekong en las afueras de Phnom Penh, Long Botta guarda una foto enmarcada tomada a principios de 1974 del entonces gabinete de Camboya.

El gobierno patrocinado por Estados Unidos en la foto estaba en ese momento librando una guerra cada vez más desesperada contra los comunistas Jemeres Rojos, que se estaban acercando a la capital de Camboya.

Botta, el alto comisionado para la juventud y los deportes, se encuentra al final de una fila de hombres trajeados, con los brazos detrás de la espalda, mirando desafiante a la cámara. Lon Nol, el místico mariscal que lideró la desafortunada y altamente corrupta república, se encuentra en el medio, apoyado en su bastón, pero todavía imponente sobre el resto.

La mayoría de ellos fueron asesinados por los Jemeres Rojos, dice Botta, ahora de 72 años y diputado de la oposición.

Han pasado exactamente cuarenta años desde que los Jemeres Rojos entraron en Phnom Penh el 17 de abril de 1975.

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La llegada de las tropas comunistas, en su mayoría jóvenes campesinos endurecidos por años de guerra de guerrillas, marcó el final de una guerra civil traumática y el comienzo de una pesadilla de casi cuatro años de gobierno ultramaoísta.

Se rumorea que los ministros del gabinete y generales del gobierno derrotado fueron citados al Ministerio de Información antes de ser asesinados en el club recreativo de élite Cercle Sportif, entre las canchas de tenis y la piscina.

Los residentes de la ciudad se vieron obligados a salir a las provincias durante la temporada más calurosa del país, antes de ser ubicados en cooperativas agrícolas como parte de lo que se ha descrito como un estado esclavista, donde uno de cada cuatro moriría hasta que Vietnam derrocara el régimen en enero de 1979.

Complejo

La serie de eventos que llevaron a un país pequeño y previamente no alineado a ser arrastrado al lado estadounidense de la Guerra de Vietnam antes de finalmente quedar bajo un gobierno comunista radical tan brutal que no tiene par, es compleja. La opinión sigue dividida sobre si Estados Unidos podría haber hecho más para proteger a su aliado anticomunista.

A medida que aquellos que estuvieron involucrados en estos eventos reflexionan sobre ellos 40 años después, las emociones se mezclan.

Botta dice que todavía se siente culpable por haber sobrevivido a un período en el que la mayoría de sus amigos, familiares y colegas fueron asesinados.

A medida que se avecinaba la derrota, y consciente de que los Jemeres Rojos probablemente lo matarían a él y a otros altos funcionarios del gobierno, a sus ojos lacayos estadounidenses, Botta fue uno de los pocos miembros del gabinete que escaparon del país.

Voló con su esposa y sus dos hijos pequeños en un helicóptero de la Marina de los EE. UU. el 12 de abril durante la evacuación en helicóptero conocida como Operación Eagle Pull, cinco días antes de la caída de Phnom Penh. No volvería a Camboya durante casi 20 años.

Pero sus colegas en la foto no tenían por qué morir. Se ofreció la evacuación a todo el gabinete. Solo Botta, que pensó que los estadounidenses iban a establecer un gobierno en el exilio en la frontera tailandesa, y el general Saukam Koy, el jefe de estado interino, aceptaron la oferta.

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El inepto Lon Nol, que encabezó la República Jemer respaldada por Estados Unidos tras el derrocamiento del príncipe Norodom Sihanouk en 1970, ya se había marchado el 1 de abril, primero a Indonesia y luego a Hawái. El resto decidió quedarse en Camboya hasta el amargo final.

Me sentí muy culpable en ese momento, durante la estadía en Bangkok [después de la evacuación], dice Botta.

Pero con los años ahora [me he dado cuenta de que se quedaron atrás] para nada. El sacrificio habría sido en vano.

En una desgarradora carta al entonces embajador estadounidense John Gunther Dean el 12 de abril, el príncipe Sirik Matak, un líder republicano favorecido por los EE. UU., rechazó la evacuación, diciendo que no podía irse de una manera tan cobarde.

Nunca creí ni por un momento que tendrías este sentimiento de abandonar a un pueblo que ha elegido la libertad. Nos has negado tu protección y no podemos hacer nada al respecto, escribió.

Solo he cometido este error de creer en ustedes, los estadounidenses.

Carnicero

Dean, ahora de 89 años, lamentó recientemente el hecho de que Estados Unidos, después de haber bombardeado bases comunistas en el campo, una política que se cree que mató a miles de civiles y reforzó el apoyo a los Jemeres Rojos, abandonó Camboya y se la entregó al carnicero.

El estadounidense nacido en Alemania, que creció como judío en la Alemania nazi, describió previamente cómo derribó las barras y estrellas de la embajada con lágrimas rodando por sus mejillas, antes de abordar los helicópteros.

Pero Tim Carney, quien se desempeñó como oficial político de la embajada y fue uno de los organizadores clave de Eagle Pull, dijo en una entrevista la semana pasada que nadie sabía realmente cuán malos serían los Jemeres Rojos.

[I] no tenía idea de lo que haría el KR, dijo.

Creí que ejecutarían a unos cientos e instituirían un gobierno de izquierda, pero no concebía nada parecido al régimen que establecieron.

Carney agrega, sin embargo, que no puede confirmar que Dean y otros altos mandos no supieran más.

Sé que el embajador Dean en un momento se preguntó si la familia de mi esposa [camboyana] se iba a ir. No dijo más que eso. Pero me preguntaba y [seguiré preguntándome] si podría haber hecho más de lo que hice para instar a mis suegros a que se fueran, dijo.

Carney dice que mientras los oficiales de la embajada como él estaban ocupados planeando la evacuación en los últimos meses de la guerra, Dean estaba intentando negociaciones desesperadas.

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El mercurial Príncipe Norodom Sihanouk de Camboya había huido a Beijing después de ser derrocado en 1970 y luego se alió con los Jemeres Rojos pro-chinos.

La solución de Dean habría implicado que Sihanouk regresara a Camboya y formara algún tipo de gobierno de coalición con la participación de ambas partes en conflicto.

En un memorando de septiembre de 1974 al secretario de Estado Henry Kissinger, el embajador advirtió que si no se encontraba una solución controlada al conflicto camboyano y se agotaba el apoyo militar y económico de Estados Unidos, como terminó ocurriendo, no se puede descartar un baño de sangre.

A pesar del pronóstico sombrío de Dean, Carney dice que la población cansada de la guerra de Phnom Penh tenía grandes esperanzas de que una victoria de los Jemeres Rojos vería el regreso a una vida normal.

El hecho de que solo 159 camboyanos eligieran ser evacuados durante Eagle Pull cuando había espacio para muchos más, en comparación con casi seis mil vietnamitas en una operación similar en Saigón semanas después, es testimonio de esta idea.

Había una esperanza de que terminaría y los camboyanos volverían a ser camboyanos sin el derramamiento de sangre y los combates, dijo Carney.

Chhang Song, quien se desempeñó como Ministro de Información del régimen republicano, estaba con Lon Nol en Hawái cuando les informaron que Estados Unidos se retiraba.

Mirando hacia atrás ahora, dice que no puede ver cómo Camboya podría haber encontrado una salida en los años anteriores.

Es muy fatalista. Yo lo miro de esa manera. Porque todos estos actores, los estadounidenses, los jemeres rojos, los chinos, los vietnamitas, Sihanouk, todos estos actores jugaron sus juegos hasta el final.

No había nada que los camboyanos pudieran hacer. [Puedes] decir que no deberíamos haber derrocado a Sihanouk [pero] alguien lo habría derrocado de todos modos.

Carney, sin embargo, dice que si bien la República Khmer era demasiado incompetente e ineficaz para ganar la guerra, no tenía por qué perderla.

[El] problema con Kissinger es que no se embarcó en esfuerzos para negociar una solución lo suficientemente pronto.

Song, que dice que sigue siendo abrumador pensar en su propia supervivencia, relata estoicamente la muerte del portavoz del gobierno que lo reemplazó el día que cayó Phnom Penh.

Fue a Radio Phnom Penh, dijo que la guerra había terminado, [le dijo a la gente] que deponga las armas, [dijo] estamos negociando,

Y luego vino el Jemer Rojo y dijo que esto es una victoria, no a través de negociaciones, y le dispararon allí mismo, [y] se podía escuchar en la radio.

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Si bien Botta está de acuerdo en que Camboya fue un espectáculo secundario para que EE. UU. lograra sus objetivos en Vietnam, también ve la ingenuidad del gobierno en el que él y Song sirvieron.

Pensaron que porque eran anticomunistas, los estadounidenses se quedarían para siempre.

Kevin Ponniah es un periodista australiano residente en Camboya. Su trabajo ha sido publicado o transmitido por The Guardian, BBC World Service, Channel News Asia, The Straits Times, Bangkok Post, Sydney Morning Herald y otros.