La verdadera historia de la destrucción de la fuerza z

Hace setenta y nueve años, un avión japonés encontró y destruyó Force Z, que constaba del acorazado Prince of Wales y el crucero de batalla Repulse. La batalla confirmó el dominio naval de Japón sobre el Mar de China Meridional, pero se hizo famosa como marcador del cambio de poder naval del acorazado al portaaviones. La verdadera historia, como suele ser el caso, es considerablemente más complicada.

El gobierno británico ordenó al HMS Prince of Wales (un acorazado rápido moderno) y al HMS Repulse (un crucero de batalla viejo pero rápido) que viajaran al Lejano Oriente a fines de 1941 para disuadir la agresión japonesa. Evidentemente, los barcos no lograron hacer esto, aunque el Príncipe de Gales era la unidad de superficie única más poderosa en el teatro cuando estalló la guerra. Poco después del 7 de diciembre, cuando se hizo evidente que Japón estaba lanzando una ofensiva de gran alcance contra objetivos en todo el sudeste asiático, se ordenó a los dos acorazados, acompañados por cuatro destructores, que persiguieran e interceptaran los convoyes de invasión japoneses. Desafortunadamente, carecían de un apoyo sustancial de los combatientes.

Los japoneses habían estado al tanto de la presencia de los barcos desde antes de la guerra y recibieron informes submarinos y aéreos de su salida. Asignaron una gran fuerza de superficie, incluidos dos cruceros de batalla y numerosos cruceros y destructores, para proteger los convoyes de invasión vulnerables en su camino a Malaya. Las fuerzas de superficie contendientes pasaron a una distancia de hasta cinco millas durante la mañana del 10 de diciembre, pero no se vieron ni se enfrentaron.

Un gran vuelo de bombarderos G3M y G4M lanzado desde bases en Indochina en la madrugada del 10 de diciembre, después de haber recibido varios informes contradictorios de la posición de los barcos británicos durante la noche. Estos no eran aviones de transporte, sino bombarderos bimotores de largo alcance diseñados para ataques marítimos. Persiguieron a los barcos británicos durante varias horas antes de recibir finalmente un informe fiable de la posición británica. Las preocupaciones sobre el combustible obligaron a los japoneses a atacar poco a poco. Ambos acorazados británicos fueron alcanzados por múltiples bombas y torpedos, cada uno de los cuales sucumbió a primera hora de la tarde.

Incluso más que Pearl Harbor, el hundimiento de los dos acorazados británicos sirvió para convencer a las autoridades políticas y navales de la preeminencia del poderío aéreo en el Pacífico. El ataque de Pearl Harbor, al igual que la incursión de Tarento anterior, había hundido varios acorazados anclados y estacionarios después de lograr una sorpresa casi total. El Repulse y el Prince of Wales eran barcos de guerra rápidos que operaban a gran velocidad y eran capaces de maniobrar, y aun así fueron víctimas de los ataques. De hecho, la destrucción de Force Z a veces se usa como un ejemplo del impacto repentino de las revoluciones tecnológicas militares, donde las viejas doctrinas y equipos se vuelven obsoletos en un instante.

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La verdad siempre es más compleja, por supuesto. Es posible que los almirantes en el Pacífico hayan aprendido demasiado la lección y se hayan vuelto demasiado cautelosos sobre el empleo de buques de guerra de superficie durante el día en los primeros años de la guerra. El ataque japonés dependió de un poco de buena suerte y no podría haber sido replicado fácilmente solo con aviones de transporte, que operaban a distancias más cortas y transportaban cargas útiles más livianas. Force Z podría haberse encontrado fácilmente con la fuerza de cruceros japonesa en la madrugada del 10 de diciembre, lo que resultó en un enfrentamiento que habría producido una narrativa completamente diferente. Los intensos disparos británicos fácilmente podrían haber ofrecido una prueba devastadora de la eficacia duradera de los acorazados, ya que los cruceros japoneses no podrían haber sobrevivido mucho tiempo a un enfrentamiento con los barcos de la Royal Navy fuertemente armados, poniendo en riesgo toda la invasión de Malaya. Por otro lado, los torpedos Long Lance lanzados por barcos de Japón podrían haber encontrado uno o ambos barcos capitales británicos, ofreciendo una historia diferente sobre el declive del acorazado.

Sin embargo, la destrucción de Force Z consolidó una narrativa sobre la Guerra del Pacífico, que rápidamente se hizo evidente en la estructura y adquisición de la fuerza, ya que las armadas contendientes se alejaron del acorazado e invirtieron fuertemente en aviones y portaaviones. Los acorazados continuarían realizando un valioso servicio en todas las armadas, pero el sol había comenzado a ponerse.

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