La última despedida del poderoso mekong

El milagro del Mekong, donde la fuerza pulsante del río impulsado por el monzón cada año empuja a su afluente a retroceder e invertir su flujo hacia el gran lago Tonle Sap en Camboya, ha sido nuevamente interrumpido y obstruido por las represas, la sequía y el clima. cambio.

Este es un desastre terrible para toda la región del Mekong, declaró el académico tailandés Chainarong Setthachua. Le dijo a The Diplomat: Si perdemos el Tonle Sap, perdemos el corazón de la pesca continental más grande del mundo.

El lago es un caladero fundamental para Camboya, además de apoyar las migraciones de peces a lo largo de todo el Mekong. En 2014, Chheng Phen, ex director del Instituto de Investigación y Desarrollo de la Pesca Interior de Camboya, le dijo al New York Times: Si el Tonle Sap no funciona, dijo, entonces toda la pesca del Mekong se derrumbará. Eso es exactamente lo que enfrenta hoy la región del Mekong.

Por segundo año consecutivo, las aguas salvajes y palpitantes del Mekong no han logrado hacer funcionar su magia tradicional del monzón, que en tiempos normales permite que el lago Tonle Sap se expanda hasta cinco veces su tamaño en la estación seca.

El área de Tonle Saps antes (izquierda) y después de la inundación anual expande sus orillas. Imagen cortesía de Eureka Films.

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Es difícil exagerar el alcance del desastre que se está desarrollando causado principalmente por las represas chinas río arriba, que atrapan agua y sedimentos que son vitales para la supervivencia saludable del ecosistema del Mekong.

La crisis de Tonle Sap también se ha visto exacerbada en gran medida por las dos represas de Laos, la represa Xayaburi y Don Sahong, que se lanzaron en 2019 y bloquearon el movimiento de peces y sedimentos. Tailandia y Malasia son los promotores e inversores principales de esos proyectos.

El flujo inverso impulsado por el Mekong había transformado durante siglos el lago Tonle Sap, inundando lo que alguna vez fue un bosque considerable en parte del lago interior más grande del sudeste asiático. En tiempos normales, la llegada de la inundación de la temporada de lluvias y la reversión del afluente Tonle Sap repone un increíble vivero de pesquerías al dar a luz al bosque inundado del lago.

En el bosque inundado del Tonle Sap. Foto de Tom Fawthrop.

Pero en 2020, como el año pasado, llegó muy poca agua y demasiado tarde en la temporada de lluvias de cinco meses de junio a octubre. En 2019, la llegada tardía del pulso de la inundación a mediados de agosto provocó la afluencia de aguas poco profundas, cálidas y hambrientas de oxígeno e innumerables miles de peces muertos.

El mismo síndrome de sequía está ocurriendo nuevamente en 2020, con el flujo del monzón dañado del Mekong demasiado débil empujando el afluente Tonle Sap de regreso al lago hasta mediados de agosto (en un año normal comienza en junio).

El especialista en Mekong de Stimson Foundations, Brian Eyler, recordó los impactos más amplios del desastre del año pasado, que ahora se repiten: los 2,5 millones de pescadores de Tonle Saps asumieron mayores niveles de deuda para hacer frente a la pesca extremadamente baja. Ahora en 2020 es quizás peor. Estos ciclos de alta deuda y baja captura de peces solo pueden repetirse tantas veces antes de que la economía alrededor del lago y probablemente el propio país comience a desmoronarse.

Senglong Youk, líder del equipo de Tonle Sap de la ONG local FACT (Coalición de Acción Pesquera), estima que entre el 20 y el 30 por ciento de todos los pescadores han abandonado su medio de vida para buscar un empleo alternativo.

Eyler, quien también es el autor de The Last Days of the Mighty Mekong, supervisa de cerca las represas de China río arriba. Su investigación ahora ha confirmado que las represas chinas en julio de 2020 comenzaron a restringir una cantidad de agua sin precedentes, mientras que los países río abajo sufrieron sequía en una repetición del año pasado.

Si bien el gobierno chino y la Comisión del Río Mekong (MRC) han afirmado que las causas principales de la sequía son las precipitaciones extremadamente bajas y el efecto de El Niño, varios estudios han demostrado de manera convincente que estos factores son mucho menos importantes para causar la destrucción de las pesquerías del bajo Mekong. que la rápida expansión de la energía hidroeléctrica.

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Un estudio de 2013 de la Universidad Aalto en Finlandia realizado por Timo Rasanen demostró que los impactos de las represas río arriba superaron con creces los efectos del cambio climático en el lago Tonle Sap.

Ian Cowx, director del Instituto Internacional de Pesca de la Universidad de Hull (HIFI) en el Reino Unido, explicó por correo electrónico que el mayor obstáculo a largo plazo para la recuperación de la pesca no vendría del cambio climático y esta sequía, sino de las represas río arriba.

Todas las especies de peces están adaptadas a períodos de sequía e inundaciones, escribió. El gran problema aquí es la reducción de caudales causada por las represas chinas, la represa Lower Sesan 2 [en un afluente del Mekong en Camboya] y la pérdida del canal Hou Sahong debido a la represa Don Sahong.

Todas estas represas, no solo la enorme represa Xayaburi de China sino también la de Tailandia en Laos y la represa Don Sahong promovida por Malasia, han cambiado el flujo hidrológico del río y socavado el pulso de la inundación.

Presa Xiaowan en Yunnan, China. Foto de Tom Fawthrop.

¿Cómo llegó el Mekong a esto?

Muchos observadores esperarían que el papel de la Comisión del Río Mekong, un organismo consultivo de cuatro países del bajo Mekong, venga al rescate. Después de todo, el MRC pretende proteger el medio ambiente.

Sin embargo, los científicos han emitido numerosas advertencias sobre el rápido declive del Mekong en vano. Incluso la propia investigación de MRC publicada en el Informe del Consejo de 2018 advirtió que el desarrollo de la energía hidroeléctrica provocaría pérdidas drásticas de peces hasta 2040, lo que provocaría una disminución drástica de las poblaciones de peces. La biomasa pesquera total se reducirá en un 3540 por ciento para 2020, 4080 por ciento para 2040, predijo el MRC.

Pero esta alarmante evidencia de una disminución masiva de la pesca y la amenaza inminente para la seguridad alimentaria de 70 millones de personas que viven en la cuenca del Mekong no condujo a ninguna declaración u orientación a los estados miembros sobre la necesidad de frenar la energía hidroeléctrica.

En palabras de Marc Goichot, especialista regional en recursos de agua dulce para WWF (Fondo Mundial para la Naturaleza) con sede en Vietnam, Predijimos y fuimos testigos del desastre en ciernes.

El problema no es de comprensión técnica y científica. Es de gobernabilidad. Necesitamos acciones urgentes para mejorar la condición del río, agregó.

Pero la respuesta del director ejecutivo de la secretaría de MRC, el Dr. An Pich Hatda, a la peor crisis de la historia del Tonle sap fue un llamado predecible a los seis países del Mekong para que se compartan más datos e información sobre sus operaciones de infraestructura de agua y represas de manera transparente y rápida. manera.

Goichot analizó la falta de acción en su entrevista con The Diplomat: [E]n lugar de enfocarse en cómo salvar el río, el MRC se enfoca en actividades como recopilar más datos, monitorear y pronosticar inundaciones, sequías y consultas, dijo. El MRC podría haber evitado la crisis, pero fracasó en traducir esto (monitoreo y ciencia) en políticas y un plan de acción para prevenirla.

El estribillo constante de la secretaría del MRC en respuesta a todas las críticas es señalar que el grupo no tiene poderes regulatorios y solo sirve para facilitar el diálogo entre los cuatro estados miembros (Camboya, Laos, Tailandia y Vietnam).

La secretaría de MRC explicó que en las consultas sobre represas buscamos medidas para evitar, minimizar y mitigar los posibles impactos adversos transfronterizos de cualquier proyecto propuesto en el río Mekong. Esto incluso cuando la evidencia científica muestra que las grandes represas han infligido pérdidas inaceptables a la pesca continental, la biodiversidad y la seguridad alimentaria del mundo. Una variedad de expertos del Mekong han descartado las escalas de peces, los sedimentos y los esquemas de lavado por carecer de base científica o antecedentes de éxito en un río tropical.

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Muchas ONG del Mekong consideran que el proceso de consulta de las partes interesadas liderado por MRC ignora el elefante en la habitación: la cuestión de si se deben construir represas. ¿Debería haber más represas cuando la energía hidroeléctrica ya ha dejado una huella tan gigantescamente destructiva en el río? Pero las pautas de la secretaría de MRC intentan bloquear esta pregunta para que no se plantee dentro de los foros de consulta. El sesgo implícito del MRC hacia la aceptación de estos proyectos de represas ha llevado a International Rivers y otras ONG ambientalistas a boicotear estos foros de partes interesadas.

No esperamos que MRC vaya más allá de su mandato, explicó Goichot, pero la buena gobernanza exige alertar a los estados miembros de MRC sobre la gravedad y urgencia de la crisis, y orientación sobre cómo actuar ante la dramática disminución de la pesca y los sedimentos; y el delta que se hunde.

Sede de la Comisión del Río Mekong. Foto de Tom Fawthrop.

¿Está condenado el Mekong?

El profesor de la Universidad del Sur de Florida, Mauricio Arias, destacado hidrólogo y participante en un Simposio internacional sobre ecosistemas de pulso de inundación celebrado en 2017, concluyó que las represas construidas río arriba a lo largo del río Mekong, así como los efectos del cambio climático, han dañado irreversiblemente el ecosistema.

Estamos pasando de un Mekong salvaje a un sistema fluvial cerrado que es aburrido y muerto, dijo Arias. Señaló la historia con moraleja del río Colorado, igualmente fuertemente represado, en los Estados Unidos.

Parece que al MRC ya algunos gobiernos regionales no les importa que el Mekong se dirija hacia un destino igualmente trágico.

Senglong Youk, el líder de la ONG pesquera local, está profundamente preocupado por el futuro del Mekong. Es muy difícil soñar con la recuperación de las pesquerías en el Gran Lago. Algunas personas están talando ilegalmente bosques inundados. Otras personas consideran usarlo como [el] sitio de un campo de fútbol gigante.

Una narración es claramente sobre tristeza y fatalidad, lo que lleva a los amantes del Mekong a sentirse desesperados mientras todos nos despedimos con cariño de un Mekong poderoso y que fluye libremente.

Sin embargo, un escenario alternativo también atrae con una serie de grandes condicionantes adjuntos. Si prevalece el sentido económico, y todas las partes se conforman con la energía solar y eólica como el mejor camino energético, y si las futuras represas del Mekong en Laos se suspenden por obsoletas, entonces un plan de recuperación se convierte en una posibilidad real.

La construcción de Luang Prabang, Pak Beng y otras represas en el oleoducto de Laos ahora depende en gran medida de si Tailandia firma un acuerdo para comprar la electricidad. Tailandia construyó y financió la represa Xayaburi en Laos y acordó importar el 95 por ciento de su electricidad. Si Bangkok no compra, es casi seguro que la represa de Luang Prabang no seguirá adelante. Esto les da a los políticos de Bangkok un papel fundamental para decidir el destino del Mekong.

Tailandia tiene uno de los excedentes de energía más altos de la región, generando un 40 por ciento más de electricidad que el consumo real. Analistas independientes afirman que la cifra ronda el 60 por ciento.

Pase lo que pase, la perspectiva de que las pesquerías de Tonle Saps recuperen su promedio de 300.000 toneladas al año es difícil de imaginar. Goichot de WWF comentó, En esta etapa, reparar el daño ya hecho al Mekong será largo y costoso; pero no hay otro camino a seguir.

Goichot aboga por el Plan de Recuperación de Emergencia lanzado por WWF para la biodiversidad de agua dulce del mundo. Este plan de WWF se aplica a todo el planeta, pero es aún más urgente en el Mekong que en la mayoría de los demás lugares del mundo.

Mientras tanto, unos 2,5 millones de personas como Senglong Youk tienen una gran necesidad de fondos para salvar su Gran Lago. El esfuerzo debería atraer el interés de muchas agencias de la ONU que tienen interés en la preservación del Tonle Sap.

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¿Podría ayudar el MRC? Le pregunté al líder con sede en Tonle Sap. Senglong Youk respondió con su mensaje al MRC: primero puede ayudar dejando de construir represas hidroeléctricas.

Este es un grito popular entre las comunidades que sufren del río, pero un punto de vista que ha sido censurado dentro de los foros consultivos de partes interesadas de MRC sobre represas.

El autor y ecologista vietnamita radicado en EE. UU. Dr. Ngo The Vinh señaló el papel crucial que ha desempeñado el lago en la historia de Camboya. El río Mekong y el lago Tonle Sap son el lugar de nacimiento de la antigua y moderna civilización jemer. Lamentablemente, la supervivencia del propio lago Tonle Sap está en duda, dijo.

¿Cómo juzgarán los antepasados ​​ankorianos de Camboya a los gobernantes de hoy, que han debilitado Tonle Sap al construir represas en el Bajo Sesan 2 , un afluente vital del Mekong? ¿Qué pensarían de una Comisión del Río Mekong que se contenta con datos y monitoreo en lugar de tomar acción?

Tal es la importancia del Gran Lago que ha sido apodado como el corazón palpitante de Camboya. Pero a los líderes hambrientos de agua de los estados miembros de MRC no parece importarles ni ser conscientes del estado crítico de Tonle Saps.

¿El gobierno de Camboya, el MRC y los países donantes presentarán un plan de cuidados intensivos y rescate para salvar esta maravilla del mundo y mantener el corazón del Mekong latiendo? Si no cumplen con su deber de administración y protección de este tesoro camboyano, este será de hecho el último adiós al poderoso Mekong.