Laos está al borde de la quiebra soberana

Una década de acumulación de deuda colosal y mala gestión económica por parte de las autoridades comunistas en Laos finalmente ha llevado al país a la bancarrota, con sus reservas de divisas incapaces de cumplir con sus obligaciones crediticias sin ayuda externa.

Las largas filas para obtener combustible, el rápido aumento de los precios de los alimentos y la incapacidad de los hogares para pagar sus facturas mensuales también han generado críticas públicas poco frecuentes en todo el país sin litoral, donde las autoridades ven con malos ojos a cualquiera que esté abiertamente en desacuerdo con las políticas gubernamentales.

Sería demasiado fácil culpar a China, que representa alrededor del 47 por ciento de la deuda de Laos acumulada en la parte posterior de un gran proyecto de infraestructura, y sus trampas de deuda, que han dejado su huella en países como Pakistán, Sri Lanka y Fiji.

La guerra en Ucrania o el impacto aplastante de la pandemia de COVID-19 tampoco son una excusa. La principal razón detrás del colapso económico de Laos es la espina perenne en el costado de muchos países asiáticos: la corrupción.

El primer ministro Phankham Viphavanh lo ha admitido y le dijo a la Asamblea Nacional esta semana que la malversación de fondos por parte de los ejecutivos y el personal, combinada con una mala gestión, son las principales razones de las pérdidas crónicas acumuladas por 178 empresas estatales.

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La administración de estas empresas normalmente no seguía un plan comercial sólido. Además, la contratación de ejecutivos y personal se basó en gran medida en el nepotismo, siendo estos factores la principal razón del profundo fracaso de la gestión, dijeron cortésmente los medios estatales.

Las advertencias, al menos de esta publicación, sobre los problemas de deuda enconados de Laos datan de hace 10 años.

Pero el daño ya está hecho y el problema inmediato es el sustento de 7,3 millones de laosianos que se encuentran entre las poblaciones más pobres del planeta y han sido testigos de un aumento significativo en la brecha de riqueza, lo que provocó más advertencias del Banco Asiático de Desarrollo.

Hoy, el servicio anual de la deuda externa ha aumentado a $1400 millones desde $1200 millones en 2018 y solo $160 millones en 2010, cuando el servicio de la deuda externa podía cubrirse con ingresos internos.

A fines del año pasado, según cifras del Banco Mundial, la deuda pública de Laos representaba el 88 por ciento del producto interno bruto y la deuda externa en $ 14,5 mil millones. Vientiane necesita 1.300 millones de dólares al año para cumplir con sus obligaciones hasta 2025, pero solo tiene alrededor de 1.200 millones de dólares en reservas de divisas.

En un intento desesperado por apuntalar la economía, el gobierno está ofreciendo bonos por valor de unos 340 millones de dólares a una asombrosa tasa de interés a seis meses del 20 por ciento. Las fuentes le dijeron a Radio Free Asia que la emisión de bonos es para todos, excepto los bancos comerciales y las instituciones financieras.

Sin embargo, pocos creían que el gobierno sería capaz de cumplir con una tasa tan generosa diseñada para combatir la inflación del 12,8 por ciento, y descrita por muchos como demasiado buena para ser verdad.

Phankham se ha desempeñado como primer ministro desde marzo del año pasado. Fue vicepresidente durante los cinco años anteriores y se ha desempeñado como secretario ejecutivo del comité ejecutivo de los partidos comunistas desde 2011.

Durante más de una década, el primer ministro ha sido un jugador importante que tampoco prestó atención a las señales de advertencia al formular los acuerdos y la política económica que ha llevado a Laos al punto de incumplimiento soberano. Sus opciones ahora son claras.

Debido a la posición estratégica de Laos en el flanco sur de China, Beijing podría romper con las prácticas del pasado y aceptar una reestructuración de la deuda. La alternativa es acudir con el sombrero en la mano al Fondo Monetario Internacional (FMI), como Pakistán y Sri Lanka, y pedir un rescate.

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Una intervención del FMI vendría con condiciones, y muchas. Se aplicarían políticas de gastos frugales y, hasta cierto punto, se erosionaría la soberanía económica de Laos.

Pero la mayor ironía de rescatar a los laosianos de un gobierno incompetente que gobierna por la fuerza sería el uso de lo que es esencialmente una institución financiera estadounidense-occidental para pagar las deudas chinas que se contrajeron a pesar de las advertencias, expresadas en voz alta y clara.

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