Litio y una batalla inesperada por la transición de la energía en Afganistán

Con la captura de Kabul por parte de los talibanes el 15 de agosto, se predice que Afganistán perderá pronto a la mayoría de sus inversores occidentales. De hecho, es muy probable que las empresas extranjeras que comparten valores occidentales eviten involucrarse con un grupo militante que se opone abiertamente a la democracia y viola los derechos humanos. Sin embargo, como dice el famoso postulado de Aristóteles y Rabelais, la natura aborrece el vacío la naturaleza aborrece el vacío. Es posible que otras naciones, menos preocupadas por los problemas sociales en Afganistán, pronto se comprometan a hacer tratos con los nuevos gobernantes radicales del país.

Desafortunadamente para Occidente, esto puede significar no solo una pérdida en la batalla por los derechos humanos, sino también en una lucha menos conocida por el dominio tecnológico en la transición energética.

¿Afganistán la Arabia Saudita del litio?

Si bien es uno de los países más pobres del mundo que ha estado en guerra constante durante casi medio siglo, Afganistán, al mismo tiempo, es una nación extremadamente rica en recursos minerales. Con más de 1400 yacimientos minerales, cuenta con vastos depósitos de hidrocarburos (que incluyen petróleo, gas y carbón), plomo, piedra caliza, piedras preciosas, cobre, hierro y oro, por mencionar solo algunos. Por el momento, en general se estima que los talibanes están sentados en minerales por valor de $ 1-3 billones. Aunque la extracción de algunos de estos recursos podría potencialmente ignorarse tal como solía ocurrir bajo el anterior régimen talibán, esta vez el grupo militante podría ingresar al mercado mundial de minerales con una oportuna oferta especial de litio.

Representando un componente clave de las baterías y otros dispositivos electrónicos que se están volviendo cada vez más populares en estos días, el litio se produce principalmente en el llamado triángulo de litio en América del Sur (Bolivia, Argentina, Chile), seguido de otras tres naciones: EE. UU., Australia, y china Entre estos seis países, considerados durante mucho tiempo como los que poseen los depósitos de litio probados más grandes del mundo, Afganistán puede aparecer inesperadamente como un caballo oscuro. De hecho, según un memorando interno del Pentágono de 2010, la nación podría convertirse en la Arabia Saudita del litio, ya que sus reservas estimadas del metal podrían rivalizar o incluso superar las de Bolivia (alrededor de 21 millones de toneladas).

Normalmente producido a través de la evaporación solar de grandes piscinas de salmuera o de la extracción de roca dura del mineral espodumeno, el litio fue descubierto por primera vez en Afganistán por los soviéticos después de su invasión de 1979. Unas tres décadas más tarde, geólogos estadounidenses realizaron estudios de lagos salados secos en el oeste de Afganistán solo para demostrar que las estimaciones soviéticas de las ricas reservas de litio del país eran correctas. Sin embargo, debido al conflicto en curso, la gran inversión de capital necesaria y una demanda global insuficientemente fuerte, la producción industrial de litio afgano no comenzó cuando se descubrió. Hoy en día, sin embargo, el momento podría ser mejor, al menos desde la perspectiva de la demanda global.

¿Disfrutas de este artículo? Haga clic aquí para suscribirse y obtener acceso completo. Solo $5 al mes.

Litio ¿El nuevo petróleo?

Mientras el mundo solidifica su agenda ambiental, las economías globales avanzan hacia la descarbonización de sus sistemas energéticos mediante el aumento de la participación de las energías renovables, entre otros esfuerzos. Sin embargo, debido a su naturaleza variable debido a la estacionalidad y las condiciones climáticas cambiantes, las fuentes de energía renovable intermitentes como la solar y la eólica son difíciles de integrar en las redes eléctricas. De hecho, dado que, en un sistema energético, la generación y el consumo deben estar equilibrados en todo momento, el almacenamiento de energía juega un papel crucial en la preservación de la energía excedente para que luego pueda ser utilizada en los picos de demanda. En tales circunstancias, las baterías se consideran ampliamente como una de las soluciones clave para incorporar de manera efectiva una gran proporción de energías renovables solar y eólica en los sistemas de energía en todo el mundo.

Después de la comercialización de las baterías de iones de litio en 1991 y su comienzo relativamente lento en los aparatos eléctricos, este tipo de almacenamiento de energía electroquímica cobró un nuevo impulso con la difusión de los teléfonos móviles, los vehículos eléctricos y las fuentes de energía renovable. Por el momento, a pesar de la eventual presencia de otras opciones de batería, las soluciones de iones de litio representan, con mucho, el tipo de batería más prolífico para el almacenamiento de energía a pequeña y gran escala. Esto se debe a las ventajas únicas que faltan en sus rivales más cercanos (baterías de níquel-cadmio e hidruro de níquel-metal): peso más ligero, mayor densidad de energía, tiempo de carga más corto y ausencia de un efecto de memoria que hace que las baterías pierdan capacidad de almacenamiento con el uso continuo. uso.

Estas características de las baterías de iones de litio hicieron que la demanda de litio, su ingrediente crucial, cambiara drásticamente en las últimas décadas. Por ejemplo, en 1995, la producción mundial anual de litio fue de solo unas 6.500 toneladas; para 2015 ya había aumentado a alrededor de 32.500 toneladas por año. Sin embargo, durante los últimos cinco años, la producción anual de litio se multiplicó por diez y constituyó alrededor de 345 000 toneladas en 2020. Dado que el litio es el más liviano de todos los metales, estas cifras son realmente impresionantes. Sin embargo, no indican el límite. Para satisfacer la creciente demanda de las industrias energéticas y de alta tecnología, se espera que la producción de litio crezca hasta alrededor de 2 millones de toneladas solo en la próxima década. Debido a la obsesión mundial por este metal, algunos expertos incluso llaman al litio el nuevo petróleo.

Producción de litio en Afganistán: ¿Qué sigue?

Aunque es posible que el litio no reemplace directamente al petróleo, la mayoría de los investigadores están de acuerdo en que la única forma es aumentar la demanda de litio. Si bien este recurso no es raro en sí mismo, no ocurre naturalmente en forma elemental debido a su alta reactividad y, por lo tanto, se encuentra en muchas rocas y algunas salmueras, con mayor frecuencia en concentraciones muy bajas y, por lo tanto, con un valor comercial bajo. Sin embargo, anteriormente utilizado principalmente en la metalurgia, la producción de vidrio y la industria nuclear, el litio tenía una demanda constante pero relativamente baja, lo que permitió la explotación gradual de sus depósitos comercialmente viables. Sin embargo, en las nuevas condiciones que cambian rápidamente, a menudo se teme que las minas existentes simplemente no puedan satisfacer la creciente demanda de litio del futuro. Aquí es donde los depósitos de litio de Afganistán podrían convertirse en un activo extremadamente valioso.

En estas circunstancias, el futuro de las baterías de iones de litio podría depender en gran medida de quién tome el control de las reservas afganas, ya que es muy poco probable que los talibanes por sí solos puedan lanzar con éxito la minería comercial de litio a gran escala. Por ahora, países como China, Rusia e Irán ya han revelado sus intenciones de desarrollar relaciones amistosas con los talibanes. Al mismo tiempo, de todos estos nuevos amigos, China parece no dejar mucho espacio para la competencia con otros países, ya que es la segunda economía más grande del mundo, el líder absoluto en la minería de metales de tierras raras y el mayor productor de celdas de litio en la palabra.

En el pasado, China invirtió intensamente en industrias mineras en todo el mundo, y las naciones en desarrollo de África, Asia y América Latina representaron un enfoque particular. Allí, los inversionistas chinos tuvieron mucho éxito, entre otros, en países como Madagascar, Mozambique, Sudán y la República Democrática del Congo. Como demuestra la lista de estos países, el clima político desafiante y las dificultades de la reconstrucción de la posguerra no parecen alejar a las empresas de recursos naturales de China. Es por eso que los primeros pasos políticos para extender una mano al régimen talibán podrían significar que China está considerando seriamente jugar el primer violín en un nuevo Gran Juego del futuro. Lo que está en juego, esta vez, podría ser el dominio de la tecnología en la transición energética global.

Ir arriba