¿Qué está causando la crisis monetaria en Laos?

Durante las últimas semanas, la situación económica en Laos ha comenzado a empeorar. Se ha informado ampliamente sobre la escasez de combustible debido a que la caída de la moneda está elevando el costo de las importaciones. El kip laosiano se cotizaba a alrededor de 9400 por dólar en septiembre de 2021, pero cayó a 13 450 la semana pasada. El banco central anunció medidas para combatir la restricción, aparentemente culpando a los especuladores y manipuladores de divisas. Probablemente algo de eso esté sucediendo, pero también hay problemas estructurales más profundos en juego aquí.

La primera es que la Reserva Federal de EE. UU. está aumentando las tasas de interés, lo que hace que el dólar aumente su valor en relación con la mayoría de las monedas. Esto sucede cada vez que la Reserva Federal aumenta las tasas de interés y, a menudo, hace que el capital fluya fuera de los mercados emergentes, especialmente aquellos que tienen grandes déficits fiscales o de cuenta corriente. Para protegerse contra esto, los bancos centrales de los mercados emergentes generalmente acumulan grandes reservas de divisas que pueden usarse para respaldar la moneda en tiempos de alta volatilidad. Hacerlo envía un mensaje a los acreedores globales de que el país en cuestión puede cubrir sus deudas.

Hace tiempo que existen dudas de que Laos sea capaz de cubrir sus deudas. El país importó bienes por valor de $ 6.360 millones en 2021 y también ha estado acumulando pasivos significativos en su balanza de pagos, todo lo cual aumenta la vulnerabilidad a la fuga de capitales. Los inversores parecen creer que las reservas de divisas de los bancos centrales, que ascendían a 1260 millones de dólares en diciembre de 2021, son insuficientes.

A eso se suma el doble shock de los altos precios de las materias primas, que han hecho subir mucho el precio de las importaciones de combustibles. Eso no es exclusivo de Laos. Todos los países del mundo están luchando con el mismo problema y para crisis de liquidez a corto plazo como estas, existen herramientas disponibles para suavizar las cosas hasta que los precios del combustible se estabilicen. Obviamente, está creando dificultades económicas a corto plazo, pero eventualmente el precio del combustible bajará.

El mayor problema a largo plazo es si Laos ha incurrido en demasiados pasivos en su balanza de pagos en relación con el aumento de la capacidad productiva que es probable que generen estos pasivos. Las entradas de inversiones en Laos se han acelerado drásticamente en los últimos años. La inversión extranjera directa neta aumentó de $ 635 millones en 2012 a $ 1,7 mil millones en 2017. La tasa de inversión se enfrió en los últimos años, pero en 2021 las entradas netas aún superaron los $ 1 mil millones.

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La inversión extranjera es un poco como una espada de doble filo, ya que estas entradas deben devolverse con el tiempo a los propietarios del capital a través de dividendos y pagos de intereses. En consecuencia, a medida que han aumentado las entradas de IED, también lo han hecho las salidas de capital en la cuenta del ingreso primario a medida que se reembolsa a los inversores. Estas salidas brutas totalizaron $ 1.23 mil millones en 2021.

La pregunta del millón (¿billones?) de dólares es: ¿Para qué se utilizan los flujos de inversión? Si aumentan la capacidad productiva por encima del costo del capital, son una ganancia neta para la economía. Si el costo del capital excede el beneficio económico, son un lastre para la economía y eventualmente quemarán un agujero en la balanza de pagos del país.

Los mercados de capitales parecen pensar que este último es el escenario más probable y, como resultado, el kip ha experimentado una pérdida significativa de valor en los últimos meses. Los altos precios de las materias primas y los aumentos de las tasas de interés en los EE. UU. han acelerado este proceso, pero es probable que suceda de todos modos dado el sentimiento de los inversores y los bajos niveles de reservas de divisas.

Laos, una nación con una población de solo 7 millones, tiene un mercado interno limitado, por lo que gran parte de esta inversión extranjera se ha destinado a infraestructura que puede impulsar las exportaciones, como la generación de electricidad y el transporte. Laos ha aumentado drásticamente sus exportaciones de electricidad, casi todas absorbidas por Tailandia. Según datos de la OEC, en 2010 Laos exportó $272 millones en electricidad a Tailandia. En 2020, dichas exportaciones se dispararon a $ 1,9 mil millones, lo que representa el 31 por ciento de todas las exportaciones. Casi todo esto fue comprado por Tailandia. ¿Pero es suficiente?

Para que este modelo funcione, Laos tiene que convertir la inversión extranjera en exportaciones. Necesita vender electricidad de centrales eléctricas financiadas con fondos extranjeros a Tailandia, y necesita su nueva y costosa línea ferroviaria de alta velocidad para aumentar el volumen de bienes y servicios que exporta a China. Es difícil decir qué sucederá a largo plazo; Dentro de 10 años, las exportaciones podrían estar en auge, y resultará que estas inversiones valieron la pena el riesgo.

Pero por el momento hace que la economía dependa en gran medida de solo dos de sus vecinos, Tailandia y China, para absorber las exportaciones. Y mientras tanto, los pasivos acumulados de todas estas inversiones extranjeras y la falta de grandes reservas de divisas han hecho que Laos sea particularmente sensible a las conmociones en el sistema financiero mundial, razón por la cual ha sido uno de los primeros países de la región en luchar realmente con el capital. vuelo.

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