Nueva República de Barbados: ¿una victoria para China?

El 30 de noviembre de 2021, la isla de Barbados se separó de la monarquía británica, poniendo así fin a su relación de 400 años. Unos meses después, el 19 de enero de 2022, el gobierno de turno ganó en elecciones aplastantes. ¿Cómo se conectaron estos eventos? ¿Y qué papel jugó China, si es que jugó alguno?

El gobierno de Barbados reveló por primera vez los planes claramente muy populares para destituir a la reina Isabel II de Gran Bretaña como jefa de estado y convertir a Barbados en una república en septiembre de 2020. En su discurso, la entonces gobernadora general Sandra Mason, ahora la primera presidenta de Barbados, se centró únicamente en la relación con el Reino Unido, afirmando que era hora de que Barbados dejara atrás su pasado colonial. Mason enmarcó la medida como la máxima declaración de confianza en quiénes somos y en lo que somos capaces de lograr. Si bien esta auspiciosa ocasión fue anunciada por muchos como un momento fundamental, otros se preguntaron si se trataba más de otro país, China.

Tom Tugendhat, presidente del Comité de Asuntos Exteriores del Reino Unido, afirmó que China ha estado utilizando la inversión en infraestructura y la diplomacia de la deuda como medio de control en Barbados y en otros lugares. Según Tugendhat, algunas islas parecen estar cerca de cambiar una reina simbólica en Windsor por un emperador real y exigente en Beijing. Sus preocupaciones se reiteraron en un artículo del Sunday Times del Reino Unido titulado ¿Pequeña Inglaterra? Ya no Barbados se está convirtiendo en la pequeña China, insinuando que la isla caribeña simplemente estaba intercambiando un amo colonial por otro.

Por su parte, la primera ministra de Barbados, Mia Amor Mottley, primera mujer en ocupar el cargo, en una entrevista con la periodista de la BBC Zeinab Badawi, expresó su desdén de que países como Barbados sean vistos como peones y no como países con igual capacidad para determinar nuestro destino. Además, remarcó que el Caribe no es diferente a todo el mundo en la búsqueda de impulsar la actividad económica con China.

Entonces, ¿quién tenía razón?

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Aunque Barbados tiene uno de los ingresos per cápita más altos de la región del Caribe, como isla pequeña, el país necesita urgentemente relaciones económicas más sólidas y sostenibles. COVID-19 ha diezmado su industria turística, lo que llevó al gobierno de Barbados a anunciar planes para introducir un ingreso básico universal para reducir la desigualdad y abordar los altos niveles de desempleo. Y, en la COP26 en Glasgow en noviembre de 2021, el ahora reelegido primer ministro Mottley pidió una nueva inversión significativa de los socios de desarrollo en infraestructura verde y resistente para gestionar los impactos climáticos que países como Barbados no han causado.

En la época colonial, como ha revelado el periodista y autor Howard French, Barbados era un país increíblemente importante para el imperio británico. El azúcar cosechado por esclavos de la isla valía más para Gran Bretaña que todos los metales robados por el Imperio español en América Latina. Si bien la relación cambió significativamente después de la esclavitud y luego de la independencia, en los últimos años los lazos económicos entre Barbados y el Reino Unido han disminuido.

Tomemos como ejemplo el turismo. Antes de COVID-19, Barbados dependía del turismo para el 33 por ciento del empleo total y casi el 40 por ciento de la actividad económica, y alrededor del 32 por ciento de las islas con más de 1 millón de llegadas de turistas procedían del Reino Unido. Sin embargo, desde el Brexit en particular, el turismo del Reino Unido se ha reducido.

De manera similar, según las estadísticas de la OMC, mientras que en 2000 el Reino Unido era Barbados, el tercer destino de exportación más importante, un mercado con un valor de $ 35 mil millones, en 2019 esa cifra se había reducido a poco menos de $ 9 mil millones. Las exportaciones del Reino Unido a Barbados también son consistentemente mayores que las importaciones, lo que significa que Barbados tuvo un déficit comercial constante con su antiguo colonizador. La inversión (IED) es igualmente decepcionante. La inversión de Barbados al Reino Unido no solo es cinco veces mayor que al revés (aproximadamente USD 27 000 millones frente a USD 5 000 millones), sino que las entradas británicas en Barbados son insignificantes frente a las de otros, por ejemplo, las acciones de IED de EE. UU. en Barbados valen más de USD 45 000 millones. Además, en términos de acceso a nuevos desarrollos o al financiamiento climático que busca Mottley, la clasificación de ingresos de Barbados ha dificultado el acceso a préstamos en condiciones favorables e incluso subvenciones directamente del Reino Unido o de instituciones como el Banco Mundial, un depositario principal de los fondos multilaterales del Reino Unido. Finanzas.

En contraste, mientras que Barbados solo ha tenido relaciones formales con China desde 1977, y se unió a la Iniciativa de la Franja y la Ruta de China (BRI) hace poco más de dos años en 2019 junto con otros 19 países en la región de América Latina y el Caribe, China parece estar cada vez más contribuyendo a la economía del país. Las acciones de inversión de China en Barbados aumentaron de menos de $ 2 mil millones en 2004 para superar las acciones del Reino Unido en 2013, y en 2019 las exportaciones de Barbados a China (principalmente Hong Kong) valieron más que las del Reino Unido, en casi $ 10 mil millones. Dicho esto, y contrariamente a las afirmaciones de Tugendhat, los préstamos chinos no son particularmente altos. El profesor Avinash Persuad, asesor económico de Mottleys, aclaró recientemente que menos del 3 por ciento de la deuda de $13.500 millones de Barbados se debe a acreedores chinos.

En otras palabras, la historia de la decisión de Barbados de cortar los lazos con la monarquía británica se ve correctamente como parte de la relación Barbados-Reino Unido. No es una historia sobre China, a menos que el ejemplo de China brinde la oportunidad de reflexionar sobre por qué el Reino Unido (y quizás otros) parecen tan desinteresados ​​​​en fortalecer las relaciones económicas con países como Barbados. El Reino Unido, después de todo, tiene su versión de 1949 del BRI the Commonwealth, del que Barbados sigue siendo miembro.

Dicho de otra manera, Rasheed Griffith, miembro sénior de Barbados y no residente del Programa de Asia y América Latina en el Diálogo Interamericano, comentó al testificar ante la Comisión de Revisión Económica y de Seguridad de Estados Unidos y China en mayo de 2021: La pregunta fundamental No debería ser por qué China está participando en el Caribe. Más bien, debería ser por qué los países del Caribe buscan tan fácilmente acuerdos con empresas chinas.

La afirmación de que China estuvo detrás de la decisión de Barbados de convertirse en una república no solo ignora la importancia del propio viaje de Barbados y su agencia, sino que distrae la atención de las demandas reales que países como Barbados tienen de la política exterior del Reino Unido. Si bien los lazos geográficos, culturales, políticos e históricos son importantes, el caso de Barbados demuestra que son insuficientes para sostener una relación moderna. Para comprender por qué los barbadenses ya no querían a la reina Isabel II como su jefa de Estado, los británicos deben escuchar a los líderes recién reelegidos de Barbados para ver menos lo que está haciendo China y más lo que hace y no hace su propio país con el nación insular pequeña pero cada vez más prominente.

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