Montañas Mágicas de Sumatra

“No subimos a las cimas de las montañas”, me dijo el jefe de la aldea de Lobu Tayas en Sumatra, hablando en su lengua étnica batak a través de un traductor. Allá arriba, mucha magia. Sacudió la cabeza y lo repitió: Mucha magia.

Elevándose abruptamente a medio kilómetro detrás de él había una cadena montañosa larga y cubierta de jungla donde habíamos instalado una cámara trampa. En dos semanas obtuvimos una imagen de un tigre acostado y bostezando justo en frente de la cámara. Los lugareños escuchan el rugido del tigre de vez en cuando, y cuando lo hace, dijo, la gente simplemente se queda dentro de sus casas y escucha.

La magia de la que habló es una especie de superstición animista. Específicamente, él y el resto del pueblo temen a algo llamado orang bunian , una especie de espíritu maligno del bosque. Escuché por primera vez del orang bunian en el libro de 1907 de George Maxwell In Malay Forests . Mencionó que en Malasia peninsular, la población local temía a los Orang Bunyi , la gente de la Voz invisible. Maxwell continúa añadiendo: Vale la pena notar que, aunque los malayos han sido mahometanos acérrimos durante siglos, su miedo aborigen al bosque está tan profundamente arraigado que es a los espíritus y no a Alá a quienes solicitan protección.

Mucho más recientemente, descubrí que la situación es muy similar al otro lado del Estrecho en Sumatra.

Algunas personas con las que hablé piensan que el orang bunian es la variante local del orang pendek o yeti tropical que, según los informes, ha acechado las montañas del Parque Nacional Kerinci en la provincia de Jambi durante siglos. Pero esto no me suena del todo bien; Se supone que el orang pendek es un ser críptico y empírico, no un espíritu. Revolviendo la confusión, me dijeron que en Aceh se conoce con el nombre de suke mante , entre los bataks se llama orang bunian , y en Kerinci se llama orang pendek . Cualquiera que sea el caso, espíritu o criatura real, mantiene a los lugareños alejados de las altas montañas. Esto es lo que me dijeron en la media docena de aldeas que visitamos en el camino hacia el comienzo del sendero para nuestra reciente expedición de estudio de la vida silvestre.

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Los residentes del último pueblo antes de nuestro ascenso a las montañas discuten los rumores sobre el orang bunian. Foto de Gregory McCann.

Las creencias animistas tienen más beneficios para la vida silvestre que simplemente asustar a los aldeanos para que se alejen del bosque. ¿Por qué los aldeanos con los que hablamos no cazaron al tigre que vivía cerca de ellos? ¿Por qué no atraparlo, matarlo y deshacerse de él? También encontré una respuesta a esto en la literatura. Ruth Padel escribe en su libro de 2011 Tigers in Red Weather :

Debido a que los tigres reales son territoriales, la mayoría de los pueblos antiguos tenían un tigre de pueblo, harimau kampong , que reconocieron. Nuestro tigre, lo llamaban. Nuestro harimau nunga , el tigre que espera. Probablemente era un espíritu ancestral, y daría una señal, o un consejo, cuando el pueblo tuviera un problema. Era parte de la comunidad. El tigre al que generalmente tenían miedo era harimau luar , el tigre de afuera, el otro tigre.

Dirigí esto a Haray Sam Munthe, un experto local en tigres, director de la ONG de base Sumatran Tiger Rangers y líder de nuestro equipo. Estuvo totalmente de acuerdo en que el tigre no fue cazado porque era el tigre que esperaba.

Cuando el pueblo tiene un problema, me explicó Munthe. El tigre bajará de la montaña y rugirá cerca. La gente interpretará lo que dijo el tigre y actuará en consecuencia. Él resolverá su problema por ellos.

Así que tenemos tigres locales amigables que dan consejos a los aldeanos en momentos de angustia, y tenemos fantasmas de yeti malignos que infunden miedo en los corazones de los lugareños y los mantienen alejados de las cimas de las montañas donde residen los tigres y otros animales salvajes amenazados. Que todo esto está reñido con la fe islámica se ignora o ni siquiera se considera.

El Islam llegó a Aceh en el extremo norte de Sumatra hace entre 1000 y 800 años, muy probablemente de comerciantes indios, pero posiblemente directamente de Arabia. Luego se extendió hacia el sur por toda la isla, a veces por la fuerza y ​​el derramamiento de sangre. Sin embargo, para mí está claro que, por más que lo intentaron, los adherentes islámicos más radicales de Aceh nunca acabaron por completo con la antigua religión, el animismo. Perdura y está alentando una especie de ética de conservación ambiental tradicional al mantener a la población local alejada de los últimos refugios de especies en peligro y en peligro crítico, como el tigre de Sumatra.

De hecho, uno de nuestros sitios de estudio clave es una meseta alta, y se dice que un pueblo cercano estaba considerando establecer una plantación de café allí debido a su terreno relativamente plano. Sin embargo, me dijeron que la ansiedad por el orang bunian ha mantenido alejados a los aldeanos. Son altos con grandes ojos rojos, explicó una mujer en el último pueblo antes de nuestro ascenso a los bosques de montaña. Ella negó con la cabeza y miró con recelo.

En el pueblo anterior me dijeron que tenían grandes ojos negros y arrastraban los nudillos por el suelo. No es sorprendente que filmemos tigres atrapados y otras especies raras en las montañas cercanas. De hecho, mientras revisaba las tarjetas de memoria de nuestras cámaras, Haray me aconsejó que ayudara a difundir entre los lugareños la idea de que el orang bunian está vivo y coleando en estos lugares. Sugirió que a nuestro regreso, mientras pasábamos por las aldeas, les decimos a los lugareños que no solo vimos sus huellas en el suelo que apuntaban hacia atrás, sino que en realidad vimos a las criaturas mismas, y que nos aterrorizaron. Mantiene a la gente alejada de las montañas, imploró.

Entonces, por el bien de la conservación de la vida silvestre, me permití mentir y me divertí un poco. Para mantener una cara seria, traté de recordar los pares de grandes luciérnagas verdes que volaban hacia mí por la noche en el sendero, imaginando que eran dos ojos en lugar de dos insectos. Después de todo, tal vez eso fue lo que vieron los aldeanos de todos modos. ¿Me sentí culpable por difundir mentiras? Realmente no. Recuerdo haber visto algunas caras retorciéndose en muecas y muecas mientras contaba mis hilos. ¿Mono despedazado con la cola colgando de un árbol y la cabeza apoyada en la rama de otro? Fue obra del orang bunian . ¿Huellas extrañas que conducían a las profundidades del bosque donde escuché una voz suave que me llamaba por mi nombre? Orang bunian tratando de atraparme. Si esos cuentos fantásticos ayudan a mantener a los humanos y sus trampas y motosierras lejos de los refugios finales del tigre de Sumatra, entonces, en lo que a mí respecta, no hay nada poco ético en ello.

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Y estas creencias animistas no se limitan a nuestra área de estudio. Este año, en otra parte de la provincia de Sumatra del Norte, un tigre que descansaba debajo de una cabaña de la aldea fue asesinado por temor a que fuera un tigre que cambia de forma, o el equivalente del sudeste asiático del hombre lobo. En el sur de Sumatra, los aldeanos que luchan contra una mina de carbón creen que son descendientes del tigre de Sumatra. Amigos míos que trabajan en ecoturismo y conservación en la provincia de Jambi me dicen que el animismo está vivo y coleando entre la etnia Minangkabau. El animismo, me parece, está prosperando sigilosamente en la Sumatra islámica hoy, y podría ser la forma más efectiva de conservación ambiental en el trabajo.

Los residentes locales de un pueblo en el camino hacia el comienzo del sendero estaban felices de discutir las leyendas animistas sobre el orang bunian y la magia en las montañas. Foto de Gregory McCann.

El cristianismo, sin embargo, puede haber tenido más éxito en acabar con las últimas creencias animistas residuales en sus adherentes. La gente de la isla de Nias (una isla frente a la costa oeste de Sumatra), me dijeron, son casi todos cristianos, y prácticamente todos los árboles de esa isla han sido cortados y todas las formas de vida silvestre arrojadas a la olla. De hecho, Munthe me explicó que cuando los cristianos de la isla de Nias se mudan a la parte continental de Sumatra y construyen casas cerca de las áreas boscosas, generalmente se produce un aumento importante en la caza furtiva y la tala.

De manera preocupante, cuando terminamos nuestro trabajo de encuesta y regresábamos, recogimos información sobre un tapir malayo que acababa de ser atrapado y asesinado por emigrantes de la isla de Nias. Sabían que habían hecho algo malo y supuestamente habían descuartizado el cadáver y huido al bosque para cocinarlo y comérselo. Munthe, un musulmán batak que dice que su bisabuelo era completamente animista, se indignó por esto y propuso ir al bosque a perseguir y detener a los cazadores furtivos, pero como era tarde y solo éramos dos, desaconsejé.

¿Podría ser que el Islam, que prohíbe el consumo no solo de cerdos (y los cerdos salvajes son una de las principales presas de los tigres de Sumatra), sino también de serpientes, tortugas, ranas, águilas y muchas otras especies con un toque de animismo, es el perfecto? combinación para la conservación de la vida silvestre en Sumatra? Como escribe el historiador holandés Bernard HM Vlekke en su libro de 1945 La historia de las Indias Orientales Holandesas : Los antiguos indonesios veneraban las fuerzas de la naturaleza y los lugares donde adoraban permanecieron sin cambios a lo largo de los siglos, aunque se introdujeron nuevas religiones. La adoración ha sido constante; sólo los dioses han cambiado.

Gregory McCann es coordinador de proyectos de Habitat ID y autor del libro Called Away by a Mountain Spirit: Journeys to the Green Corridor.