Lecciones de la batalla de las Islas Paracel

El 16 de enero de 1974, la Armada de la República de Vietnam (RVN) descubrió la presencia del Ejército Popular de Liberación de China (EPL) en el Grupo Crescent en las Islas Paracel occidentales, que estaba en manos de Vietnam del Sur. Este fue un desarrollo inesperado, porque a pesar de la reducción de la asistencia militar estadounidense a Saigón después de la firma de los Acuerdos de Paz de París en 1973, y la subsiguiente reducción de las guarniciones de Vietnam del Sur en las islas, los chinos no habían tomado medidas unilaterales para subvertir el statu quo al que el Grupo Amphitrite en el este de Paracels y el Grupo Crescent estaban respectivamente bajo control chino y vietnamita del sur.

Durante los siguientes dos días, las fuerzas navales opuestas se empujaron entre sí en maniobras de proximidad frente a las islas, antes de que estallara un tiroteo cuando las tropas de Vietnam del Sur intentaron recuperar la isla Duncan. Posteriormente, la escaramuza se intensificó con abrumadores refuerzos chinos desplegados en la zona de choque, incluido el apoyo aéreo cercano organizado desde la cercana isla de Hainan y patrulleros de clase Hainan armados con misiles. Desprovisto del apoyo naval estadounidense, dado que la Séptima Flota de la Marina de los EE. UU. estaba reduciendo su presencia en el Mar de China Meridional luego de los acuerdos de paz de 1973, el RVN fue completamente derrotado. Beijing explotó rápidamente la victoria naval con un desembarco anfibio en vigor para completar su control de todas las islas Paracel.

Desde entonces, la Batalla de las islas Paracel ha pasado a la historia como la primera escaramuza naval chino-vietnamita en la búsqueda del control de las islas del Mar Meridional de China. La escaramuza naval chino-vietnamita en las cercanas Islas Spratly en 1988 fue la segunda y última instancia de este tipo. Desde entonces, las tensiones han disminuido. Ha habido intercambios continuos a nivel del partido gobernante y entre los ejércitos de los países (incluido el alojamiento de una delegación de la Flota del Mar del Sur de la Armada del EPL en una base naval vietnamita). Beijing y Hanoi también inauguraron recientemente consultas mutuas sobre el desarrollo conjunto de recursos marinos en el Mar Meridional de China.

Sin embargo, la Batalla de las Islas Paracel en 1974 brinda algunas lecciones útiles y duraderas para Hanoi y su modernización naval en curso en el Mar de China Meridional, particularmente frente a los desarrollos geopolíticos.

Lección duradera n.º 1: la diplomacia es el primer recurso, pero no el único recurso

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Ningún tratado internacional y regional constituye salvaguardias perfectas contra la acción unilateral, incluida la amenaza o el uso de la fuerza. La histórica Declaración sobre la Conducta de las Partes en el Mar Meridional de China firmada en 2002 entre China y los demandantes del Sudeste Asiático no ha tenido un éxito total. De hecho, las acciones unilaterales destinadas a subvertir el statu quo en el Mar Meridional de China mediante la amenaza o el uso de la fuerza han seguido dominando. Imágenes de video recientes reveladas por CCTV de China en enero de 2014 mostraron un enfrentamiento entre barcos policiales chinos y vietnamitas frente a las islas Paracel en 2007. Incidentes más recientes y recurrentes incluyeron el acoso de barcos de inspección vietnamitas por barcos chinos, el enfrentamiento marítimo entre China y Filipinas. en Scarborough Shoal en abril de 2012 y, más tarde, la demostración de fuerza de los barcos de vigilancia chinos y las fragatas navales frente al Second Thomas Shoal, controlado por Filipinas. Estos episodios tienen un parecido inquietante con el tipo de empujones navales que llevaron a la escaramuza en 1974.

Incluso cuando los demandantes del Mar de China Meridional participaron en consultas sobre un Código de conducta, al declarar unilateralmente una zona de identificación de defensa aérea (ADIZ) sobre el Mar de China Oriental en diciembre de 2013, Beijing declaró derechos indiscutibles para crear ADIZ en otras áreas si así lo deseaba. . Una ADIZ sobre el Mar de China Meridional, si alguna vez se estableciera, sin duda fortalecería el control de Beijing sobre las aguas en disputa, aumentando las prohibiciones de pesca unilaterales regulares, una autoridad de aplicación de la ley marítima ampliada anteriormente para las autoridades de Hainan, así como la última ley pesquera china que requiere la pesca extranjera. buques para solicitar el permiso de Beijing para operar en gran parte del Mar de China Meridional. Estos desarrollos, si continúan sin cesar, solo aumentarán el riesgo de enfrentamientos accidentales o premeditados en las aguas en disputa.

Lección duradera n.º 2: los poderes extrarregionales ni siempre se quedan ni siempre ayudan

Ha habido un creciente interés entre las potencias extrarregionales en el Mar de China Meridional. Además del reequilibrio de Asia-Pacífico de EE. UU., Japón, bajo el mando del primer ministro Shinzo Abe, ha intensificado su ofensiva diplomática en el sudeste asiático, siendo uno de los objetivos promover la posición territorial de Tokio en el Mar de China Oriental. Vietnam se ha convertido en uno de los principales beneficiarios de este desarrollo. Durante el 4º Diálogo de Política de Defensa entre EE. UU. y Vietnam, celebrado en Washington a fines de octubre de 2013, se llegó a un acuerdo para mejorar la cooperación en seguridad marítima. En el mismo mes, se informó que Tokio estaba interesado en suministrar patrulleras como parte de un plan para reforzar los esfuerzos de desarrollo de capacidades de seguridad marítima de Vietnam. También notable, Hanoi está disfrutando de lazos de defensa en ciernes con Nueva Delhi, habiendo sido anfitrión de visitas regulares al puerto de la Marina de la India en la última década.

Aún así, ninguna de las potencias extrarregionales ha tomado partido en las disputas del Mar Meridional de China, prefiriendo centrarse solo en la libertad de navegación. Esto significa que a pesar de que Washington o Tokio tienen razones legítimas para intervenir si las líneas de comunicación marítimas vitales a través del Mar de China Meridional se ven amenazadas por el espectro de un conflicto armado, cualquier ayuda extrarregional está lejos de ser segura. Por ejemplo, incluso si el Comando del Pacífico de EE. UU. puede detectar signos reveladores de movimientos militares chinos inusuales en el Mar de China Meridional, es posible que no pueda reaccionar a tiempo. La Séptima Flota de la Marina de los EE. UU., como parte de la estrategia de reequilibrio, ha intensificado la vigilancia marítima en el área: se dice que el nuevo buque de combate litoral USS Freedom está realizando más que simples misiones de entrenamiento en el área, mientras que se informó que la Marina de los EE. UU. Vigilancia aérea marítima desde julio de 2012.

Sin embargo, durante la escaramuza de 1974, Saigón buscó la ayuda de la Séptima Flota de los EE. UU., pero tenía órdenes de no intervenir en las disputas y no llegó ayuda para la RVN frente a las Paracels. Es probable que Washington adopte la misma postura hoy, incluso si estallara un nuevo enfrentamiento naval chino-vietnamita, especialmente en contextos localizados que no necesariamente afectan la libertad de navegación de otros usuarios. Además, la actual y futura Flota del Mar del Sur de la Armada del EPL ya no es la misma fuerza destartalada y orientada a la costa que operaba pequeñas fuerzas de patrulla y ataque de la era soviética que solía ser. Con su acumulación constante de capacidades de proyección de fuerza, incluido el asalto anfibio, la Marina del EPL está en una mejor posición que en 1974 para desplegar fuerzas considerables durante períodos sostenidos a mayores distancias para afirmar la soberanía, y su poder de combate general será mucho más potente si jamás desatada en el Mar de China Meridional.

Lección duradera n.º 3: la necesidad de capacidades de control del mar al menos limitadas

No hay forma de que Vietnam iguale cuantitativamente las capacidades navales del EPL en el Mar de China Meridional. De acuerdo con las declaraciones de la política de Hanois, una carrera armamentista con China no solo es imposible en primer lugar, sino que se considera potencialmente perjudicial para el proceso de renovación en curso de Vietnam. La modernización naval de Vietnam posterior a la Guerra Fría se ha basado en llenar los déficits de capacidad después de décadas anteriores de negligencia. En los últimos años, la Armada Popular de Vietnam había logrado avances notables en la adquisición de nuevo hardware para reemplazar el antiguo equipo de la era soviética. Sin embargo, las nuevas capacidades, en su mayoría suministradas por Rusia, como las fragatas ligeras Gepard-3.9, los submarinos de clase Kilo, los cazas polivalentes Su-30MK2V Flanker equipados para ataques marítimos y las baterías de misiles de defensa costera Yakhont/Bastion, SIGMA de fabricación holandesa – las corbetas de clase, así como las naves de patrulla costera y de ataque construidas localmente apuntan a un camino de modernización de la fuerza basado principalmente en negar el acceso de un adversario a la zona en disputa. No sugieren la capacidad de asegurar el acceso propio de Vietnam.

Sin embargo, la Batalla de las Islas Paracel en 1974 destacó la necesidad de no solo negarle a un adversario el bloqueo de las características del Mar de China Meridional, sino también asegurar el acceso de Vietnam a esas guarniciones expuestas y vulnerables. Solo un cambio de la negación del mar al control del mar puede aspirar a lograr eso. Dada la paz duradera a lo largo de las fronteras terrestres con sus vecinos, Vietnam debería enfatizar lógicamente las capacidades de combate aéreo-marítimo. Para el Vietnam orientado al statu quo, muy similar a lo que era Saigón en 1974, el escenario de combate previsible en un nuevo enfrentamiento en el Mar de China Meridional abarcará la necesidad de que las fuerzas vietnamitas recuperen los elementos incautados, o al menos refuercen las guarniciones existentes frente a ataque hostil Bajo este escenario, la situación de defensa de Vietnam quizás no sea diferente de la de Japón con respecto a la disputa del Mar de China Oriental. Tokio ha esbozado en su nueva estrategia de defensa reciente la necesidad de una defensa móvil sólida e integrada, que preveía la necesidad de que la Fuerza de Autodefensa recuperara las islas del Mar de China Oriental en tiempos de hostilidades. Ciertamente, Vietnam no puede aspirar a reunir la misma gama de capacidades que Japón, dadas las limitaciones económicas. Para construir capacidades de control marítimo al menos limitadas, Hanoi debería centrarse en mejorar la alerta temprana y expandir la capacidad de transporte marítimo anfibio.

Las capacidades de alerta temprana vietnamitas existentes se otorgan a una red de vigilancia electrónica estática dispuesta a lo largo de la costa continental vietnamita y en las características ocupadas del Mar de China Meridional, aumentada solo en los últimos años por aviones de patrulla marítima de la armada y la guardia costera vietnamitas. Estos aviones están diseñados principalmente para la vigilancia de la superficie, pero tienen una resistencia limitada y carecen de capacidades adecuadas de guerra antisubmarina, especialmente en vista del creciente desafío de los submarinos del EPL. Un avión de patrulla marítima de alta resistencia equipado con sensores de mayor alcance será apropiado y podría decirse que tiene más capacidad de supervivencia que las instalaciones estáticas. La Infantería Naval de Vietnam, que se especializa en asalto anfibio y se ha simplificado a lo largo de las décadas, se ha convertido en una fuerza más ligera pero más mezquina con la adquisición de mejores equipos. Aún así, sigue teniendo poca capacidad de transporte marítimo anfibio, dado que los barcos de desembarco antiguos soviéticos y ex estadounidenses eran demasiado viejos y en su mayoría ya no estaban operativos. Los constructores navales novatos de Hanois han producido hasta ahora un pequeño puñado de nuevos transportes de asalto aparentemente para llenar este vacío. Sin embargo, se requieren más buques de este tipo para permitir que la Infantería Naval de Vietnam proyecte fuerzas más sustanciales con mayor rapidez para reforzar las guarniciones del Mar Meridional de China o recuperarlas de un adversario.

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Pensamientos finales

La Batalla de las Islas Paracel podría haber ocurrido hace cuarenta años. Aún así, a pesar de que el Mar de China Meridional ha experimentado una paz relativa, vale la pena que Hanoi permanezca alerta manteniendo el ritmo de sus intentos de modernización naval. Si bien la diplomacia es el recurso preferido y las potencias extrarregionales se han involucrado más en la región, el poder militar adecuado en forma de autoayuda de defensa sigue siendo necesario, especialmente cuando el área continúa plagada de incertidumbre. En comparación con el RVN, por ahora y en el futuro previsible, la Armada y la Fuerza Aérea Popular de Vietnam enfrentan un desafío mucho mayor que antes para preservar el status quo en el Mar de China Meridional.

Ngo Minh Tri es redactor jefe del periódico Thanh Nien, con sede en la ciudad de Ho Chi Minh, Vietnam. Koh Swee Lean Collin es investigador asociado en el Instituto de Defensa y Estudios Estratégicos, una unidad constitutiva de la Escuela de Estudios Internacionales S. Rajaratnam de la Universidad Tecnológica de Nanyang con sede en Singapur. Este artículo refleja los puntos de vista personales de los autores y no representa a sus respectivas organizaciones.

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