¿Qué está matando al antílope de Kazajstán?

En lo que parece un evento inquietante, casi anual, 1000 antílopes saiga han sido encontrados muertos en la estepa kazaja, que es uno de los últimos refugios de especies en peligro crítico de extinción en la naturaleza.

Un día después de los informes de que 100 de los extraños ungulados fueron encontrados muertos, RFE/RL informa que el viceministro de Agricultura de Kazajstán, Erlan Nysanbaev, elevó el total a más de 1000 en una sesión informativa el 13 de mayo. Los animales, que WWF clasifica como en peligro crítico (uno paso por encima extinto en la naturaleza), son nativos de la estepa euroasiática y una vez vagaron desde las estribaciones de las montañas de los Cárpatos (en la actual Rumania) hasta Mongolia.

Cazados hasta la extinción en Europa antes de finales del siglo XVIII, ahora quedan menos de 250.000, que viven principalmente en Kazajstán. La última mortandad ocurrió en el distrito de Amangeldi de la región de Kostanay en Kazajstán.

Nysanbaev dijo que lo más probable es que el evento masivo de saiga haya sido causado por la infección por pasteurelosis, pero solo se puede dar una respuesta clara una vez que los resultados de las pruebas estén listos.

Pero esta no es la primera vez que se encuentran muertos antílopes saiga por causas misteriosas, enfermedades o simplemente a manos de cazadores furtivos. En el verano de 2014, decenas de antílopes fueron encontrados muertos en la región de Akmola, que se encuentra inmediatamente al este de Kostanay. En ese momento, las autoridades dijeron que una docena no tenía una causa visible de muerte, pero más de 70 habían recibido disparos y les habían cortado los cuernos. Según los informes, ese verano, la aduana china en la frontera con Kazajstán descubrió 66 cajas llenas de más de 2000 cuernos de antílope saiga. Los cuernos de antílope saiga se utilizan en la medicina tradicional china y valen miles de dólares en el mercado negro.

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Los cazadores furtivos pueden no ser la única amenaza. Justo al sur de la región de Kostanany se encuentra el Cosmódromo de Baikonur, una instalación de lanzamiento espacial construida por los soviéticos desde la cual se lanzó el Sputnik. Rusia todavía opera el cosmódromo, que utiliza la instalación para todas sus misiones tripuladas. Después del cierre del programa de transbordadores espaciales de EE. UU. en 2011, Baikonur se convirtió en el único lugar de lanzamiento de misiones tripuladas a la Estación Espacial Internacional (ISS).

En 2012, 1000 antílopes saiga fueron encontrados muertos en el norte de Kostanay menos de dos meses después de que una misión de la ISS regresara a la Tierra. Scientific American escribió en ese momento que esto se está poniendo un poco raro. Las autoridades kazajas dijeron entonces que la causa era la pasteurelosis, pero no ofrecieron pruebas. Mientras tanto, estaba surgiendo una especie de patrón. En 2011, más de 400 antílopes Saiga fueron encontrados muertos en la estepa. La causa fue atribuida por el gobernador de la región de Kazajstán Occidental, Baktykozha Izmukhambetov, a que se está produciendo algún tipo de envenenamiento de la flora, es decir, de la hierba.

RFE/RL dice que algunos activistas ambientales kazajos siguen insistiendo en que el programa espacial de Rusia tiene la culpa y han exigido que el gobierno deje de lanzar en el cosmódromo de Baikonur, construido por los soviéticos, en el centro de Kazajstán, los cohetes portadores Proton-M de Rusia. Los cohetes Proton-M tienen un combustible altamente tóxico y no pocos cohetes han explotado sobre la estepa kazaja durante los más de 50 años que la instalación ha estado en funcionamiento.

En 2010, el 15 por ciento de la población total murió por causas misteriosas. 12.000 antílopes muertos en el distrito de Zhanybek de la región de Kazajstán Occidental. Una vez más, la pasteurelosis fue la causa declarada. Un comunicado de prensa de Saiga Conservation Alliance señaló que la pasteurelosis es causada por una bacteria que vive de forma natural en individuos sanos, pero que puede causar una enfermedad aguda y una muerte rápida si el sistema inmunológico del animal se ve comprometido, ya sea por otra infección, envenenamiento, estrés o desnutrición. Cualquiera de estas explicaciones todavía es posible actualmente.

Será difícil determinar la causa objetiva de estos repetidos eventos de muerte en masa saiga. Los ecosistemas son frágiles y complejos, y lo más probable es que una combinación de factores contribuya a la muerte de estas extrañas criaturas.