Por qué la primera guerra anglo-afgana todavía es importante

El 1 de octubre de 1838, George Eden, también conocido como Lord Auckland, el gobernador general británico de la India, emitió el llamado Manifiesto de Simla, esencialmente declarando la guerra a Afganistán. La razón de ser de Gran Bretaña para la invasión fue salvaguardar su imperio indio de las amenazas que emanan de Afganistán y más allá. Los británicos querían reemplazar a Dost Mohammad Khan, el gobernante de la provincia de Kabul y sus principados, con un monarca más obediente: Shah Shuja Durrani, ex monarca afgano y nieto del fundador del país, Ahmad Shah Durrani, que había estado viviendo en el exilio en Cachemira. y Punjab desde 1809.

Dado que se ha escrito mucho, con gran detalle, sobre los principales acontecimientos y la cronología de lo que vendría a llamarse la Primera Guerra Anglo-Afgana, este escrito se centrará en otros aspectos de la guerra, bastante más ignorados, y su trascendencia. consecuencias, que siguen afectando a los afganos hasta el momento actual. En muchos sentidos, la Primera Guerra Anglo-Afgana (1838-1842) puede considerarse un hito en la larga historia de Afganistán.

En contraste con la preeminencia global de Gran Bretaña en ese momento, Afganistán en 1838 era un país fracturado, donde la autoridad del gobierno central se había evaporado en las décadas anteriores de guerra civil. La autoridad de Dost Mohammad Khan se limitó a Kabul, Ghazni y Jalalabad. En el norte, los territorios entre Hindu Kush y Amu Darya estaban gobernados de forma autónoma por gobernantes locales. En el oeste, Herat fue gobernada por Yar Mohammad Khan Alokozai. En el sur, Kandahar estaba bajo el liderazgo colectivo de los medio hermanos de Dost Mohammad Khan. En el este, Peshawar, la antigua capital de invierno del imperio afgano Durrani, había estado bajo el dominio sij desde la década de 1820.

Sin una autoridad central de base amplia presente en Afganistán para unir a las tribus afganas contra los invasores, los británicos no encontraron mucha resistencia cuando ingresaron a Afganistán e instalaron a Shah Shuja en el trono de Kabul en agosto de 1839. Esa falta inicial de resistencia por parte de los afganos contribuyó a El optimismo británico sobre someter a Afganistán, que se pondría a prueba dentro de dos años, cuando los afganos se alzaran contra los británicos.

A pesar de la aparente grandeza del ejército invasor británico, desde el principio, los británicos estaban mal preparados para la Guerra de Afganistán. Los funcionarios británicos a cargo de la política afgana en la India no tenían un buen conocimiento de Afganistán y su gente, ni se molestaron en educarse al respecto. Los británicos pensaron que, al igual que India, podrían conquistar fácilmente Afganistán y ponerlo bajo su influencia. Esto resultaría ser un error de cálculo de proporciones épicas.

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La invasión británica de Afganistán en 1838 fue la primera vez que, después de Alejandro de Macedonia, una potencia occidental invadió Afganistán. Durante los próximos dos siglos, la invasión sería seguida por otras tres intervenciones europeas y occidentales: una segunda invasión británica en 1878, una invasión rusa en 1979 y una invasión estadounidense en 2001. Las cuatro invasiones de Afganistán han tenido cuatro cosas en común: primero, una rápida victoria militar inicial para el invasor; segundo, que la victoria se convierta en un punto muerto; tercero, una eventual retirada para salvar las apariencias; y cuarto, Afganistán se convierte en una carga económica para el invasor.

Después de dos años, en 1841, los afganos se levantaron contra los británicos para sacudirse el yugo de la ocupación. Los británicos intentaron inicialmente una solución militar, que no produjo el resultado deseado. Posteriormente, los británicos, mediante una serie de conspiraciones, intentaron dividir a los afganos y asesinar a sus líderes. La última estrategia tampoco dio frutos. Al verse rodeados, vulnerables y desmoralizados, los británicos decidieron retirarse de Kabul en enero de 1842. Durante el transcurso de la retirada británica de Kabul, de un ejército de 16.500, solo unos pocos cientos sobrevivirían para regresar a la India.

Existe un consenso general entre los historiadores de que los británicos lograron una derrota estratégica en la Primera Guerra Anglo-Afgana, la primera de este tipo en Asia en el siglo XIX. Los británicos, sin embargo, compensarían esta derrota estratégica mediante la manipulación de los hechos. Se han escrito numerosos relatos, describiendo hasta el más mínimo detalle cómo los afganos masacraron sin piedad al ejército británico en retirada, sin apenas mencionar las duras realidades de la ocupación británica y los crímenes que cometieron los soldados británicos contra los afganos. Por lo tanto, la pluma británica de alguna manera ha hecho más daño a Afganistán que el arma británica.

Desde la perspectiva afgana, la población local no masacró a los miembros de una misión de paz británica. Gran Bretaña había invadido su país y el ejército británico estaba en guerra con el pueblo afgano. De hecho, la mayoría de los soldados británicos asesinados habían participado en combates activos en Afganistán y habían matado a afganos antes de que sus comandantes decidieran retirarse. La mayoría de los afganos creen que el final que encontró el ejército británico estaba justificado a la luz de su propia misión colonial y poco ética inicial.

Las críticas británicas, como las relativas al asesinato afgano de los funcionarios políticos William Macnaghten y Alexander Burnes, tampoco resisten un escrutinio objetivo. Al instalar a Shah Shuja en el trono a punta de bayoneta y conspirar para asesinar a los líderes afganos, Macnaghten había tomado una calle de un solo sentido hacia el más allá. El caso Burnes también es imperdonable. Aunque Burnes viajó a Afganistán a principios de la década de 1830 y estaba a punto de reemplazar a Macnaghten como el oficial político británico de más alto rango en Afganistán, no tenía el más mínimo respeto por la cultura afgana y tuvo múltiples aventuras con mujeres en Kabul.

Sin embargo, la destrucción del ejército británico no puso fin a la guerra. En septiembre de 1842, dos ejércitos británicos, uno de Kandahar y el otro de Jalalabad, convergieron en una Kabul desierta para vengar las pérdidas británicas durante el invierno anterior y restaurar su orgullo destrozado. A partir de este momento, la conducta británica en su totalidad sería directamente del libro de jugadas colonial. Después de destruir gran parte de la ciudad de Kabul, incluido su renombrado Bazar Charchatta (uno de los bazares más grandes de Asia Central en ese momento), los británicos avanzaron más al norte para arrasar Charikar e Istalif, donde se había refugiado una gran cantidad de ciudadanos de Kabul.

En Istalif, los británicos masacraron a todos los afganos que habían pasado la edad de la pubertad. Los británicos violaron a cientos de mujeres afganas en Istalif (y miles durante todo el curso de la guerra), como relata Arnold Fletcher en su historia de Afganistán de 1965. No sería injusto concluir que los británicos utilizaron la violación como arma de guerra contra los afganos. Si bien la destrucción del ejército británico por parte de los afganos es de conocimiento común, pocas personas conocen las atrocidades británicas en Kabul, Charikar e Istalif.

Irónicamente, se pudo establecer poca conexión entre los miembros de las tribus afganas que habían aniquilado al ejército británico en enero y aquellos a quienes los británicos violaron y mataron más tarde. Pero la verdad importaba poco a los británicos. Sintiendo que pasar otro invierno en Afganistán podría ser tan costoso como el anterior, los dos ejércitos británicos decidieron retirarse a la India a través del paso de Khyber en octubre de 1842. Así, la Primera Guerra Anglo-Afgana llegó a un final trágico, sobre todo para los afganos. .

Aunque la guerra terminó con una gran derrota estratégica para Gran Bretaña, dejó una gran cicatriz en los afganos. Además de incurrir en bajas por decenas de miles y llevar a la destrucción de sus cultivos y bazares, los afganos seguirían sufriendo las consecuencias de la guerra británica durante décadas. La guerra dio lugar a estereotipos sobre los afganos como salvajes, indignos de confianza, salvajes y crueles. Incluso cien años después de la guerra, los estadounidenses, influenciados por el pensamiento británico, no estaban dispuestos a abrir una embajada en Kabul porque pensaban que los afganos odiaban a los extranjeros, especialmente a los no musulmanes.

Al invadir Afganistán, los británicos se ganaron la eterna hostilidad de los afganos. El respeto y la confianza que los británicos se habían ganado en Afganistán antes de la guerra se perdieron para siempre. Antes de la guerra, numerosos británicos habían viajado a Afganistán. Por ejemplo, Mountstuart Elphinstone había viajado en 1809 a la corte de Shah Shuja en Peshawar, la capital de invierno del Imperio Durrani, donde fue cálidamente recibido por el monarca Durrani. Charles Masson y Alexander Burnes fueron otros británicos notables que visitaron Afganistán antes de la guerra. La práctica de los británicos de viajar a Afganistán casi cesaría después de la guerra.

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En décadas posteriores, cuando se intensificó el gran juego entre los dos poderosos vecinos de Afganistán, Gran Bretaña y Rusia, Afganistán también impidió la entrada de súbditos rusos al país. Se sospechaba que muchos de los británicos y rusos que deseaban viajar a Afganistán eran espías. Como contramedida para salvaguardar su independencia, los afganos prohibieron la entrada a Afganistán tanto a los británicos como a los rusos. Era natural que los afganos fueran especialmente cautelosos con los británicos. Habían ido a la guerra tres veces en un lapso de 80 años, entre 1838 y 1919.

Mientras los afganos desconfiaban continuamente de los británicos, otros europeos como alemanes y austriacos vivían allí con casi total libertad. Hace un siglo, el agente británico en Kabul hizo la siguiente observación sobre los alemanes y los austriacos en Kabul: pueden moverse con bastante libertad en los bazares; son tratados mucho mejor en Kabul que el agente británico o su personal, a quienes se les trata como a criminales y se les somete a todas las insignificantes afrentas posibles.

De manera similar, el estatus de Shah Shuja como un títere británico ha servido como punto de referencia para los futuros gobernantes títeres impuestos desde el extranjero en Afganistán. En la década de 1980, los afganos conocían popularmente al títere impuesto por los soviéticos Babrak Karmal como Shah Shuja el Segundo. Hamid Karzai, patrocinado por Estados Unidos, fue visto de manera similar como Shah Shuja the Third. De hecho, esta fue la razón por la que Karzai, mientras trabajaba constantemente en connivencia con los EE. UU. a puerta cerrada, solía tomar posiciones contra los EE. UU. públicamente. Karzai no quería ser juzgado por la historia como otro Shah Shuja.

En Afganistán, hasta el día de hoy, ningún extranjero es visto con tanto recelo como los británicos. A pesar de los 28 años de ocupación combinada soviética y estadounidense de Afganistán, los británicos continúan encabezando la lista como los extranjeros más desconfiados y menos queridos. Desconfiar de los británicos tampoco se limita a un segmento particular de la sociedad afgana. El sentimiento es generalizado. Y así, las guerras anglo-afganas continúan proyectando una larga sombra sobre las relaciones afgano-británicas.

Arwin Rahi es investigador y escritor independiente, y exasesor del gobernador de Parwan en Afganistán.

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