La planta de energía nuclear de Bangladesh: el agujero negro económico o la columna vertebral de energía?

Bangladesh aspira a unirse al prestigioso club nuclear de 31 naciones al embarcarse en la planta de energía nuclear de Rooppur (R-NPP), el proyecto más ambicioso jamás emprendido en la historia de desarrollo del país. Originalmente concebida en 1961, incluso antes del nacimiento de Bangladesh, esta planta nuclear inaugural se encuentra ahora en la etapa final de puesta en marcha. Aunque el director general de la Agencia Internacional de Energía Atómica (OIEA) expresó su profunda satisfacción con las medidas de seguridad adoptadas por Bangladesh, los críticos se oponen a esta medida nuclear y plantean preocupaciones sobre los costos de la energía, los problemas ambientales, la gestión y la seguridad. Algunas personas llamaron a este proyecto un elefante blanco y prematuro, mientras que otros lo calificaron como una gran fantasía.

¿Qué tan seguro es R-NPP?

A pesar de tener el potencial de convertirse en un actor importante en la combinación energética futura, la energía nuclear tiene una imagen negativa debido a su asociación con las armas nucleares, la propaganda de la Guerra Fría, los desechos radiactivos y dos accidentes nucleares de alto perfil, Chernobyl y Fukushima.

Vale la pena mirar esos accidentes anteriores con más detalle. El accidente de Chernobyl se produjo debido a un experimento inusual realizado por unos ingenieros que no estaban familiarizados con su sistema de seguridad ni tenían suficientes conocimientos sobre física e ingeniería del reactor. La R-NPP será únicamente una instalación de generación de energía y no se permitirá ningún tipo de experimentación. Mientras tanto, el accidente de Fukushima fue provocado por un tsunami. Rooppur es menos vulnerable a estos desastres naturales masivos. Además, la industria nuclear ahora apuesta por tecnologías de próxima generación, por ejemplo, reactores modulares pequeños que hacen que las plantas de energía nuclear sean más seguras que antes. Los requisitos reglamentarios actuales significan que las plantas deben construirse de manera que, incluso si hay algún accidente, debe limitarse a la planta.

Desde el principio, Bangladesh está siguiendo los estándares de seguridad del OIEA y otras pautas aprobadas internacionalmente. Por ejemplo, la propuesta inicial de Rusia de utilizar la última tecnología, el VVER-TOI, fue rechazada porque no recibió una licencia internacional. Esto refleja los fuertes compromisos de Bangladesh para garantizar la máxima seguridad. El gobierno aprobó dos proyectos por un valor de $ 6,075 millones para abordar Design Basis Threat (DBT), así como ataques cibernéticos por parte de posibles adversarios internos y externos. R-NPP incorpora protección de defensa en profundidad, un sistema de protección multicapa, para garantizar la seguridad nuclear y la protección radiológica. Las barreras de cinco capas de este sistema están diseñadas para evitar cualquier tipo de exposición a la radiación y mantener la radiación emitida dentro de los límites internacionalmente aceptables.

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¿R-NPP ayudará a combatir las crisis climáticas?

Uno de los retos más graves del momento actual es garantizar la seguridad energética con un impacto nulo sobre el medio ambiente. La energía nuclear, con emisiones mínimas de carbono, puede ser parte de una solución sostenible a la crisis energética mundial. La energía nuclear produce más de la mitad de la energía libre de carbono del mundo y protege la calidad del aire al reducir los contaminantes atmosféricos dañinos que son responsables del smog y la lluvia ácida. Un análisis realizado por el MIT concluyó que sería casi imposible descarbonizar el mundo sin energía nuclear. En un evento de la COP26, la energía nuclear se presentó como un instrumento vital para la descarbonización.

Bangladesh se ha fijado el ambicioso objetivo de reducir las emisiones de carbono en un 21,85 % para 2030 en respuesta al cambio climático. Estas emisiones provienen principalmente de centrales eléctricas basadas en combustibles fósiles. La energía nuclear es una respuesta insustituible a la emergencia climática, especialmente para Bangladesh, uno de los países más vulnerables al clima del mundo. Además, Bangladesh ha abordado sabiamente otra preocupación crucial, la eliminación de desechos nucleares, al firmar un acuerdo con Rusia para enviar combustible gastado al exterior para evitar riesgos. Bangladesh es un país densamente poblado con una huella de tierra limitada y tendría dificultades para eliminar dichos desechos de manera segura en el hogar.

¿Es demasiado caro para pagar?

Si la R-NPP es demasiado costosa es, en última instancia, una cuestión que debe decidir el mercado. Según el Departamento de Energía de EE. UU., la energía nuclear tiene el factor de capacidad más alto, el porcentaje de tiempo que las centrales eléctricas pueden producir electricidad generando energía más del 93 por ciento del tiempo. Esto es de 1,5 a 2 veces más que las plantas a base de carbón y gas, y alrededor de 2,5 a 3,5 veces más que las fuentes solares y eólicas.

Aunque el costo inicial de una planta de energía nuclear es muy alto, su larga vida útil, los bajos costos de combustible y las economías de escala resultantes de la producción a gran escala minimizan el costo de generación de electricidad a largo plazo. El diseño modular y compacto de la tecnología insignia rusa, Generation III+ VVER-1200, reduciría los costos generales de la planta. Se espera que el R-NPP de $ 12,650 millones, el 90 por ciento de los cuales está financiado por Rusia, agregue 2400 MW de electricidad a la red nacional para 2023. Se espera que este proyecto, que tendrá una vida útil de más de 60 años, recupere su costos de construcción dentro de los primeros 20 años de operación.

Los costos de generación de energía nuclear en Bangladesh serán comparativamente más bajos en comparación con Bielorrusia y Hungría, donde Rusia está construyendo reactores similares con una inversión comparable. En Bangladesh, el costo de generación de energía por megavatio-hora a partir del carbón es de $96,18; el gas cuesta $31,71 y se espera que la energía nuclear sea $47. Esto demuestra que R-NPP es más rentable que una planta de carbón. Aunque el costo de generación de energía a partir del gas es más bajo que el de las fuentes nucleares, Bangladesh no puede depender de él debido a sus reservas limitadas. También es importante considerar el costo ambiental oculto, que es casi cero en una planta de energía nuclear.

¿Tiene Bangladesh los recursos humanos adecuados?

El rendimiento óptimo de la tecnología nuclear depende de la capacidad de un país para equipar a su población con las habilidades necesarias para enfrentar los desafíos técnicos e institucionales. Con el fin de mejorar las competencias para operar y mantener R-NPP, Rusia capacitará a 1.950 bangladesíes. Bangladesh también firmó un acuerdo de cooperación con India, ya que tiene una experiencia similar con Rusia, para asistencia en el desarrollo de capacidades a través de capacitación e intercambio de experiencias. Además, el Departamento de Ingeniería Nuclear de la Universidad de Dhaka comenzó su viaje en 2012, cinco años antes del inicio de R-NPP, para crear científicos nucleares localmente.

¿Por qué Bangladesh se está volviendo nuclear?

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Bangladesh tiene un plan para llevar su capacidad de generación de energía a 60.000 MW desde 25.235 MW ahora para satisfacer las necesidades energéticas a largo plazo de su gente. Bangladesh, hambriento de energía, ha estado buscando una opción alternativa para minimizar su dependencia del gas y el petróleo importado para la electricidad. Debido a las reservas limitadas de gas natural, el país cambió a centrales eléctricas a base de carbón, que fueron criticadas por activistas climáticos por la contaminación ambiental. Además, esta opción no es económicamente viable debido a los mayores costos de transporte y al mayor costo de los combustibles fósiles. Bangladesh no puede considerar la energía hidroeléctrica como una solución alternativa ya que no hay suficiente flujo de agua disponible en todo el país. La producción de energía renovable, por ejemplo, la energía solar y eólica en Bangladesh ha crecido significativamente, pero aún no es suficiente para satisfacer la creciente demanda nacional de electricidad.

Eso deja a la energía nuclear como una opción, y Bangladesh está lejos de ser el único que busca eso. Según la Asociación Nuclear Mundial, la energía nuclear se utiliza en más de 50 países. Muchos países desarrollados ahora están emprendiendo proyectos nucleares; por ejemplo, Francia invertirá mil millones de euros en la industria a finales de esta década.

Con cero emisiones de carbono, costos mínimos de operación y mantenimiento, menor sensibilidad a las fluctuaciones del precio del combustible y menores costos de generación de energía, la energía nuclear es atractiva para Bangladesh como una solución alternativa a la escasez de energía. R-NPP no solo reformará el sector energético, sino que también contribuirá al desarrollo socioeconómico al generar empleo y mejorar la competitividad de la economía. Además, la energía nuclear contribuye directamente a tres Objetivos de Desarrollo Sostenible (ODS): Objetivo 7, acceso a energía limpia y asequible; Objetivo 9, industria, innovación e infraestructura, Objetivo 13, acción climática.

El debate constructivo debe centrarse en cómo Bangladesh puede mejorar la seguridad de las plantas nucleares frente a riesgos potenciales, garantizar la implementación oportuna, controlar la escalada de costos y combatir la corrupción, no en por qué Bangladesh ha emprendido la iniciativa nuclear. Después de todo, la política energética de Bangladesh enfatiza la necesidad de garantizar la seguridad energética, manteniendo abiertas todas las opciones de generación de energía.