¿Qué pasaría si Japón hubiera ganado la Batalla de Midway?

Esto continúa una serie en el Diplomat sobre escenarios contrafácticos significativos en la historia de Asia. Vea la primera entrega sobre la victoria de Chiang Kai-shek en la guerra civil china y la segunda sobre el uso de armas nucleares por parte de Estados Unidos durante la Guerra de Corea.

Existe una historia, probablemente apócrifa, de que los jugadores de guerra de la Escuela de Guerra Naval de los EE. UU. en Newport, Rhode Island, han repetido la Batalla de Midway de 1942 muchas veces. Aparentemente, los estadounidenses siempre pierden. Casi más que cualquier otra durante la Segunda Guerra Mundial, esta batalla se ganó gracias a una afortunada combinación de buena inteligencia, planificación y, sobre todo, suerte. La Armada de los EE. UU. era muy inferior a sus contrapartes japonesas en términos de número y experiencia, pero aun así pudo hundir los cuatro portaaviones comprometidos de la Armada Imperial. Esto marcó el comienzo del largo y agotador avance aliado de isla en isla en el Pacífico, que finalmente culminó con la derrota de Japón más de tres años después.

La Batalla de Midway sigue siendo un recuerdo muy conocido y preciado en la historia militar de EE. UU. En El Recopilado ¿Y si? , Theodore F. Cook Jr., de la Universidad William Paterson de Nueva Jersey, da un excelente relato de cómo hay varios puntos, tanto antes como durante la batalla, en los que la historia fácilmente podría haber tomado un camino diferente. En junio de 1942, el Japón imperial había alcanzado el cenit de sus conquistas. El Imperio japonés se extendía desde China hasta la isla Wake, desde las Aleutianas hasta Indonesia. Había diezmado a la Marina de los EE. UU. en Pearl Harbor (aunque, de manera crucial, los portaaviones de los EE. UU. estaban fuera del puerto y escaparon del ataque), conquistó todas las colonias europeas y estadounidenses en el sudeste asiático e invadió al ejército de los EE. UU. en Filipinas. Aunque las armadas japonesa y estadounidense habían librado una batalla inconclusa en el Mar del Coral, en la que cada bando perdió un portaaviones, la Armada Imperial retuvo la iniciativa estratégica.

El episodio del Mar de Coral resultó indirectamente en dos ventajas para los estadounidenses. En primer lugar, impidió que los japoneses ocuparan Port Moresby en Papua Nueva Guinea, lo que podría haber permitido a la Armada Imperial ejecutar su Operación FS planificada, la ocupación de Fiji y Samoa. Esto podría haber aislado críticamente a Australia, desviando los recursos aliados de otros teatros en el Pacífico. Lo que es más importante, eliminó la participación de dos portaaviones japoneses en la Batalla de Midway (el IJN Shokaku y el IJN Zuikaku, que tuvieron que regresar a Japón para reparar y reemplazar sus cazas perdidos en el Mar del Coral, respectivamente). EE. UU. perdió el portaaviones USS Lexington, mientras que el USS Yorktown sufrió daños críticos y se cree que fue hundido por los japoneses).

Con la ofensiva suroeste de la Armada Imperial estancada en el Mar del Coral, el almirante Yamamoto Isoroku buscó tapar las brechas en el cordón geoestratégico de Japón. Primero, esto significaba asegurar el flanco norte ocupando las Islas Aleutianas de Attu y Kiska. Sin embargo, el objetivo más importante era la isla de Midway, que albergaba una gran presencia militar estadounidense. Midway permitió a los EE. UU. proyectar poder en todo el Pacífico Central, al ofrecer anclaje a sus submarinos y portaaviones. Si la isla cayera en manos de Japón, la Marina Imperial y la Fuerza Aérea podrían cambiar esa proyección, hacia Hawái y la costa occidental de los EE. UU.

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Sin embargo, los estadounidenses estaban bien informados de las intenciones japonesas. Debido a los esfuerzos de la Unidad de Inteligencia de Combate de la Marina (conocida como HYPO), el personal del Almirante Chester W. Nimitz sabía que los japoneses estaban planeando otra ofensiva. HYPO había podido descifrar parcialmente el código JN-25 de la Armada Imperial, que reveló que la ubicación geográfica conocida como AF era el objetivo del ataque japonés. Para descubrir la ubicación detrás de AF, la guarnición de EE. UU. en Midway envió un mensaje de radio falso de texto sin formato que decía que la isla se estaba quedando sin agua. Cuando las estaciones de escucha aliadas en Australia captaron un mensaje de radio japonés que decía que AF se estaba quedando sin agua, Nimitz supo que Midway era el objetivo previsto para el ataque japonés.

Por lo tanto, la Marina de los EE. UU. Pudo tender una trampa sobre las flotas japonesas que se acercaban a Midway. Como creían que la flota estadounidense estaba en Pearl Harbor, recuperándose después del Mar del Coral, la Armada Imperial tenía prisa por tomar Midway antes de que llegaran los refuerzos estadounidenses. Como resultado, el almirante Nagumo Chuichi no colocó un piquete de submarinos para proporcionar una alerta temprana de los movimientos de las flotas estadounidenses. Mientras los aviones japoneses repostaban y se rearmaban después de su bombardeo inicial en Midway, los almirantes Jack Fletcher y Raymond Spruance pudieron tomar por sorpresa a la flota imperial. Atacando desde una posición de flanqueo llamada Point Luck y, informados de los movimientos japoneses por submarinos, los japoneses perdieron los cuatro portaaviones comprometidos, a cambio de uno de los tres estadounidenses (el USS Yorktown, reparado apresuradamente después de su grave daño en el Coral Mar). Casi tan crítica como la destrucción de los portaaviones japoneses fue la pérdida de sus tripulaciones aéreas y marineros experimentados. A partir de esta victoria, los estadounidenses pudieron ganar la iniciativa estratégica, comenzando con los desembarcos en Guadalcanal en agosto de 1942.

El contrafactual de primer orden en este escenario tiene lugar antes de que comenzara la batalla. Como hemos visto, Estados Unidos pudo sorprender y derrotar a la Armada Imperial gracias al inteligente uso de la desinformación. ¿Qué pasaría si el operador de radio japonés que interceptó el mensaje de escasez de agua de Midways se hubiera dirigido a su oficial superior y le hubiera preguntado por qué están enviando esto en claro? ¿No les importa que sepamos que Midway se está quedando sin agua? Con un poco de imaginación, los analistas de inteligencia japoneses podrían haber adivinado, o incluso deberían haberlo adivinado, que se trataba de un intento deliberado de engaño por parte de Estados Unidos.

Nuestros contrafactuales de segundo orden comienzan aquí. Yamamoto podría haber cancelado el ataque a Midway, eligiendo otros objetivos para los portaaviones de Japón; tal vez una ofensiva renovada hacia Fiji, Australia o Dutch Harbor en Alaska. Sin embargo, como argumenta Cook, era muy consciente de la necesidad de asestar un golpe crítico a la Flota del Pacífico de EE. UU. para mantener la iniciativa estratégica. Es más probable que hubiera intentado tender su propia trampa contra Estados Unidos en Midway. De acuerdo con el Kantai Kessen de la Armada Imperial, o la doctrina de batalla decisiva, Yamamoto y el estado mayor general de la Armada Imperial podrían aspirar a atraer a los portaaviones estadounidenses restantes a una batalla decisiva. Con la Flota del Pacífico de EE. UU. eliminada y Hawái bajo amenaza, Yamamoto esperaba que EE. UU. demandara una paz negociada, asegurando las conquistas de Japón en Asia.

Calculando que dos, o tal vez tres portaaviones estadounidenses se le opusieran, Yamamoto podía contar con superioridad numérica. (Los japoneses pensaron que el USS Yorktown había sido hundido o inutilizado en el Mar del Coral y se desconocía el paradero del último portaaviones estadounidense en el Pacífico, el USS Saratoga). Si sabían o sospechaban firmemente que Estados Unidos estaba al tanto de su planes, Yamamoto y Nagumo con toda probabilidad habrían desplegado sus submarinos antes que el resto de la flota, probablemente en una pantalla entre Midway y Hawai. Estos submarinos descubrirían la flota estadounidense navegando hacia Midway, alertando a la flota imperial. En lugar de encontrar una flota japonesa no preparada en medio del rearme después de su bombardeo en Midway, los portaaviones estadounidenses habrían corrido directamente a una emboscada preparada, llevada a cabo por aviones superiores y tripulaciones aéreas experimentadas.

Si las tornas se hubieran invertido, es posible que Estados Unidos hubiera sufrido una derrota tan catastrófica en Midway como la que sufrieron los japoneses en la realidad. Una conclusión lógica es que Midway habría caído ante los japoneses; aunque fuertemente defendida, la isla habría sido rodeada. Sin los portaaviones estadounidenses, los japoneses habrían tenido el dominio aéreo, permitiendo que los buques de guerra y los aviones imperiales bombardearan a los defensores a voluntad.

¿Qué sigue? En este escenario hipotético, la Marina de los EE. UU. se habría quedado con un solo portaaviones en todo el Pacífico (el USS Saratoga, que estaba siendo reacondicionado en San Diego durante la batalla). Aunque EE. UU. podría construir nuevos portaaviones a tiempo, y eventualmente abrumaría a la Armada Imperial, esto llevaría tiempo. Según Cook, no se pudo completar ningún nuevo portaaviones estadounidense antes de fines de 1942, lo que esencialmente le dio a los japoneses rienda suelta en el Pacífico durante seis meses.

Aquí llegamos a los contrafactuales de tercer orden. Lo probable es que Washington hubiera decepcionado a Yamamoto. Aunque los japoneses mantuvieron la iniciativa estratégica por el momento, probablemente hay pocas posibilidades de que los estadounidenses hubieran estado dispuestos a negociar con Tokio después del desastre de Midway. Japón probablemente habría continuado su avance, por un tiempo. Una Operación FS revivida parece un resultado probable, sin portaaviones estadounidenses que se opongan. Los ataques y redadas contra Australia, Alaska y Ceilán (ahora Sri Lanka) son otras posibilidades.

Sin embargo, existe otra posibilidad aterradora. Tanto Cook como John Stephan de la Universidad de Hawái han argumentado que Yamamoto, junto con varios otros oficiales navales imperiales, argumentaron que después de la ocupación de Midway, se debería emprender una campaña de isla en isla con el objetivo final de conquistar Hawái. Esto sería una tarea difícil en cualquier caso, con la Marina japonesa operando al final de una línea de suministro extremadamente larga, pero sin una fuerza de portaaviones estadounidense para oponerse, es al menos teóricamente plausible. En cualquier caso, Hawái habría estado cada vez más aislado.

¿Cómo podría responder Estados Unidos? Ya sea que Hawái pueda ser ocupado o no, derrotar a Japón sería una tarea mucho más desalentadora después de una derrota en Midway. Estados Unidos habría tenido que construir una nueva flota de portaaviones en el Pacífico, casi desde cero, y comenzar una posible campaña de isla en isla mucho más al este que las Islas Salomón. Esto podría haber tomado potencialmente mucho más tiempo de lo que realmente tomó. En ausencia de una flota de portaaviones estadounidense, otra alternativa podría ser un avance estadounidense decidido a través de Alaska.

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Las posibles implicaciones más amplias también son importantes. Si Estados Unidos hubiera perdido a la mayoría de sus portaaviones en Midway, ¿los aliados habrían continuado aplicando una política de Europa Primero, como realmente lo hicieron? Al final, sin embargo, lo más probable es que la guerra hubiera terminado de una manera familiar para nuestros libros de historia: con la destrucción atómica de las ciudades japonesas. Si esto hubiera persuadido al gobierno japonés para que se rindiera o no, es otra cuestión.

Los eventos pequeños y aparentemente insignificantes pueden tener enormes implicaciones. Aunque la Guerra del Pacífico fue un conflicto horrible y prolongado, un par de descifradores de códigos en Pearl Harbor podrían haber evitado que fuera aún peor.

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