MacArthur, Corregidor y la batalla por Filipinas

Hace setenta y cinco años, el Ejército Imperial Japonés capturó Corregidor, la isla con forma de renacuajo situada en la desembocadura de la Bahía de Manila en Filipinas, una vez conocida como el Gibraltar del Este. En un viaje reciente a Filipinas, un amigo y yo hicimos un viaje en ferry de dos horas desde Manila hasta la isla histórica, que se ha conservado como museo militar.

A fines de diciembre de 1941, mientras las fuerzas imperiales japonesas se abrían paso por la península de Bataan, las fuerzas estadounidenses y filipinas bajo el mando del general Douglas MacArthur se retiraron a Corregidor, también conocido como la Roca, a unas dos millas a través del agua y se prepararon para resistir hasta llegaron refuerzos.

La sede inicial de MacArthur, llamada Topside, estaba situada en un edificio en la cima de la colina más alta de Corregidor. Ese edificio y varios cuarteles grandes que albergaban a soldados estadounidenses y filipinos fueron bombardeados y ametrallados sin piedad por los invasores japoneses, pero todavía se encuentran junto a los escombros como monumentos a la feroz lucha en la isla. MacArthur pronto tuvo que encontrar otro lugar desde el cual dirigir sus fuerzas en la isla y en Bataan.

Mi nuevo cuartel general, escribió más tarde MacArthur, estaba ubicado en un brazo del Túnel Malinta. Más tarde describió la sede como desnuda, deslumbrantemente iluminada y que contenía solo el mobiliario y el equipo esenciales para el procedimiento administrativo. El túnel, que ahora es una popular atracción turística, fue excavado en la roca de una colina empinada y contenía salas de hospital, cargadores de municiones y salas de almacenamiento. También acogió al presidente de Filipinas, Manuel Quezon, y su familia. El túnel tenía 1.400 pies de largo y unos 30 pies de ancho.

En Corregidor, MacArthur no tuvo miedo. Durante los bombardeos japoneses, escribe el biógrafo Arthur Herman, MacArthur solía permanecer al aire libre, impermeable a la destrucción que lo rodeaba. Una vez le dijo a Quezon, quien lo regañó por correr tales riesgos, que los japoneses aún no han fabricado la bomba con mi nombre.

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En Washington, los líderes políticos y militares sabían que no había refuerzos camino a Filipinas, por lo que ordenaron a MacArthur en contra de sus deseos y reiteradas protestas que escapara de Corregidor y Filipinas y fuera a Australia donde podría organizar y liderar las fuerzas aliadas en una campaña para retomar el archipiélago.

Tampoco había refuerzos esperando en Australia. MacArthur estaba furioso con Washington. Creía, con razón, que Washington lo había engañado. Criticó en privado la política de Europa primero del presidente Franklin Roosevelt. MacArthur, quien dijo célebremente, pasé y regresaré, estaba decidido a cumplir su promesa de recuperar Filipinas.

Mientras tanto, las fuerzas estadounidenses y filipinas se estaban sometiendo lentamente por hambre en Bataan y Corregidor. Bataan cayó el 9 de abril de 1942. El general estadounidense Jonathan Wainwright, dejado al mando por MacArthur, no tuvo más remedio que entregar la isla. El 6 de mayo de 1942, en una casa (que aún está en pie) ubicada en la ladera de una pequeña colina cerca de una de las playas de las islas, Wainwright entregó sus fuerzas al general japonés Masaharu Homma. Fue una derrota humillante para el ejército estadounidense y fue aún peor por las atrocidades que siguieron en la infame Marcha de la Muerte de Bataan.

MacArthur finalmente cumplió su promesa, pero las fuerzas estadounidenses bajo su mando tardaron tres años en recuperar Filipinas. MacArthur primero concibió y dirigió una brillante campaña combinada aire-mar-tierra en Nueva Guinea. Luego tuvo que luchar con Washington y la Marina para obtener permiso para invadir Filipinas. En un momento del cierre de la campaña de Nueva Guinea, miró hacia el norte, hacia Filipinas, y le comentó a un ayudante: Allí me están esperando. Ha sido un largo tiempo.

De hecho, los prisioneros de guerra estadounidenses y filipinos y los civiles filipinos esperaban desesperadamente a MacArthur. El 20 de octubre de 1944, las fuerzas de MacArthur desembarcaron en el golfo de Leyte, justo al sur de Tacloban. En una de las escenas icónicas de la Segunda Guerra Mundial, MacArthur desembarcó con ayudantes y el nuevo presidente filipino e instó memorablemente a los ciudadanos filipinos y a las fuerzas guerrilleras a unirse a él contra el ocupante japonés:

Pueblo de Filipinas: He vuelto.

Por la gracia de Dios Todopoderoso, nuestras fuerzas se encuentran nuevamente en suelo filipino, suelo consagrado en la sangre de nuestros dos pueblos. Hemos venido, dedicados y comprometidos con la tarea de destruir todo vestigio de control enemigo sobre sus vidas diarias y de restaurar, sobre una base de fuerza indestructible, las libertades de su pueblo.

A mi lado está su presidente, Sergio Osmena, digno sucesor de ese gran patriota Manuel Quezón, con miembros de su gabinete. Por lo tanto, la sede de su gobierno está ahora firmemente restablecida en suelo filipino.

La hora de vuestra redención está aquí. Sus patriotas han demostrado una devoción inquebrantable y resuelta a los principios de la libertad que desafía lo mejor que está escrito en las páginas de la historia humana.

Ahora hago un llamado a su esfuerzo supremo para que el enemigo pueda saber por el temperamento de un pueblo enardecido e indignado en su interior que tiene allí una fuerza contra la cual luchar no menos violenta que la fuerza ejercida desde el exterior.

Reúnete conmigo. Deja que el espíritu indomable de Bataan y Corregidor siga adelante. A medida que avanzan las líneas de batalla para llevarte a la zona de operaciones, ¡levántate y ataca!

Por las futuras generaciones de tus hijos e hijas, ¡golpea! ¡En nombre de vuestros sagrados muertos, golpead!

Que ningún corazón desmaye. Que cada brazo sea de acero. La guía del Divino Dios señala el camino. ¡Sigue en Su nombre al Santo Grial de la victoria justa!

La lucha por recuperar Filipinas fue feroz y salvaje. Manila cayó ante las fuerzas estadounidenses, pero solo después de que más de 100.000 civiles filipinos hubieran muerto, la mayoría masacrados por los japoneses. Más de mil soldados estadounidenses y más de 16.000 soldados japoneses murieron en la batalla. Muchos más resultaron heridos. Era la guerra urbana en su peor momento. Algunos de los combates más feroces tuvieron lugar en terreno elevado cerca de donde hoy se encuentra el imponente Cementerio Militar Estadounidense, con su fila tras fila de cruces blancas.

Bataan fue retomada con menos bajas de las que inicialmente se temía. El siguiente objetivo de las fuerzas estadounidenses fue Corregidor. The Rock, escribe Herman, fue crucial para la estrategia de MacArthur.

A fines de enero y principios de febrero de 1945, las fuerzas aéreas y navales estadounidenses atacaron Corregidor. El 16 de febrero, un atrevido asalto de paracaidistas cerca del antiguo patio de armas en Topside fue seguido por un desembarco marítimo cerca del Túnel Malinta. Después de 12 días de lucha, Corregidor estaba en manos estadounidenses. Casi toda la guarnición japonesa de 6.000 hombres murió; algunos de ellos se suicidaron al intentar volar el Túnel de Malinta.

MacArthur regresó a su cuartel general en la parte superior y comentó memorablemente: Veo que el viejo asta de la bandera sigue en pie. Haz que tus tropas levanten los colores al máximo y que ningún enemigo los derribe. Luego elogió, con sólo una ligera hipérbole, a los hombres que originalmente habían defendido Bataan y Corregidor:

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Bataan, con Corregidor la ciudadela de su defensa integral, hizo posible todo lo ocurrido desde entonces. La historia, estoy seguro, la registrará como una de las batallas decisivas del mundo. Su larga y prolongada lucha permitió a los Aliados reunir fuerzas. Si no hubiera resistido, Australia habría caído, con resultados incalculablemente desastrosos. Nuestros triunfos de hoy pertenecen igualmente a ese ejército muerto. Su heroísmo y sacrificios han sido plenamente aclamados, pero los grandes resultados estratégicos de esa poderosa defensa recién ahora se están volviendo plenamente evidentes. Fue destruido debido a sus terribles desventajas, pero ningún ejército en la historia cumplió mejor su misión. Que nadie en lo sucesivo hable de ello más que como una magnífica victoria.

Hoy, una visita a Corregidor permite retroceder en el tiempo. Los cuarteles y las baterías bombardeados están tal como estaban en 1945. El asta de la bandera mencionada por MacArthur todavía se encuentra frente a un edificio bombardeado que una vez sirvió como sus oficinas en Topside. Puede caminar a través de partes del Túnel Malinta y ver algunos de los túneles laterales destruidos por los japoneses. Puedes pararte en el muelle desde el que MacArthur partió de la isla. Puedes ver los grandes cañones situados en las cimas de las colinas que hacían que la isla pareciera inexpugnable. Puedes, en otras palabras, seguir los pasos de los héroes.

Francis P. Sempa es el autor de Geopolítica: de la Guerra Fría al siglo XXI y el papel global de las Américas: ensayos y reseñas sobre seguridad nacional, geopolítica y guerra .

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