Las poderosas caídas de Khone de Laos

Luc Forsyth y Gareth Bright han emprendido un viaje para seguir el río Mekong desde el mar hasta la fuente. The Diplomat compartirá algunas de las historias que han encontrado en el camino. Para obtener más información sobre el proyecto, consulte la serie completa aquí.

Poco después de cruzar a Laos, llegamos a las fuertes aguas de las cataratas de Khone. Más allá de ser una formación natural impresionante, las cataratas han obstaculizado los esfuerzos para convertir el Mekong en una ruta comercial y han preservado la salud del ecosistema local.

Una sección elevada de las cascadas de Khone Phapheng (Khone Falls). Las cataratas de Khone se extienden a lo ancho del río Mekong y evitan que actúe como una ruta de transporte comercialmente viable. Foto de Luc Forsyth.

Pudimos sentir el agua antes de poder verla. El retumbar profundo y grave de las amplias cataratas de Khone se experimentó no tanto como un sonido, sino más bien como una sensación penetrante en el estómago que era sutil e imposible de ignorar al mismo tiempo.

Habíamos cruzado la frontera de Camboya a Laos sin incidentes. De hecho, el puesto de control de aduanas se utilizó tan poco y tan poco personal que probablemente podríamos haber entrado al país sin mostrar nuestros pasaportes. Los extravagantes edificios administrativos de estilo jemer estaban vacíos y sin uso, dejados pudrirse silenciosamente en la humedad de la jungla. Una jauría de amistosos perros callejeros holgazaneaba en la tierra de nadie entre las dos naciones, superando significativamente en número al personal de inmigración.

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Las cataratas de Khone en Laos se extienden a lo ancho del río Mekong y evitan que actúe como una ruta de transporte comercialmente viable.
Foto de Gareth Bright.

A menos de 20 kilómetros se encontraba Nakasang, un pequeño pueblo ribereño que servía como principal punto de partida para los viajeros que visitaban la cadena de Si Phan Don (4000 islas), así como el principal punto de acceso a las cataratas de Khone. Habíamos venido a explorar las cascadas y el área circundante en parte por su evidente atractivo visual, pero más importante aún por lo que representaban en términos del pasado y el futuro del Mekong.

Un hombre se lava los pies a orillas del río Mekong en la ciudad de Nakasang. Foto de Luc Forsyth.

Cuando el equipo de exploradores franceses dirigido por Ernest Doudard de Lagre partió de Camboya en 1866 con la misión de inspeccionar la longitud del Mekong, que en ese momento era un espacio prácticamente en blanco y desconocido en el mapa para los europeos, su principal objetivo era establecer si el río podría usarse o no como una arteria comercial para conectar las colonias francesas en Indochina con las sedas y las riquezas de China. El viaje fue impulsado únicamente por ambiciones económicas imperiales, como lo demuestra (en un estilo francés cómicamente estereotipado) el hecho de que el pequeño equipo solo llevara seis cajas de instrumentos científicos en comparación con más de 700 litros de vino y varios cientos de litros de brandy.

Nakasang está directamente río arriba de las cascadas de Khone Phapheng, y la mayoría de los peces comerciales capturados en el área terminan en el mercado de Nakasang. Foto de Gareth Bright.

Aunque el equipo se convertiría en los primeros europeos en navegar por todo el Mekong, su objetivo de establecer una ruta comercial a China se vio frustrado desde el principio por las cataratas de Khone, una poderosa cadena de rápidos que se extiende a lo largo de casi 10 km del río. . Aunque incluso hoy, un siglo y medio después, las cataratas de Khone obstaculizan la utilidad del Mekong como vía de comercio internacional, la zona vuelve a estar en el punto de mira del desarrollo económico.

Botellas de plástico y otros desechos del destino turístico aguas arriba de Si Phan Don (4000 islas) se acumulan debajo de las cascadas de Khone Phapheng. Foto de Luc Forsyth.

Indómito, por ahora

Aunque las cataratas de Khone dominaban el paisaje inmediatamente al sur de las islas 4000, llegar a ellas era algo problemático. Una plataforma de observación turística oficial brindaba una hermosa vista panorámica, pero estaba muy alejada del pescador que podíamos ver arrojando su red al agua agitada debajo.

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Después de deslizarnos alrededor de un conjunto de pesadas barandas de madera, pudimos trepar por un estrecho camino de tierra y llegar a las rocas húmedas que definían la periferia oriental de las cataratas de Khone. En la temporada de lluvias, con los niveles de los ríos en su apogeo, no hubiera sido posible permanecer donde estábamos. Había visto fotografías del área tomadas por colegas poco después de las lluvias monzónicas que mostraban el área como una masa ininterrumpida de agua agitada, pero al final de un verano inusualmente seco, los rápidos, aunque todavía impresionantemente salvajes, eran más moderados.

Un hombre arroja su red de pesca a un charco de agua sobre las cascadas de Khone Phapheng. Foto de Gareth Bright.

Aunque hubiera sido ideal ver el agua en cascada en su estado más dramático, el flujo reducido nos permitió abrirnos camino a lo largo del borde pedregoso de las cataratas hacia los pescadores. Si las cataratas se hubieran estado moviendo con toda su fuerza, el único medio de navegar habría sido un par de cables de acero oxidados suspendidos sin fuerzas entre postes de madera que habían sido clavados en los bancos rocosos en algún punto desconocido en el pasado. Teniendo en cuenta que Gareth se estaba cuidando de las costillas gravemente magulladas y yo llevaba un par de sandalias deportivas de goma extremadamente baratas, caminar sobre piedra sólida era la opción mucho más segura.

Un pescador camina por un campo de rocas sobre las cascadas de Khone Phapheng. Las rocas están expuestas solo en la estación seca y estarán bajo el agua cuando caigan las lluvias monzónicas y el Mekong alcance su tamaño máximo. Foto de Luc Forsyth.

El único pescador que trabajaba en esta sección de las cataratas aparecía y desaparecía a medida que descendía y resurgía de los escarpados valles tallados por milenios de aguas rápidas. Bien construido y pisado seguro sobre las rocas resbaladizas, parecía un consumado pescador profesional de río. Durante casi una hora lo seguimos mientras lanzaba, revisaba y volvía a lanzar su red de mano en los pozos profundos que marcaban el área. Parecía completamente despreocupado con nuestra presencia, y aparte de una sonrisa cortés, apenas reconoció que estábamos allí. Una vez que la suave luz del amanecer comenzó a pasar al resplandor más intenso de la media mañana, le pedimos a nuestro traductor, Noy, que se uniera a nosotros y facilitara la conversación.

Un hombre pesca en las piscinas sobre las cascadas de Khone Phapheng. Foto de Gareth Bright.

Mientras Noy se acercaba, comencé a formular mentalmente una lista de preguntas que quería hacer sobre el estado actual de las poblaciones de peces en el área, qué tan preocupado estaba por la multitud de represas hidroeléctricas programadas para construir a lo largo del Mekong en Laos, y lo que pensaba sobre el futuro de sus hijos como pescadores de Khone. Pero estas ideas de una conversación profunda sobre el estado ecológico del río fueron descartadas casi de inmediato por las realidades del mundo moderno.

Un hombre arroja su red de pesca a un charco de agua sobre las cascadas de Khone Phapheng. Foto de Luc Forsyth.

En realidad no es un pescador, tradujo Noy para nosotros, solo hace esto para obtener algo de comida extra cuando tiene un descanso del trabajo.

Cuando se le preguntó cuál era su verdadero trabajo, Noy y el desconcertado joven hablaron de un lado a otro durante unos minutos antes de que Noy se volviera hacia nosotros con una sonrisa avergonzada.

El es un fotografo. Toma fotografías de los turistas que visitan las cascadas.

Las cataratas de Khone en Laos se extienden a lo ancho del río Mekong y evitan que actúe como una ruta de transporte comercialmente viable.
Foto de Gareth Bright.

Temporada Baja, Esfuerzo Alto

Después de reírnos de nuestra propia ingenuidad, dejamos el mirador turístico y regresamos a Nakasang, donde alquilamos un pequeño bote que nos llevaría a la orilla opuesta del Mekong, con la esperanza de encontrar una visión más auténtica de la vida junto a las cataratas de Khone. Varios lugareños nos advirtieron que era temporada baja para los pescadores y que sería casi imposible llegar a la zona donde trabajaban en esta época del año cargados de equipo fotográfico como íbamos, pero decidimos intentarlo de todos modos.

Un pescador arroja su red al agua turbulenta debajo de las cascadas de Khone Phapheng. Foto de Luc Forsyth.

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Como era de esperar, los lugareños tenían razón. Nos llevó varias horas vadear arroyos que llegaban hasta el pecho y caminar por los senderos de la jungla cubierta de maleza antes de encontrar a un solo pescador. Delgado pero de aspecto increíblemente fuerte, Vong tenía unos 40 años y lo seguían dos hijos pequeños que lo observaban lanzar su red con gran interés.

Vong confirmó lo que nos habían dicho anteriormente que era temporada baja y que sus capturas fueron pequeñas. Durante unos minutos tratamos de presionarlo sobre temas generales como los proyectos de represas, pero parecía no estar dispuesto o simplemente incapaz de comentar, así que lo dejamos en paz y nos reunimos con sus hijos en una gran roca para ver a su padre trabajando con pericia. en el agua revuelta.

Un pescador y sus hijos en el Mekong en Laos. Foto de Gareth Bright.

Después de algunos lanzamientos de su red de mano desde la orilla del río, Vong se sumergió en las corrientes rápidas y comenzó a arrastrarse mano sobre mano a lo largo de un cable solitario que se extendía desde la orilla occidental del Mekong hasta una isla rocosa que se encontraba en el medio del río. Hubiera sido imposible para Gareth o para mí seguirlo mientras mantuviéramos nuestras cámaras secas, y la verdad sea dicha, no estoy seguro de si poseíamos la fuerza bruta, a pesar de que cada uno pesaba al menos 20 kg más y un pie más alto que el nervudo pescador.

Los jóvenes hijos de un pescador se sientan a orillas del Mekong, debajo de las cascadas de Khone Phapheng, esperando que su padre regrese de pescar por la tarde. Foto de Luc Forsyth.

Sus hijos rápidamente perdieron interés en nosotros y así durante la mayor parte de la siguiente hora nuestro variopinto grupo se sentó en silencio, observando la forma distante de Vong lanzando y volviendo a lanzar su red. Cuando regresó con la última luz del día, había atrapado solo tres peces pequeños, el más grande de los cuales era más pequeño que el tamaño promedio de un mouse de computadora. Teniendo en cuenta el esfuerzo físico que le había costado conseguir esa pequeña captura, parecía imposible que proporcionaran un excedente de calorías. Pero Vong parecía satisfecho con el trabajo del día y condujo a sus hijos por las rocas antes de desvanecerse en la densa jungla más allá.

Un pescador laosiano en el Mekong trabaja diligentemente en temporada baja. Foto de Gareth Bright.

Aunque no habíamos aprendido prácticamente nada sobre el estado del Mekong en Laos en términos de hechos literales o relatos de testigos presenciales, obtuvimos una fugaz impresión de un país mucho menos desarrollado que el que habíamos visto en Vietnam e incluso en Camboya, aunque como nos gustaría descubra que en las próximas semanas, la salud del Mekong y el entorno natural más amplio estuvo lejos de ser perfecto en esta nación sin salida al mar.

Un pescador trabaja en el Mekong en Laos, vigilado por sus hijos. Foto de Luc Forsyth.

Esta pieza apareció originalmente en A Rivers Tail.

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