Los efectos persistentes del genocidio camboyano en la educación

Hace dos semanas, los estudiantes de secundaria de Camboya se presentaron a sus exámenes nacionales. Han pasado cuatro años desde que se introdujeron estrictas reformas contra las trampas, que dieron como resultado ese año que más del 70 por ciento de los estudiantes reprobaran sus exámenes. Este impulso polifacético de reforma, encabezado por el ministro de Educación, Hang Choun Naron, tiene como objetivo mejorar un sistema educativo que aún se está recuperando del genocidio camboyano.

Hace cuatro décadas, entre 1975 y 1978, los Jemeres Rojos llevaron a cabo una campaña genocida, matando entre aproximadamente 1,2 y 2,8 millones de camboyanos, una cuarta parte de la población del país. Durante esta violencia sin sentido, más del 90 por ciento de la élite financiera y educada del país fue atacada y asesinada.

Antes de la guerra civil que comenzó en 1970 y terminó con la toma del poder por parte de los Jemeres Rojos, Camboya había experimentado una asombrosa transformación educativa. Después de la independencia de Francia, el príncipe Sihanouk hizo de la educación una prioridad y gastó más del 20 por ciento de todos los gastos del gobierno en educación. Inspirándose en los sistemas educativos francés y budista, Camboya fue el modelo de educación en la región: las tasas de logro educativo crecieron constantemente a una tasa notable de más del 2 por ciento.

El príncipe Sihanouk fue depuesto en 1970, solo 17 años después de que Camboya obtuviera la independencia, y el país se vio envuelto en un conflicto durante las siguientes dos décadas. Una guerra civil de cinco años fue seguida por el genocidio liderado por Pol Pot. Las escuelas fueron cerradas y reemplazadas por campos de reeducación e ideología. La investigación de Thomas Clayton encuentra estadísticas del Ministerio de Educación de que el 75 por ciento de todos los maestros y el 96 por ciento de todos los estudiantes de educación superior fueron asesinados.

Si bien el genocidio de Camboya terminó el 25 de diciembre de 1978 cuando los soldados vietnamitas y los rebeldes camboyanos regresaron al país, no fue hasta 1991 que se firmaron los acuerdos de paz y pudieron comenzar los esfuerzos de reconstrucción. Si bien el nuevo gobierno inicialmente intentó asignar más del 15 por ciento del presupuesto nacional a la educación, esta cifra se redujo al 8 por ciento en tres años. Según un informe de la Organización Internacional del Trabajo de 2001, solo el 25 por ciento de los encuestados informó haber completado la escuela secundaria o superior, y casi el 20 por ciento respondió que nunca había recibido educación alguna.

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Un impacto inmediato de la escasez de maestros es una alta proporción de estudiantes por maestro. Los datos sobre la proporción regional de estudiantes por maestro del Banco Mundial demuestran el fuerte aumento en la proporción de estudiantes por maestro en Camboya a partir de 1970. El aumento continuó hasta principios de la década de 2000, momento en el que hubo un cambio relativo. El aumento, incluso después de los acuerdos de paz a principios de la década de 1990, se puede atribuir a más niños que ingresan a la escuela en lugar de maestros que abandonan las escuelas. Es emblemático de la dificultad de recrear instituciones: cuanto mejores se vuelven las instituciones, mayor es la carga pública que se les impone.

Lo notable de la proporción de estudiantes por maestro es que el gobierno de Camboya tenía la capacidad y los medios para evitar que el declive educativo se volviera verdaderamente desastroso. Después del genocidio, Camboya tuvo una enorme escasez de maestros, instalaciones y fondos, mientras que las tasas de analfabetismo se dispararon a casi el 40 por ciento.

Camboya todavía tiene mucho camino por recorrer para alcanzar incluso los estándares educativos de antes de la guerra, pero las reformas recientes del nuevo Ministro de Educación son pasos en la dirección correcta. Su decisión de pagarles más a los maestros, elevando su salario mensual a un promedio de casi $300 por mes, podría ayudar a abordar la alta proporción de estudiantes por maestro. La tasa actual de Camboya, especialmente en comparación con los promedios regionales, denota un alto nivel de ineficiencia dentro del sistema escolar. Los datos del Banco Mundial sobre gastos en educación como porcentaje del PIB visualizan la brecha.

Aunque aumentar la financiación es una condición aparentemente necesaria para aumentar la calidad de la educación a largo plazo, el simple aumento de los gastos gubernamentales puede no ser suficiente para catalizar inmediatamente el crecimiento. Las altas tasas de estudiantes que viven en la pobreza disminuyen las habilidades de los estudiantes para aprender, pero constituyen un problema arraigado que llega fuera del aula. Aun así, teniendo en cuenta que el sistema educativo camboyano moderno surgió de un sistema completamente diezmado, el progreso hasta ahora es sin duda encomiable. Entonces, mientras más de 100,000 estudiantes de secundaria en Camboya esperan los resultados de sus exámenes, ciertamente hay motivos para el optimismo sobre el sistema educativo.

Tyler Headley es asistente de investigación en la Universidad de Nueva York. Su trabajo ha sido publicado previamente en revistas como Foreign Affairs y The Diplomat.

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