Las islas del norte de Mariana: territorio estadounidense, dependiente de China

Como la segunda economía más grande del mundo, China está extendiendo su influencia en muchos Países y Territorios de las Islas del Pacífico (PICT). El presidente chino, Xi Jinping, está impulsando un pasaje económico azul al conectar las rutas comerciales a través de China, Oceanía y el Pacífico Sur. Esta parte de la Iniciativa de la Franja y la Ruta de China ofrece ayuda lucrativa y contratos de infraestructura a PICT como Papua Nueva Guinea y Fiji.

Más allá de la infraestructura, el turismo chino es una de las fuentes de ingresos más importantes de China para los PICT. Por ejemplo, Fiyi ganó $46,6 millones del mercado turístico chino en 2018. Un informe del Banco Mundial de 2017 sobre las economías de los PICT indicó que es probable que la expansión de la clase media de China resulte en un crecimiento continuo del turismo saliente desde China. China seguirá colaborando con los PICT en el sector del turismo. Esta tendencia agravará aún más la dependencia de los PICT del mercado chino.

Los territorios estadounidenses no son inmunes a tal influencia económica china. La Mancomunidad de las Islas Marianas del Norte (CNMI) es un territorio estadounidense ubicado en el Océano Pacífico occidental, aproximadamente a 136 millas al noreste de Guam. El CNMI es conocido por su rica historia, hermosas playas y culturas únicas Chamorro y Refaluwasch. La CNMI también está estratégicamente ubicada en la Segunda Cadena de Islas y está bajo la amenaza de la subversión económica de China.

Si bien es una intersección de la proyección del poder militar de EE. UU. en la región de Asia y el Pacífico, la CNMI también es un centro para el turismo chino. La industria del turismo consistió en el 72 por ciento del PIB de las mancomunidades en 2017, que es el más alto entre los territorios de EE. UU. La falta de visitantes que llegan a las Marianas debido a la pandemia de COVID-19 ha paralizado la economía local y ha exacerbado el agotamiento de los fondos gubernamentales, incluidos los beneficios de pensión. La CNMI ahora es aún más susceptible a acuerdos rentables de inversión china de lo que ya era.

La influencia china sigue aumentando en las Marianas. Los paquetes turísticos asequibles de Saipan, un programa de exención de visa para China, su proximidad a China y la considerable población de etnia china atraen a más turistas chinos que otros territorios estadounidenses. La influencia china está profundamente arraigada en la economía de CNMI en todos los niveles, desde tiendas familiares locales hasta complejos turísticos de lujo. Los turistas chinos ya han suplantado a los visitantes de mercados tradicionales como Japón.

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Algunas empresas de servicios turísticos chinos han creado problemas de inmigración y laborales para la CNMI. Por ejemplo, el Departamento de Justicia de EE. UU. acusó a Imperial Pacific, una empresa china de casinos, de infracciones laborales porque contrató a desarrolladores chinos que emplearon a inmigrantes ilegales de China para trabajar en una obra de construcción. Dada la posible corrupción en la política de CNMI, la acumulación de empresas chinas, la explotación laboral relacionada con la expansión de la inversión en servicios turísticos chinos y la reciente disminución de las llegadas de visitantes debido a la pandemia de COVID-19, el gobierno de CNMI está ansioso por diversificar su industria turística. y buscar nuevas formas de desarrollar otros mercados de origen.

Tres pasos pueden ayudar a diversificar la economía de las CNMI, desvinculándola de la dependencia del mercado chino y alentar a los Estados Unidos a mantenerse alerta a las actividades chinas en el Océano Pacífico Occidental. En primer lugar, el gobierno de la CNMI debe aumentar los incentivos para dar la bienvenida a turistas de diferentes países e iniciar programas de viaje dirigidos por el gobierno con mercados de visitantes próximos a la CNMI, como Australia, Nueva Zelanda y Taiwán, para reducir la dependencia del mercado chino. El gobierno local puede animar a los visitantes a alojarse en hoteles de propiedad local y apoyar a los negocios de Chamorro y Refaluwasch.

El turismo ecológicamente sostenible, o ecoturismo, puede fomentar la apreciación, la comprensión y la conservación ambiental y cultural en las Marianas. La CNMI puede aprender de las acciones de Palaus con respecto al mercado chino y enfatizar el ecoturismo al limitar la cantidad de vuelos chárter desde China y agregar una tarifa de impacto ambiental para los visitantes. El gobierno de CNMI puede utilizar las tarifas recaudadas de los visitantes para mejorar sus sistemas de atención médica y educación.

En segundo lugar, el gobierno de CNMI debería centrarse en diversificar su economía lejos del turismo, lo que solo exacerba la dependencia del mercado chino. Saipan puede centrarse en crear un entorno propicio para atraer inversiones extranjeras, desarrollar una economía azul sostenible, realizar investigaciones científicas y posiblemente explorar formas de explotar sus recursos naturales. Los mercados de origen clave tradicionales, como Corea del Sur y Japón, tienen un inmenso potencial para impulsar la economía de CNMI a través de iniciativas comerciales. El gobierno de CNMI está dispuesto a firmar acuerdos de burbuja de viajes con ellos para impulsar su industria de negocios turísticos. El gobierno de CMNI puede ofrecer incentivos, como zonas económicas especiales y deducciones fiscales, para atraer empresas japonesas y surcoreanas para apoyar el crecimiento de la economía local y crear oportunidades laborales para los jóvenes de CNMI.

La CNMI puede alejarse de una economía impulsada por el entretenimiento para centrarse en la pesca, la agricultura, la minería y otras industrias. Por ejemplo, Saipan puede otorgar licencias a embarcaciones pesqueras extranjeras y crear un mercado pesquero de exportación considerable como sus vecinos regionales. También puede albergar conferencias académicas y construir laboratorios para promover la investigación en ciencias marinas, similares a los de Hawái.

Las Marianas podrían beneficiarse de la minería a través de los derechos de licencia, los salarios pagados a los trabajadores locales y las compras a empresas de la isla involucradas con las empresas mineras. Por ejemplo, el gobierno de CNMI otorgó a JG Sablan Rock Quarry un permiso para extraer puzolana, un aditivo de cemento, en Pagan. La minería en aguas profundas puede servir como último recurso para brindar una alternativa económica a la CNMI, pero podría tener impactos ambientales irreversibles en el fondo del océano y destruir los hábitats de los animales marinos. Se pueden realizar más investigaciones científicas para comprender los recursos naturales alrededor de la CNMI y determinar si la minería es sostenible para el medio ambiente.

Finalmente, el gobierno de CNMI puede albergar bases militares estadounidenses, ejercicios conjuntos y diálogos de seguridad. Puede servir como destino para diálogos militares entre los Estados Unidos y las naciones de Asia-Pacífico. En 2019, el exsecretario de Estado de los EE. UU., Mike Pompeo, visitó los Estados Federados de Micronesia y negoció la renovación de los Pactos de Libre Asociación que otorgan a los Estados Unidos acceso militar exclusivo a las rutas terrestres, aéreas y marítimas de Micronesia, Palau y las Islas Marshall. . La CNMI, como territorio estadounidense, puede servir como una alternativa para el posicionamiento militar estadounidense en la región.

Washington ha enfatizado la importancia de las Islas Marianas porque China posee las capacidades terrestres, marítimas y aéreas para amenazar a los Estados Unidos en la Segunda Cadena de Islas. En septiembre de 2020, el exsecretario de Defensa de EE. UU., Mark Esper, enfatizó la importancia de la Segunda Cadena de Islas y mostró su preocupación por la creciente influencia de China durante sus visitas a Palau y Guam. Las Marianas son una parte indispensable de la postura de defensa estadounidense en el Océano Pacífico occidental.

Al igual que en Guam y Hawái, aumentar la cantidad de bases militares en CNMI puede impulsar la economía local porque el personal militar y sus familias generarán ingresos para las Marianas. Las bases militares también crearán oportunidades de empleo para los residentes de CNMI. El posicionamiento de las fuerzas militares de EE. UU. en Tinian puede disuadir a China de eludir la Segunda Cadena de Islas, brindar apoyo a los aliados de EE. UU. y defender el orden marítimo basado en reglas. Para tener éxito, el ejército de EE. UU. necesitaría proporcionar un plan detallado para mitigar la contaminación ambiental y los problemas de derechos sobre la tierra. Limitar los impactos ecológicos negativos y cumplir las promesas de restaurar el medio ambiente es imprescindible para que las fuerzas armadas estadounidenses se reconcilien con la gente de la CNMI.

Las Islas Marianas enfrentan desafíos económicos y de seguridad similares a los de muchos PICT. La influencia china persistirá en el Pacífico porque los PICT carecen de mejores alternativas para diversificar sus economías. Los isleños del Pacífico y sus gobiernos pueden tener una evaluación más favorable de las actividades chinas de lo que muchos observadores estadounidenses podrían esperar, a pesar de que estas actividades causan problemas internos y preocupaciones de seguridad para Washington.

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Las Marianas pueden aprender de otros PICT para crear una economía sostenible. Podría convertirse en un ejemplo para que otros PICT perciban los beneficios de trabajar con los Estados Unidos y diversificar sus industrias turísticas para sostener el crecimiento económico. Si lo hace, podría afectar directamente la forma en que otros gobiernos de las islas del Pacífico abordan la creciente influencia de China en Asia-Pacífico.

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