Los contratiempos de inversión de China en Panamá

Desde 2013, China ha realizado importantes inversiones en infraestructura en todo el mundo como parte de la iniciativa Belt and Road (BRI) firmada por el presidente Xi Jinping. Un receptor importante de la inversión china ha sido Panamá, que bajo el expresidente Juan Carlos Varela cambió el reconocimiento diplomático de Taiwán a la República Popular China en 2017, lo que resultó en una ganancia inesperada de mayor apoyo de Beijing y una visita de Xi a Panamá en diciembre de 2018.

Las inversiones chinas propuestas en Panamá en los últimos años han incluido puentes, una línea férrea, puertos comerciales y una terminal de cruceros. Pero uno de los proyectos más importantes propuestos durante la administración de Varelas fue el Puerto de Contenedores de Panamá Colón (PCCP), una nueva instalación portuaria que se habría ubicado estratégicamente en la entrada del Caribe del Canal de Panamá y prometía aumentar en gran medida la capacidad de transbordo luego de una expansión de 2015 del esclusas de canales. Un consorcio de empresas de la República Popular China liderado por Landbridge Group, un conglomerado chino con acciones en puertos, petróleo y gas, bienes raíces y otras áreas, prometió invertir aproximadamente $900 millones en la construcción de PCCP.

Landbridge se describe a sí misma como una empresa privada, pero al igual que muchas empresas chinas aparentemente privadas, tiene estrechos vínculos con el Partido Comunista Chino (PCCh) y el Ejército Popular de Liberación (EPL). Tiene una rama de miembros del PCCh integrada en la empresa y en 2014 estableció una unidad de milicias armadas populares dentro de la empresa con el apoyo del EPL. Otra participación notable de Landbridge en un puerto fuera de China es el contrato de arrendamiento de 99 años que tiene con el Puerto de Darwin, Australia, lo que ha generado preocupación en la comunidad de defensa australiana. Además, el presidente de Landbridges, Ye Cheng, es miembro de la Conferencia Consultiva Política del Pueblo Chino (CCPPCh), un órgano clave que forma parte del Frente Unido de los PCCh, una red de organizaciones e individuos bajo la dirección del PCCh que sirve para promover los intereses de los PCCh. fuera de la estructura formal del partido.

Tanto las conexiones de Landbridge con el PCCh y el EPL como la membresía de la CCPPCh de Ye Cheng representaron fuentes potenciales de influencia del PCCh sobre el proyecto del PCCP y sus operaciones futuras. El PCCP, junto con otras inversiones portuarias chinas en Panamá, generó preocupaciones estadounidenses de que las empresas chinas, incluida Landbridge, podrían consolidar el control sobre la infraestructura portuaria cerca del canal y, en última instancia, dar a Beijing influencia sobre las operaciones de los canales. En un esfuerzo por contrarrestar la creciente influencia económica de China en Panamá, la administración anterior de Trump aumentó el alcance diplomático, y el entonces secretario de Estado Mike Pompeo se apresuró a viajar a la ciudad de Panamá en octubre de 2018 antes de la visita de diciembre de Xi.

Sin embargo, los acontecimientos cambiaron rápidamente tras la elección de Laurentino Cortizo como presidente de Panamá a principios de 2019. Después de asumir el cargo, Cortizo suspendió o canceló varios proyectos de inversión chinos. Una revisión realizada por la Autoridad Marítima de Panamá (PMA), la agencia gubernamental que supervisa los puertos del país, de la concesión PCCP encontró que el consorcio liderado por Landbridge no había cumplido con numerosos términos contractuales, incluida la inversión de solo aproximadamente una quinta parte de lo prometido. cantidad, sin proporcionar la documentación clave del proyecto y empleando mucha menos mano de obra local de lo prometido. La revisión condujo a la decisión de las PMA de revocar la concesión PCCP en junio de 2021.

¿Disfrutas de este artículo? Haga clic aquí para suscribirse y obtener acceso completo. Solo $5 al mes.

La experiencia de Panamá es representativa de varios otros países donde los cambios de liderazgo han resultado en un mayor escrutinio de las inversiones relacionadas con BRI. Ejemplos notables incluyen Malasia, donde en 2019 el nuevo primer ministro Mathahir Mohamed renegoció con éxito los términos de un proyecto ferroviario chino para unir las costas este y oeste de Malasia acordado por su predecesor Najib Razak, y las Maldivas, donde el recién elegido presidente Ibrahim Mohamed Solih se comprometió en 2018 para revisar un acuerdo de libre comercio con China y reevaluar varias inversiones chinas en infraestructura. En estos y otros casos, los líderes recién elegidos se han mostrado en desacuerdo con los términos financieros de los proyectos BRI, los sobrecostos y la dependencia de los proyectos de la mano de obra china a pesar de las promesas de crear empleos locales. Además, los líderes entrantes han tratado recientemente de abordar las implicaciones estratégicas de aceptar proyectos BRI de China para las relaciones de defensa con los EE. UU. y con potencias regionales como India y Australia.

Las luchas recientes de China en Panamá y más allá se deben a múltiples factores, con cambios políticos internos, términos de inversión desfavorables, el incumplimiento de los compromisos que hicieron por parte de algunas empresas chinas y la intervención diplomática de los EE. role. Sin embargo, dejando de lado los estrechos incentivos políticos de líderes como Varela para atraer inversiones chinas, el hecho de que los acuerdos de China en Panamá avanzaron tanto sugiere que las ofertas de Beijing para construir infraestructura seguirán teniendo un gran atractivo para al menos algunos gobiernos De hecho, los funcionarios de América Latina hasta el Indo-Pacífico reiteran con frecuencia a los funcionarios de EE. UU. que no desean renunciar a todas las inversiones chinas ni verse obligados a elegir entre EE. UU. y China.

El desafío que enfrentan estos gobiernos, entonces, es descartar proyectos que puedan comprometer seriamente la seguridad nacional o el bienestar económico de sus países. Desafortunadamente, muchos gobiernos carecen de comités formales o procedimientos institucionalizados para revisar acuerdos de inversión por motivos económicos y de seguridad nacional. Por ejemplo, a pesar de sus recientes dificultades con las inversiones chinas, Panamá todavía carece de un mecanismo formal de selección de inversiones, al igual que algunos países de la Unión Europea como Croacia y Chipre. En comparación, EE. UU. tiene el Comité de Inversión Extranjera en los Estados Unidos (CFIUS), que es responsable de revisar las transacciones propuestas entre entidades extranjeras y empresas estadounidenses que podrían afectar la seguridad nacional de los EE. UU. Si bien no es perfecto y no es capaz de capturar todas las transacciones que posiblemente podrían amenazar la seguridad de los EE. UU., el proceso CFIUS es bastante completo en el sentido de que involucra una revisión interinstitucional de las transacciones propuestas.

Puede que no sea apropiado que los gobiernos más pequeños intenten implementar un proceso similar a CFIUS al por mayor. Sin embargo, la experiencia de CFIUS de EE. UU. puede brindar lecciones valiosas para los países que deseen desarrollar sus propios mecanismos formales de evaluación de inversiones. Por ejemplo, los funcionarios de defensa e inteligencia de EE. UU. involucrados en el proceso tienen un papel que desempeñar compartiendo información confidencial sobre los riesgos de inversiones chinas específicas y enfatizando los efectos potenciales en la cooperación de defensa con EE. UU. Mientras que las decisiones de los líderes nacionales de aceptar o rechazar la inversión china son En última instancia, complejos cálculos políticos y económicos que solo ellos pueden hacer, tanto sus países como los intereses de los EE. UU. se benefician mejor al empoderar a los líderes para que actúen en función de la mejor información disponible.

Ir arriba