¿Qué pasó con los campeones de la liga pequeña de Taiwán?

Alguna vez fueron el equipo más dominante en su deporte. Ganaron nueve campeonatos en un lapso de 11 años. Sus 17 títulos generales más del doble del total del siguiente mejor equipo. Eran tan dominantes que en las raras ocasiones en que pierden, se considera una sorpresa para la historia.

Entonces, ¿estamos hablando de los Yankees de Nueva York? Canadienses de Montreal? ¿Gigantes Yomiuri? No. Se trata de los equipos de béisbol de las ligas menores de Taiwán.

La 67ª Serie Mundial de Pequeñas Ligas comienza el jueves en Williamsport, Pensilvania, y Taiwán volverá a tener un representante en el torneo de 16 equipos. Pero los taiwaneses no son los favoritos prohibitivos que alguna vez fueron. De hecho, los niños de 12 años de Taoyuan podrían ser una posibilidad remota para poner fin a la sequía de campeonatos de 16 años de Taiwán.

¿Qué pasó con los equipos de las Pequeñas Ligas de Taiwán? Esos chicos del verano una vez ganaron 31 juegos consecutivos en Williamsport, incluidos los campeones de 1973 de Tainan que ganaron sus tres juegos con una puntuación acumulada de 57-0 sin permitir un solo hit en todo el torneo. Pero desde que ganó el torneo de 1996, un equipo de Taiwán ha llegado a una sola final, perdiendo ante Chula Vista, California, 6-3, en 2009.

Olvídese de la acusación infundada y citada a menudo de que Taiwán alguna vez usó jugadores mayores de edad para lograr su hazaña. Ese nunca fue el caso. Divulgación completa: este autor jugó béisbol de las ligas menores en Taiwán en la época dorada de la década de 1970. La competencia fue tan feroz que la elegibilidad de los jugadores se verificó escrupulosamente en torneos en toda la isla. Little League Inc., hizo su propia investigación en los años 70 y no encontró ni una pizca de irregularidades.

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El dominio único de Taiwán se puede explicar mejor de esta manera: ganar significó mucho más que diversión y juegos.

El éxito de las Pequeñas Ligas de Taiwán no se produjo por casualidad en un momento en que la isla se enfrentaba a una creciente crisis diplomática. Cuando Taiwán ganó su primer título de Pequeñas Ligas en 1969, estaba en proceso de ser expulsado de la ONU, lo que precedió a la histórica visita de Nixon a China en 1972 para normalizar las relaciones con el continente comunista. Cuando EE. UU. rompió oficialmente los lazos con Taipei para reconocer a Beijing en 1979, el aislamiento internacional de Taiwán fue total.

En este crisol, el dominio del béisbol juvenil de Taiwán se mantuvo como un faro en el futuro incierto de la isla. No solo en el nivel de las Pequeñas Ligas, los equipos taiwaneses también acumularon títulos de Mayores y Grandes Ligas con 17 campeonatos cada uno, el último también se produjo en 1996. Estos juegos de torneos de equipos en Estados Unidos se transmitieron en vivo por la televisión estatal en las islas a altas horas de la madrugada. En la oscuridad se podían escuchar vítores salvajes por todo el vecindario con el estallido de los petardos saludando cada victoria.

Taiwan nunca fue conocida por sus proezas atléticas: aparte de la medalla de plata en decatlón ganada por CK Yang en los Juegos de Roma de 1960. Su perfil olímpico es tan impresionante como el de India, con algunas medallas aquí y allá en deportes menores. Pero el éxito de los equipos juveniles consolidó al béisbol como el pasatiempo favorito indiscutible de las islas. Muchos de los jugadores de las Pequeñas Ligas continuarían jugando profesionalmente en Japón y Corea y más tarde en la propia liga de béisbol profesional de Taiwán, la Liga de Béisbol Profesional China (CPBL), fundada en 1989. En la última década más o menos, los toleteros taiwaneses han comenzado a aparecer en las Grandes Ligas de EE.UU.

Sin embargo, la pasión de las islas por el béisbol para adultos nunca igualó su fervor por los niños en las décadas de 1970 y 1980, y es fácil ver por qué. Los jóvenes jugaban por mucho más que un patrocinador y un cheque de pago; el orgullo nacional estaba en juego. En la Serie Mundial de Pequeñas Ligas, no estaban jugando para Taipei o Kaohsiung o 7-Eleven o Brother Hotel. Estaban jugando para Taiwán.

Con la llegada del apodo de Chinese Taipei y la prohibición del uso de la bandera nacional de Taiwán en la mayoría de los eventos deportivos internacionales, Williamsport es uno de los últimos lugares del mundo donde se puede desplegar y ondear con orgullo una bandera de la República de China.

En el pasado, cientos de expatriados taiwaneses y estudiantes internacionales llenaban regularmente el Estadio Lamade cada vez que jugaba su equipo. Para cada niño pequeño que juega a la pelota en Taiwán, Williamsport era Shangri-La. Pero los tiempos han cambiado.

Si bien Taiwán todavía está diplomáticamente aislado, sus residentes ya no sienten una sensación de muerte inminente, gracias al rápido acercamiento con el continente en los últimos años. La economía de las islas, en auge desde finales de la década de 1970, ha elevado el nivel de vida hasta el punto en que el ingreso per cápita de Taiwán (paridad del poder adquisitivo) supera ahora al del Reino Unido y Francia.

Con la mayoría de la población de las islas disfrutando de una vida cómoda, el hambre por la gloria del béisbol se desvaneció. Una disputa con Little League Inc. sobre el tamaño de los distritos no ayudó, ya que Taiwán se retiró de la competencia entre 1997 y 2002.

Durante su ausencia, el antiguo rival de Taiwán, Japón, volvió a ascender. Los equipos japoneses han aparecido en 10 de las últimas 15 finales, ganando cinco títulos. Desde su regreso en 2003, la incapacidad de los equipos taiwaneses para derrotar a Japón en Williamsport (ya que ambos equipos siempre están en el mismo grupo) ha sido la razón principal de la prolongada sequía de campeonatos.

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El equipo de este año de Taoyuan ganó fácilmente la regional de Asia-Pacífico, con marca de 7-0, aunque todos sus predecesores recientes lo han hecho, con poco éxito una vez que llegaron a Williamsport. Tal vez este grupo de niños finalmente acabe con la sequía de 16 años. Tal vez no lo hagan. Pero gane o pierda, ahora es solo un juego. Y esa es la forma en que debe ser.

Samuel Chi es el editor de RealClearSports y RealClearWorld. Su columna sobre el deporte mundial aparece todos los jueves en The Diplomat.

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