Mar del Sur de China: ¿Quién ocupa lo que en los Spratlys?

El discurso sobre las disputas del Mar Meridional de China está comprensiblemente cargado de emoción. Podría decirse que esa es una razón por la cual el debate sobre el tema debe basarse en hechos. Y, sin embargo, como ha señalado Bill Hayton, la evidencia poco fiable está nublando el discurso internacional sobre las disputas del Mar Meridional de China. De hecho, a veces parece que un velo espeso oculta la verdad sobre el Mar de China Meridional.

Considere, por ejemplo, el argumento de que China, lejos de ser el agresor en el Mar de China Meridional, de hecho simplemente está reaccionando a las provocaciones unilaterales de otros como Vietnam. Esa conclusión se basa en algunas pruebas bastante cuestionables, incluida la sugerencia de que Vietnam ha duplicado sus posesiones en el Mar de China Meridional en los últimos 20 años. Incluso si se supone que Vietnam ocupó 24 características en 1996 (los datos reales a partir de los cuales el mapa a menudo se extrae para esta línea de argumentación en realidad especifican 22), la idea de que ha habido algún tipo de duplicación es engañosa. La fuente de esta afirmación, un testimonio ante el Congreso de 2015 de un alto funcionario de defensa de EE. UU., de hecho especificó 48 puestos de avanzada entre las características ocupadas por Vietnam en las Islas Spratly, en lugar de 48 características. Usar una línea de tiempo de 20 años también es igualmente engañoso porque deja fuera la incautación de Mischief Reed por parte de China hace 21 años.

Pero en términos más generales, el problema es que todavía no hay una claridad real sobre quién ocupa qué en las islas Spratly. No es raro encontrar artículos y, a veces, incluso documentos, mapas y datos disponibles públicamente que contienen información inexacta, contradictoria y, a veces, poco fiable. Esta pieza intenta abordar ese problema al observar quién ocupa realmente qué en los Spratly. Al investigar estas preguntas, consulté múltiples fuentes, muchas de las cuales son primarias, y entrevisté a varias personas conocedoras de los temas. La información obtenida también ha sido cuidadosamente revisada.

Vietnam

Vietnam ocupa actualmente 21 características en las islas Spratly, y la última se tomó unos días después de un sangriento enfrentamiento el 14 de marzo de 1988 con China en Johnson South Reef. Una lista completa de estas características con sus nombres y coordenadas se publicó en la edición del 22 de abril de 1988 de Nhan Dan, el portavoz del gobierno vietnamita. Están:

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  1. Southwest Cay (vietnamita: Song Tu Tay),
  2. Arrecife Sur (Da Nam),
  3. Arrecife Petley (Nui Thi o Da Thi),
  4. Cayo Arena (Son Ca),
  5. Isla Namyit (Nam todavía),
  6. Descubrimiento Gran Arrecife ( Da Lon ),
  7. Isla Sin Cowe ( Sinh Ton ),
  8. Arrecife Collins (Co Lin),
  9. Arrecife Lansdowne (Len Dao),
  10. Isla del Este de Sin Cowe (Sinh Ton Dong),
  11. Arrecife Ladd (Da Lat),
  12. Isla Spratly (Truong Sa o Truong Sa Lon),
  13. Arrecife Oeste (Da Tay),
  14. Arrecife Central (Truong Sa Dong),
  15. Arrecife Este (Da Dong),
  16. Arrecife Pearson (Phan Vinh),
  17. Arrecife Allison (Toc Tan),
  18. Arrecife Sur de Cornwallis ( Nui Le ),
  19. Arrecife de palomas o Tennent ( Tien Nu ),
  20. Arrecife Barca Canadá ( Thuyen Chai ),
  21. Cayo Amboyna (An Bang).

En un mapa (en adelante: mapa APMSS) adjunto a su Estrategia de Seguridad Marítima de Asia-Pacífico de 2015, el Departamento de Defensa de EE. UU. (DoD) identificó 34 puestos de avanzada en estas 21 características. Un puesto de avanzada puede ser tan grande como una isla y tan pequeño como una torre de vigilancia. East Reef, por ejemplo, se cuenta tres veces porque la característica no se ha convertido en una sola isla artificial, sino que permanece marcada en tres lugares por cuatro pastilleros octogonales, cada uno de los cuales cubre unos pocos cientos de metros cuadrados.

Vietnam también tiene un sistema de conteo similar, pero identifica solo 33 puestos de avanzada ( diem dong quan o diem dao en vietnamita). ¿Por qué la discrepancia? El puesto de avanzada adicional contado por el Departamento de Defensa es un faro en Tennent Reef. Vietnam no lo ve como un puesto de avanzada porque no hay tropas estacionadas allí, es operado por una empresa civil que pertenece al Ministerio de Transporte. No está claro cuándo se construyó este faro, pero los otros 33 puestos de avanzada vietnamitas se establecieron antes de 1989.

El mapa APMSS también indica que Vietnam tiene 14 puestos de avanzada más en las Islas Spratly. Comparando el mapa con lo que existe en el suelo o, si lo prefieres, en el agua podemos ver que son las 14 estructuras de vigilancia (nha gian en vietnamita) que Vietnam tiene operativas en seis bancos submarinos situados al suroeste de las Islas Spratly. Vietnam comenzó a establecer estructuras permanentes en Vanguard Bank (vietnamita: Bai Tu Chinh), Rifleman Bank (Bai Vung May) y Prince of Wales Bank (Bai Phuc Tan) en 1989, en Prince Consort Bank (Bai Phuc Nguyen) en 1990 , y en Grainger Bank (Bai Que Duong) y Alexandra Bank (Bai Huyen Tran) en 1991. Estas plataformas miden entre 100 y 250 metros cuadrados cada una y se encuentran en elevaciones poco profundas que se encuentran entre siete y 25 metros por debajo de la superficie del mar.

Si estos bajíos forman parte de las Islas Spratly es un tema de debate. Los mapas de China los agrupan junto con las Spratly mientras los tratan como si fueran accidentes geográficos sobre el agua. Como resultado, el número chino de las características ocupadas por los vietnamitas en las Islas Spratly oscila típicamente entre 27 y 30. Vietnam argumenta que, dado que los bajíos se encuentran a gran profundidad bajo el agua y dentro de las 200 millas náuticas (nm) de las líneas de base vietnamitas, pertenecen a Plataforma continental y zona económica exclusiva (ZEE) de Vietnam según lo estipulado en el artículo 76 de la Convención de las Naciones Unidas sobre el Derecho del Mar (UNCLOS). De acuerdo con UNCLOS, las características submarinas no pueden ser apropiadas por ocupación o de otra manera.

Once de las características en poder de los vietnamitas en las islas Spratly tienen porciones naturales que muestran más de 100 metros de largo por encima de la marea alta. Estos son Southwest Cay, South Reef, Sand Cay, Namyit Island, Sin Cowe Island, Sin Cowe East Island, Lansdowne Reef, Spratly Island, Central Reef, Pearson Reef y Amboyna Cay. Según los informes, otras siete características Petley Reef, Discovery Great Reef, Collins Reef, West Reef, East Reef, Tennent Reef y Barque Canada Reef tienen partes que están naturalmente sobre el agua durante la marea alta. Estas características pueden calificar como islas o rocas y pueden generar aguas territoriales de acuerdo con UNCLOS. Tres características Ladd Reef, Allison Reef y Cornwallis South Reef pueden estar sobre el agua solo durante la marea baja. En el lenguaje de UNCLOS, pueden llamarse elevaciones de marea baja, que no tienen derecho a un mar territorial, ZEE o plataforma continental.

Filipinas

Los medios filipinos generalmente informan sobre nueve o diez funciones realizadas por Filipinas en las Islas Spratly. La décima característica es Irving Reef (filipino: Balagtas), que se encuentra entre Loaita Bank y West York Island. No hay estructuras en este arrecife, pero fuentes no verificadas informan que los barcos de la Armada de Filipinas se turnan para proteger la característica. Si esto es cierto, el estado de Irving es similar al de varias otras características que son vigiladas por barcos chinos y vietnamitas pero que permanecen desocupadas.

Dado esto, las nueve características que tiene Filipinas en las Islas Spratly son:

  1. Northeast Cay (filipino: Parola),
  2. Isla Thitu (Pag-asa),
  3. Cayo Loaita ( Panata ),
  4. Isla de Loaita (Kota),
  5. Isla de West York (Likas),
  6. Isla Plana ( Patag ),
  7. Isla Nanshan (Lawak),
  8. Segundo banco de Thomas (Ayungin),
  9. Arrecife Comodoro (Rizal).

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Esta lista no está de acuerdo con las listas más populares de las características ocupadas por Filipinas en la ubicación de Panata. La mayoría de las fuentes filipinas traducen el nombre inglés de Panata como Lankiam Cay, una pequeña duna de arena ubicada a 8 millas al este-noreste de la isla de Loaita. La mayor parte de la literatura internacional también enumera a Lankiam Cay y la isla de Loaita como las dos características ocupadas por Filipinas en Loaita Bank. Pero el mapa APMSS no muestra ningún puesto de avanzada en Lankiam Cay. En cambio, ubica el segundo puesto avanzado de Filipinas en Loaita Bank en un arrecife no identificado al noroeste de la isla de Loaita. Algunas fuentes chinas y vietnamitas identifican esta característica ocupada por Filipinas como Loaita Nan. Sin embargo, las coordenadas comúnmente asociadas con Loaita Nan (10 0 42.5 N, 114 0 19.5 E) se refieren al arrecife que forma el borde occidental del Banco Loaita, donde no se ven estructuras en las imágenes satelitales disponibles en Google Maps. Al mismo tiempo, se pueden ver pequeñas estructuras en Loaita Cay (10 0 44 N, 114 0 21 E), que podría considerarse parte de Loaita Nan, pero en realidad se encuentra al este a través de un canal de siete metros de profundidad. Cayo Loaita se encuentra a 6,5 ​​millas náuticas al noroeste de la isla de Loaita.

Entre 1970 y 1978, los filipinos se mudaron para ocupar siete elementos en las Spratly, con tropas estacionadas en cinco islas. Flat Island, que se encuentra a unas 6 millas náuticas al norte de la isla de Nanshan, parecía estar controlada por una guarnición con base en Nanshan hasta 2011, cuando se construyeron algunas estructuras similares a conchas de estrellas en Flat para albergar una presencia más permanente. Un documental producido por una cadena de televisión local en 2004 informó que solo cuatro soldados vigilaban ambas características desde sus refugios en Nanshan. Un método similar parecía aplicarse a las características en Loaita Bank, con Loaita Island sirviendo como base para la guarnición hasta que se erigieron instalaciones adicionales en Loaita Cay. Algunas fuentes informan que Lankiam Cay tenía una playa de más de cinco hectáreas en el pasado, pero las fuertes olas traídas por un tifón arrastraron la superficie arenosa de la isla, dejando atrás la base de calcarenita que se puede ver durante la marea baja.

La fecha de inicio de la ocupación filipina de Commodore Reef sigue siendo incierta. Las tropas filipinas desembarcaron en el arrecife en agosto de 1980 y retiraron un marcador que Malasia instaló allí unos meses antes, pero se desconoce si se quedaron o se fueron después de la operación. Un informe afirma que lo abandonaron desde 1986, pero actualmente está ocupado por un destacamento militar.

En 1999, Filipinas ocupó Second Thomas Shoal haciendo encallar el barco de desembarco de tanques BRP Sierra Madre y usándolo como refugio para una pequeña guarnición. Es de destacar que el Pentágono no cuenta la estación filipina en Second Thomas Shoal como un puesto de avanzada, aunque la opinión contraria prevalece en Filipinas. Este bajío es también la única elevación de marea baja entre las formaciones ocupadas por Filipinas. Los otros ocho son visibles sobre el agua durante la marea alta.

Taiwán

La isla Itu Aba (chino: ) es la única característica ocupada por Taiwán en las Spratly. También es la característica natural de la tierra más grande del archipiélago. A veces se dice que Taiwán tiene dos características allí. Es probable que esto se deduzca de los informes sobre la construcción de estructuras en Taiwán (en 1995 y 2004) y el aterrizaje de sus funcionarios (en 2003 y 2012) en Ban Than Reef. Sin embargo, la mejor descripción del estado actual de Ban Thans es desocupado. Ban Than tiene una playa de menos de 100 metros de largo, que se encuentra a unas 2,5 millas náuticas de Itu Aba ya unas 4 millas náuticas de Sand Cay, ocupado por los vietnamitas. El Pentágono no identifica ningún puesto de avanzada en Ban Than, y no se ven estructuras en las imágenes satelitales recientes ni en las fotos del arrecife. Fuentes con conocimiento local me dijeron que tanto las tropas taiwanesas como las vietnamitas ocasionalmente plantaron materiales en Ban Than y los utilizaron como objetivos para sus ejercicios con fuego real.

Porcelana

En las islas Spratly, China ha ocupado seis elementos desde 1988 y Mischief Reef desde 1995. Los siete elementos ocupados por China en las islas Spratly son:

  1. Arrecife Subi (chino: Zhubi Jiao),
  2. Arrecife de Gaven (Nanxun Jiao),
  3. Arrecife Hughes (Dongmen Jiao),
  4. Arrecife Johnson Sur (Chigua Jiao),
  5. Arrecife Cruz Ardiente (Yongshu Jiao),
  6. Arrecife Cuarterón (Huayang Jiao),
  7. Arrecife Travieso (Meiji Jiao).

Cuando el Pentágono en mayo de 2015 dijo que había ocho puestos avanzados chinos en las Islas Spratly, algunos pensaron que el octavo era Eldad Reef. Pero el mapa APMSS publicado tres meses después muestra dos puestos de avanzada solo en Mischief y ninguno en Eldad. Este es un hecho que a menudo se ha pasado por alto.

Además, algunas cuentas han identificado erróneamente algunas características como Eldad Reef, Whitsun Reef, Ladd Reef y McKennan Reef como ocupadas por China. Por ejemplo, dos mapas populares producidos en 2015 por Reuters y AFP aún reflejaban información incorrecta sobre Eldad Reef y Lankiam Cay. Es probable que el estado erróneo de Eldad, Pentecostés y Ladd Reefs se haya deducido de los informes sobre las protestas de Vietnam contra el desembarco de tropas chinas en Eldad Reef en 1990, Da Ba Dau en marzo de 1992 y Da Lac en julio de 1992. Da Ba Dau fue identificado como el nombre vietnamita de Whitsun Reef, pero se pensó erróneamente que Da Lac era Ladd Reef (Da Lat en vietnamita), que en realidad estaba ocupado por Vietnam. De hecho, Da Lac es el nombre vietnamita de Gaven South Reef, una elevación de marea baja a 2 millas náuticas de Gaven Reef.

El mapa APMSS no muestra puestos avanzados chinos en ningún otro arrecife, excepto los siete enumerados anteriormente. Algunos informes que citan fuentes de inteligencia filipinas en junio de 2015 alegaron que China había reclamado tierras en Eldad Reef. Sin embargo, fuentes separadas con conocimiento local confirmaron más tarde que Eldad, así como Whitsun, McKennan y Gaven South Reefs permanecieron desocupados.

Aún así, el estado desocupado de estas características es frágil. Tanto Eldad Reef como Whitsun Reef tienen un valor estratégico. Forman el borde este de dos grupos principales en Spratlys Tizard Bank y Union Bank. También se han convertido gradualmente en islas. Las direcciones de navegación anteriores a mediados de la década de 1990 sugieren que se trataba de elevaciones de marea baja. Pero hoy en día cada arrecife tiene una duna de arena de 100 metros de largo que, según se informa, ha crecido en área y altura. También ha surgido una duna de arena más pequeña en McKennan Reef, que a menudo se confunde con Hughes Reef pero en realidad se encuentra a 1 mn al oeste. Varias historias en las redes sociales vietnamitas sugieren que Eldad, Pentecostés y McKennan son sitios frecuentes de juegos silenciosos del gato y el ratón entre China y Vietnam, uno que intenta afianzarse en estas nuevas islas mientras que el otro intenta frustrar estos esfuerzos.

Una situación similar ha estado ocurriendo en South Luconia Shoal (malayo: Beting Patinggi Ali) a 84 millas náuticas de la costa de Sarawak en Malasia. Funcionarios chinos y malasios han confirmado que los barcos de China han estado continuamente presentes en el bajío desde 2013. Curiosamente, una de las características del bajío, Luconia Breakers (malayo: Beting Hempasan Bantin), parece haber cambiado de estado de marea baja. elevación a una pequeña isla, para usar las palabras del Ministro de Malasia en el Departamento de Primeros Ministros Shahidan Kassim. Las imágenes de satélite y las fotografías aéreas muestran una duna de arena de unos 70 metros de longitud en este elemento. También muestran barcos de la Guardia Costera de China, a la sombra de barcos de la Armada de Malasia, anclados cerca de la nueva isla.

Algunos académicos argumentan que Luconia Breakers fue recuperada en una isla artificial por Malasia en algún momento antes de 2009. Pero este argumento tiene poco sentido. Como estado costero con una ZEE sobre el bajío, Malasia tiene un gran interés en mantener la característica sumergida. Una sentencia de 2012 de la Corte Internacional de Justicia declaró que las elevaciones de marea baja no pueden apropiarse. A raíz de esto, Luconia Breakers podría estar legalmente protegido del reclamo de soberanía de China si sigue siendo una elevación de marea baja.

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Algunos han cuestionado si una elevación tan rápida podría haber ocurrido naturalmente en un corto período de tiempo. Pero esto no es un hecho poco común. La aparición de pequeñas dunas de arena se ha registrado durante las últimas décadas en varios arrecifes de las islas Spratly, siendo Eldad, Whitsun, McKennan y Ban Than algunos ejemplos destacados. Con la ayuda de las olas y el viento, los sedimentos de coral pueden formar dunas de arena en crecimiento o ser arrastrados, como podría ser el caso de Lankiam Cay, sin ningún movimiento de la base del arrecife.

La evidencia hidrográfica presentada por Filipinas en la Corte Permanente de Arbitraje sugiere que tres de las siete formaciones en poder de los chinos, incluidas Fiery Cross, Cuarteron y Johnson South, tienen partes sobre el agua durante la marea alta, pero las otras cuatro, incluidas Subi, Gaven, Hughes y Mischief Reefs son elevaciones de marea baja en su naturaleza original antes del programa masivo de recuperación de tierras desde 2013 que convirtió a los siete en islas artificiales.

Malasia

Al igual que en el caso de Filipinas, la cantidad de funciones en manos de Malasia en las Spratly varía según cómo se defina la ocupación. La mayoría de las cuentas suelen hablar de cinco u ocho características. Malasia tiene tropas e instalaciones estacionadas en cinco características:

  1. Swallow Reef ( malayo : Layang-Layang ), desde 1983,
  2. Arrecife Ardasier ( Ubi ), desde 1986,
  3. Arrecife Mariveles ( Mantanani ), desde 1986,
  4. Erica Reef (Siput), desde 1999,
  5. Investigador Shoal (Peninjau), desde 1999.

Varias fuentes también enumeran tres características más, que incluyen Dallas Reef (Laya), Royal Charlotte Reef (Semarang Barat Besar) y Louisa Reef (Semarang Barat Kecil), ocupadas por Malasia. Sin embargo, fuentes más recientes, confiables y bien informadas de Malasia, Brunei y los Estados Unidos confirman que, de hecho, no hay tropas estacionadas en estas tres características.

Malasia parece ocupar Dallas Reef de manera similar a como lo hizo Filipinas con Flat Island. Las tropas del cercano arrecife Ardasier, que se encuentra a unas 3 millas náuticas del arrecife Dallas, pueden observar y visitar este último con regularidad. Royal Charlotte y Louisa Reefs, por otro lado, difícilmente pueden clasificarse como ocupados. Si bien hay una baliza en Royal Charlotte, los visitantes informan que estaba inactiva y que no había otras estructuras en el arrecife. Los visitantes también han encontrado a Louisa desierta sin más estructuras que un faro en forma de obelisco, que tampoco funcionaba. Entre estas ocho características, Swallow, Mariveles, Erica, Royal Charlotte y Louisa Reefs supuestamente tienen algunas porciones naturales que sobresalen por encima de la marea alta, mientras que Ardasier, Dallas e Investigator son probablemente elevaciones de marea baja. Las balizas en Royal Charlotte y Louisa podrían haber sido construidas por Malasia en la década de 1980 como un medio para afirmar la soberanía sobre los dos arrecifes.

Brunéi

La única característica en las Islas Spratly que es reclamada por Brunei es Louisa Reef. Según declaraciones oficiales de Malasia y Brunei, un Canje de Notas firmado en 2009 ha establecido la delimitación final del mar territorial, la plataforma continental y la zona económica exclusiva entre los dos países. El acuerdo establece inequívocamente que Brunei tiene soberanía sobre dos bloques petroleros dentro de los cuales se encuentra Louisa Reef.

Aunque Malasia no ha abandonado oficialmente sus reclamos territoriales sobre esta característica, el acuerdo con Brunei debilita sustancialmente los reclamos de Malasia. Dado que tanto Malasia como Brunei han fundamentado sus reclamos de soberanía sobre Louisa sobre la base de los derechos de los estados ribereños, el reconocimiento de Malasia del mar territorial, la plataforma continental y la ZEE de Brunei equivale a conceder efectivamente el Arrecife Louisa a Brunei. Sin embargo, esto parece ser un entendimiento tácito más que un acuerdo oficial de ningún tipo. El Intercambio de cartas aún no se ha publicado, e incluso si se hiciera público, probablemente no se mencionaría a Louisa. Este es ciertamente el caso del distrito de Limbang, la otra disputa territorial entre Brunei y Malasia.

A pesar de toda la atención que se ha centrado en las disputas del Mar Meridional de China, todavía hay poca claridad sobre algunas realidades básicas, como quién posee qué. Como ha demostrado Bill Hayton, gran parte de la literatura se basa en relatos históricos que utilizan bases poco fiables a partir de las cuales escribir historias fiables. Se espera que este artículo sea un paso en la dirección correcta para levantar el espeso velo que a menudo oculta la verdad sobre estas disputas.

Alexander L. Vuving es profesor en el Centro de Estudios de Seguridad Daniel K. Inouye Asia-Pacífico. Las opiniones expresadas en este artículo son suyas y no reflejan las del gobierno de EE. UU., el Departamento de Defensa de EE. UU. y el Centro de Asia y el Pacífico.

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