Laos: La tierra de un millón de elefantes

Luc Forsyth y Gareth Bright han emprendido un viaje para seguir el río Mekong desde el mar hasta su origen. The Diplomat compartirá algunas de las historias que han encontrado en el camino. Para obtener más información sobre el proyecto, consulte la serie completa aquí.

Fuera de la ciudad norteña de Luang Prabang, exploramos las relaciones entre humanos y elefantes domesticados. Durante cuatro días, aprendemos sobre el vínculo formado entre los animales y sus cuidadores y las realidades del uso de elefantes en las industrias del ecoturismo y la tala.

Mahout , o jinetes de elefantes, dirigen a sus elefantes a través del río. Foto de Gareth Bright.

Cuando vine aquí, no sabía nada sobre elefantes. Les tenía un poco de miedo, admitió Son Phet. Un mahout , o jinete de elefante, de 24 años, Son Phet ya no parecía temer al animal gigante mientras se paraba completamente erguido sobre su cabeza. Khoun, la mujer de 47 años con la que se asoció, apenas parecía notar su peso.

Son Phet, de 24 años, ha trabajado como mahout durante casi dos años. Su elefante actual, Khoun, tiene 47 años. Foto de Luc Forsyth.

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Después de la última semana de investigar los impactos de las represas hidroeléctricas de Laos en las poblaciones locales, llegamos a un campamento de elefantes en las afueras de Luang Prabang para tratar de aprender más sobre las relaciones entre las personas y los animales a lo largo del Mekong. Habíamos visto sorprendentemente poca vida salvaje durante los últimos meses de viaje. Aparte de una breve visita a un parque nacional y conservación de aves en Vietnam, la mayoría de las poblaciones de animales y los hábitats que encontramos estaban en mal estado. Necesitábamos que nos recordaran que el Mekong era un río que no era únicamente dominio de la humanidad.

Laos tiene una población estimada de solo 400-600 elefantes salvajes restantes. Foto de Garth Bright.

Es cierto que visitar un campamento hecho por el hombre donde los elefantes estaban estrechamente atados a sus compañeros humanos no era el medio más puro de aprender sobre la vida de los animales. Pero como Laos tiene una población estimada de solo 400-600 elefantes salvajes restantes, con nuestros recursos limitados, teníamos pocas posibilidades de interactuar con ellos en su entorno natural. Incluso con este compromiso en mente, sentimos que era importante intentar comprender la situación de los enormes mamíferos en el Laos del siglo XXI.

Después de todo, el apodo histórico del país era Lane Xang, la tierra de un millón de elefantes.

Mahouts lava a sus elefantes en el río Mekong. Los elefantes visitan el río al menos dos veces al día para mantenerse frescos e hidratados. Foto de Luc Forsyth.

cortejando a un elefante

Escuché que uno de los mahouts mayores tuvo un accidente de motocicleta, explicó Son Phet cuando le preguntamos qué lo impulsó a convertirse en adiestrador de elefantes profesional. Conocía este lugar porque mi pueblo está bastante cerca y había jugado con elefantes un poco antes, así que decidí postularme.

El proceso de aprender a controlar un elefante, nos dijo Son Phet, fue complicado. Los elefantes cautivos forman un vínculo especial con sus cuidadores y se niegan obstinadamente a escuchar a alguien que no conocen. Son animales muy inteligentes y pueden recordar y comprender una sorprendente variedad de palabras de mando, pero si no confían en una persona, proyectan un aire de tranquila indiferencia y simplemente no se mueven. Y con un peso aproximado de 3 toneladas, es poco lo que una persona puede hacer para obligarlos contra su voluntad, salvo la violencia física extrema.

Mahouts dice que su vínculo con sus elefantes se basa en la confianza; poco más podría hacer que el mamífero de 3 toneladas se moviera salvo la confianza o la violencia. Foto de Gareth Bright.

Para mahouts como Son Phet, cuya seguridad laboral dependía de poder controlar a su elefante mientras lo mantenía en buen estado de salud, abusar de este animal extremadamente valioso (comprar una hembra adulta puede costar mucho más que un SUV de lujo) sería una forma segura de obtener encendido. Además de esto, golpear a un elefante para que se sometiera podría crear aquiescencia a corto plazo, pero a la larga aseguraba que el mahout viviría en peligro perpetuo.

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Izquierda: Son Phet, 24, con su elefante Khoun, 47.
Derecha: Boun Phan, de 22 años, con su elefante Kham, también de 22. Fotos de Luc Forsyth.

Los elefantes esconden sus emociones, nos dijo Son Phet cuando le preguntamos sobre los riesgos que implica su trabajo. Puede ser muy difícil saber si están felices, tristes o enojados. Si los tratas mal, ocultarán sus sentimientos, pero nunca lo olvidarán. Esperarán y te harán pensar que todo está bien, pero pueden esperar hasta que estés solo con ellos en la jungla y luego matarte. Ellos no olvidan

La idea de una criatura tan poderosa esperando su momento detrás de una máscara de calma hasta que pudiera vengarse de un humano abusivo era fascinante y aterrador en igual medida. Por supuesto, a Son Phet se le enseñó esto cuando aceptó el trabajo, por lo que sabía que la única forma de obtener un control real requería tiempo y paciencia.

Los elefantes ocultan sus emociones, dijo Son Phet. Foto de Gareth Bright.

La fórmula básica era simple: permanecer en contacto casi constante con ellos durante aproximadamente un mes hasta que se ganara la confianza suficiente. Ese contacto involucró todo, desde alimentar a los elefantes, jugar con ellos y bañarlos en el Mekong para mantenerlos frescos y limpios. Excepto cuando los elefantes eran llevados a la jungla donde pasaban la noche, los mahouts rara vez se perdían de vista de sus animales, incluso mucho después de que se estableciera una relación de confianza. Sin embargo, como en cualquier relación, el control total siempre estuvo fuera de su alcance. Realmente nunca puedes tener el 100 por ciento de control, explicó Son Phet. Lo mejor que puede hacer es quizás el 95 por ciento. Siempre pueden optar por no escuchar.

Cuando le pedimos a Son Phet que describiera lo que sentía por Khoun después de pasar más de un año juntos, su respuesta fue descaradamente tierna: Ella lo es todo. Mi amigo, mi familia, mi esposa.

Un mahout equipa a su elefante con un banco para transportar turistas. Foto de Luc Forsyth.

Bestias de carga

Por mucho que nos conmovieran las estrechas relaciones entre el hombre y el elefante que habíamos presenciado en los últimos días, sabíamos que Khoun y los demás animales del campamento de Luang Prabang no eran libres en el verdadero sentido de la palabra. Fueron tratados con absoluta compasión y amabilidad, pero aun así permanecieron contratados por sus dueños y pasaron casi todos los días cargando turistas en sus espaldas. Sin embargo, a partir de nuestra investigación y conversaciones previas al viaje con expertos en elefantes, sabíamos que el empleo en la industria del ecoturismo era mucho mejor que los otros trabajos a los que los elefantes a menudo se veían obligados.

No todos los elefantes se emplean en el ecoturismo, como llevar a estos niños a dar un paseo. Foto de Gareth Bright.

Según el Centro de Conservación de Elefantes, actualmente hay más elefantes empleados por la industria maderera en Laos que en la naturaleza. Laos es rico en valiosas maderas duras como la teca, y su terreno montañoso y los bajos presupuestos de muchas operaciones madereras significan que alquilar maquinaria industrial no siempre es la opción más eficaz para la extracción de madera. Los elefantes, con su enorme fuerza y ​​capacidad para navegar tanto en tierra como en el agua, a menudo se reclutan como mano de obra.

Los turistas chinos se reúnen alrededor de los elefantes para tomar fotos en las afueras de Luang Prabang. Foto de Luc Forsyth.

El dueño del campamento donde nos alojábamos accedió a mostrarnos dónde podíamos ver el uso de elefantes en la industria maderera, así que temprano en nuestra última mañana en Luang Prabang nos dejaron en un pequeño cruce en un afluente menor. del Mekong. Mientras estábamos sentados en un bote de pesca con agujeros que servía como el único medio de cruzar, podíamos escuchar el sonido distante de algo estrellándose contra el agua mucho antes de que lo viéramos.

Un elefante arrastra troncos de teca desde el río Nam Ou hasta la orilla para que puedan ser transportados a los aserraderos. Foto de Gareth Bright.

Cuando el elefante, una hembra de 35 años llamada Seub, dobló la curva del río, fue una vista realmente impresionante. Equipado con un grueso arnés, arrastraba una enorme sección de un árbol recién talado al final de largas cadenas de aspecto pesado. Era la primera vez que habíamos experimentado el poder de los animales en toda su extensión; con cada empujón decidido hacia adelante, era evidente lo fuerte que era al lanzar el tronco sobre un banco de arena y hacia el río que fluía más allá.

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Un elefante arrastra un tronco fuera del río Nam Ou mientras su mahout observa. Foto de Luc Forsyth.

Su mahout se sentó con las piernas cruzadas sobre la cabeza de Seub justo por encima de la corriente del río mientras el elefante nadaba constantemente hacia la orilla opuesta, el peso claramente era mucho más fácil de manejar para ella con la ayuda de la flotabilidad del agua. Una vez en tierra, el mahout le ladró órdenes a Seub, lo que provocó el estallido final de energía necesario para varar el tronco. Luego desataron a Seub de sus cadenas y lo dejaron en un matorral de hierba densa para que pastara un rato antes de regresar al otro lado del río para transportar otra sección de teca.

Un mahout vuelve a subir a su elefante, listo para tirar de más madera por la orilla. Foto de Gareth Bright.

En total, Seub podría hacer aproximadamente 10 de estos viajes en un día, ganando alrededor de $150 para los madereros por cada metro cúbico de madera que entregó. Si no estuviera enferma o cansada y trabajara a la máxima velocidad, nos dijo su mahout, Seub podría arrastrar más de $10 000 en madera a través del río en una jornada laboral de 8 horas. Era un trabajo difícil y peligroso tanto para la elefanta como para su mahout, y dado que muchas operaciones madereras a pequeña escala eran ilegales, los riesgos eran considerables.

Un elefante maderero arrastra un tronco de teca a través del río Nam Ou. Foto de Luc Forsyth,

De vuelta en el campamento de Luang Prabang, hablamos con Son Phet sobre lo que habíamos visto. Estoy un poco preocupado, dijo sobre el futuro de los elefantes en Laos. Solíamos ser la tierra de un millón de elefantes, pero ahora éramos solo unos pocos miles. Pueden ser valiosos y, a veces, las personas los lastiman [mientras intentan ganar dinero con ellos]. Cuando veo esto, quiero decirle a la gente que se detenga para que podamos tener elefantes en Laos para las generaciones futuras.

Un mahout lleva a su elefante de regreso después de bañarse en el río Mekong. Foto de Gareth Bright.

Esta pieza apareció originalmente en A Rivers Tail.

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