¿Qué es Thaad, qué hace y por qué China está enojado al respecto?

En los últimos meses, y particularmente en los días transcurridos desde las últimas pruebas nucleares y satelitales de Corea del Norte, se ha derramado mucha tinta sobre el interés de Corea del Sur en desplegar lo que se conoce como el sistema Terminal High Altitude Area Defense (THAAD). Gran parte de la cobertura general del problema, que tiene a China y Corea del Sur en desacuerdo, señala correctamente que China está preocupada por el sistema, pero no entiende qué es exactamente THAAD, qué hace y por qué su despliegue en la península de Corea. es tan amenazante para China. La ansiedad de China por THAAD ha llegado al punto en que su embajador en Corea del Sur sugeriría que su implementación destruiría su relación bilateral en un instante.

THAAD es una adición relativamente reciente al conjunto de herramientas de misiles antibalísticos/interceptores de los Estados Unidos. Entró en producción en 2008 y tiene la tarea principal de eliminar misiles balísticos amenazantes en lo que se conoce como su fase terminal (la T en el acrónimo). Esta es en realidad la primera parte donde se debe hacer una aclaración. Como Jeffrey Lewis destacó recientemente en una columna de Foreign Policy, THAAD y sistemas similares, incluido el interceptor Patriot Advanced Capability (PAC-3), están diseñados para golpear cosas a medida que descienden hacia la Tierra, no a medida que ascienden.

Esto puede parecer un punto trivial, pero Japón hizo un espectáculo al desplegar sus interceptores PAC-3 en Tokio antes del lanzamiento del último satélite de Corea del Norte. Por supuesto, el satélite Kwangmyongsong tenía un boleto de ida fuera de la atmósfera y no regresaría, haciendo que PAC-3, o hipotéticamente THAAD, fuera inútil. (Sin embargo, Corea del Norte tiene un montón de SCUD de corto y mediano alcance contra los que THAAD sería genial).

THAAD es especialmente adecuado para interceptar y destruir misiles balísticos de alcance corto, medio e intermedio en su fase terminal. Rod Lyon, en una publicación reciente en National Interest, cataloga amablemente algunas de las habilidades probadas y probadas de THAAD, que dan fe de ese hecho. La operación general de THAAD es similar a la de muchos otros interceptores de misiles y sistemas de misiles tierra-aire: un radar (AN/TPY-2) de banda X activo escaneado electrónicamente (AESA) inicia la intercepción de THAAD, detectando el proyectil objetivo. El equipo de soporte y control de incendios de THAAD identifica, verifica e inicia el lanzador. El lanzador erector móvil de carretera, para ser precisos, finalmente libera el misil THAAD equipado con un cabezal buscador de infrarrojos que, según el fabricante del sistema, luego usa energía cinética para destruir [el] misil entrante. En lenguaje sencillo, misil se encuentra con misil en el aire; ambos misiles hacen Boom.

Hay mucho más en el conjunto de funciones de THAAD. La parte de gran altitud del acrónimo no está ahí para mostrarse: THAAD es capaz de interceptar misiles entrantes a altitudes endoatmosféricas y exoatmosféricas, con una altitud máxima de ataque de aproximadamente 93 millas sobre la superficie terrestre. El misil en sí puede viajar a velocidades superiores a Mach 8, colocándolo en la categoría hipersónica. De hecho, el fabricante de THAAD, Lockheed Martin, está interesado en desarrollar una variante THAAD de rango extendido para contrarrestar los vehículos de deslizamiento hipersónico, incluido el propio WU-14 de China.

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Teniendo en cuenta esta característica, ¿por qué China está tan molesta por un posible despliegue de THAAD? La respuesta, creo, tiene que ver más con las capacidades de monitoreo que son parte del paquete THAAD. A Beijing, por ejemplo, no le preocupa que un despliegue de THAAD en Corea del Sur amenace cualquier misil balístico que pueda disparar contra los Estados Unidos nuevamente, THAAD solo funciona contra misiles balísticos en la fase terminal y no contra los intercontinentales de todos modos. Lyon evalúa las preocupaciones de China:

El derecho de China a creer que los datos de vigilancia de THAAD podrían transferirse a otros activos de BMD que protegen [los Estados Unidos continentales (CONUS)]. De hecho, una de las misiones de THAAD sería fortalecer las defensas estadounidenses contra la posibilidad de un ataque con misiles balísticos de Corea del Norte contra CONUS. Por lo tanto, debe poder transferir datos a radares e interceptores basados ​​en CONUS. Pero Estados Unidos ya tiene una batería THAAD desplegada en Guam, dos radares AN/TPY-2 desplegados en Japón (en Shariki y Kyogamisaki), activos espaciales, además de una gama de radares embarcados y radares terrestres más grandes en otras partes del teatro del Pacífico. ¿Cambiaría mucho un despliegue de THAAD en Corea del Sur? La respuesta corta es que podría mejorar el seguimiento temprano de algunos misiles chinos, dependiendo de su punto de lanzamiento. Aún así, eso podría no facilitar mucho la interceptación real de esos misiles. Las ojivas ICBM se mueven rápido. Y las ayudas de penetración sofisticadas ayudan a confundir las defensas antimisiles.

Entonces, desde la perspectiva china, un despliegue de THAAD podría alejar ligeramente la aguja de la estabilidad estratégica de su equilibrio de status quo y beneficiar a los Estados Unidos, brindando a Washington una mejor alerta temprana y seguimiento de los misiles balísticos intercontinentales chinos. Eso, en sí mismo, no parece un impacto serio en la seguridad de China o su disuasión nuclear. Lo que es interesante es leer las preocupaciones de China sobre un despliegue de THAAD y AN/TPY-2 en la península de Corea junto con los murmullos de que Beijing está cada vez más interesada en una postura nuclear de lanzamiento en alerta. ¿Un despliegue de THAAD afecta la credibilidad de las capacidades de segundo ataque de China al dar a Estados Unidos una mayor ventaja de alerta temprana? Tal vez, pero, como señala Lyon anteriormente, la diferencia sería marginal dado que los AN/TPY-2 ya están en Japón.

Al evaluar la posición de China sobre THAAD a la luz de las capacidades reales del sistema, debemos admitir que Beijing tiene algunas razones legítimas para estar molesto, pero me pregunto si las implicaciones negativas para la seguridad de China realmente superan el costo diplomático para la relación bilateral con Corea del Sur. que había experimentado un fuerte repunte durante el último año. Además, está claro que la seguridad de Corea del Sur se beneficiaría de manera importante de un despliegue de THAAD Pyongyangs Toksa, SCUD y los misiles No Dong serían mucho menos amenazantes.

China y Corea del Sur deberían poder llegar a un entendimiento, pero esto no será posible mientras Beijing mantenga su posición maximalista sobre THAAD, negándose a aceptar un despliegue del interceptor en la península. ¿Hay alternativas? Si le preguntas a Corea del Sur y Estados Unidos, la respuesta es sí: China podría cambiar su enfoque hacia Corea del Norte, haciendo que este negocio THAAD sea menos necesario a corto plazo. No contaría con que eso sucediera pronto, a pesar de las noticias de que Estados Unidos y China están logrando algunos avances en cuanto a sanciones más severas.

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