¿La era de China de mano de obra barata realmente ha terminado?

La mano de obra barata se ha considerado durante mucho tiempo el factor principal detrás del milagro económico chino, impulsando al país al estado de la fábrica mundial, cambiando las cadenas de suministro globales y encendiendo debates en otros países sobre las empresas que trasladan sus plantas a China, las consecuencias de la subcontratación laboral. para las industrias y los trabajadores nacionales, y ventajas competitivas injustas asociadas con las malas condiciones laborales de los trabajadores de las fábricas chinas.

Sin embargo, como suele ocurrir en economía, las causas y los efectos pueden cambiar de lugar. La mano de obra barata creó el milagro chino que, a su vez, finalmente puede eliminar el fenómeno de la mano de obra barata. El crecimiento económico durante los últimos 20 años ha llevado a un rápido aumento de los salarios. Por lo tanto, la evolución del mercado laboral chino ha llamado recientemente la atención de varios economistas y analistas que tratan de averiguar qué está pasando con la ventaja competitiva global más prominente de China.

Las estadísticas oficiales en China indican un tremendo aumento en los ingresos de la población. Pero lo que importa para la competitividad internacional es la comparación entre países. Varios analistas han propuesto sus estimaciones comparando el nivel de salarios y costos laborales de China con otros países. Por ejemplo, según estimaciones del Bank of America Merrill Lynch, los salarios por hora en México en términos de dólares en 2016 fueron un 40 por ciento más bajos que en China. Según datos de Euromonitor International, los salarios de fabricación por hora en China en 2016 superaron los de todas las principales economías latinoamericanas, excepto Chile, y se ubicaron en alrededor del 70 por ciento del nivel de los países más débiles de la eurozona, como Portugal. En general, esas estimaciones tomadas en conjunto indican que la ventaja competitiva de China definitivamente se está reduciendo, si no es que ya se ha ido por completo.

Sin embargo, las comparaciones internacionales de salarios se ven obstaculizadas por datos inadecuados. Para ser elegibles para la comparación, los indicadores estadísticos deben calcularse sobre la base de la misma metodología, siguiendo estándares estadísticos internacionalmente aceptados. Pero en el ámbito de las estadísticas del mercado laboral, existe una notable heterogeneidad entre países en términos de métodos y fuentes de datos para estimar los salarios nacionales.

Este problema es especialmente pronunciado para los países en desarrollo. La estimación de los salarios puede diferir según las fuentes de datos (datos administrativos, encuestas por muestreo, censos), la cobertura de diversas categorías de empresas y trabajadores, los períodos de observación estadística, etc. Por ejemplo, las estadísticas oficiales de la India no cubren a todos los empleados en industria, y en México, los datos nacionales están disponibles solo desde 2005.

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Las estadísticas del mercado laboral de China también tienen inconvenientes, que imponen aún más restricciones a las comparaciones internacionales. Las dificultades encontradas por las estadísticas oficiales chinas para medir los ingresos de la población (ingresos y salarios) pueden ilustrarse por el hecho de que la Oficina Nacional de Estadísticas (NBS, por sus siglas en inglés) todavía estima indicadores de toda la economía, como el PIB, utilizando principalmente un enfoque de producción.

Los datos sobre salarios en China no son representativos

No existe un único indicador de salarios en las estadísticas oficiales chinas. Las estadísticas oficiales sobre salarios difundidas por el NBS provienen de diferentes fuentes, que cubren diferentes categorías de empleados. Esta peculiaridad del sistema estadístico oficial chino se deriva del hecho de que la economía china durante las últimas décadas ha experimentado una gran transformación de una economía de estilo dirigido a una especie de economía de mercado con características chinas. Durante este período, las capacidades del sistema estadístico oficial para monitorear la evolución de la economía se han quedado rezagadas al ritmo de los cambios en la sociedad en general. El papel de las empresas estatales en la economía disminuyó, se introdujeron nuevos tipos de empresas, la migración de las zonas rurales a las urbanas aumentó drásticamente y el mercado laboral experimentó una informalización sustancial. Dado que el sistema estadístico tradicional de China dependía en gran medida de los informes directos en el proceso de recopilación de datos, pronto se volvió inadecuado en las nuevas circunstancias económicas.

El primer indicador de salarios en China se puede encontrar en los anuarios estadísticos anuales de NBS y se refiere al salario anual promedio de las personas empleadas en unidades urbanas. Este indicador se utiliza con bastante frecuencia para el análisis de la dinámica de los salarios y la comparación con otros países. Por ejemplo, la Organización Internacional del Trabajo (OIT) se basa en estos datos para proporcionar su estimación de los ingresos mensuales promedio de los empleados en su base de datos ILOSTAT. Sin embargo, el término utilizado por NBS en sus anuarios estadísticos puede ser bastante engañoso. En una breve sección de introducción, que precede al capítulo sobre empleo y salarios, la NBS indica que las unidades urbanas en realidad se refieren a las denominadas unidades urbanas no privadas (). Los datos sobre unidades privadas quedan así formalmente excluidos. Según los datos del NBS, el número de personas empleadas por unidades no privadas representa solo el 23 por ciento del empleo total en la economía china y menos de la mitad del empleo urbano total. Por lo tanto, el primer tipo de indicador no debe considerarse erróneamente como representativo de toda la economía de China.

¿Qué categorías de empresas abarca el sector no privado? La combinación de características socialistas y capitalistas en la China moderna ha resultado en una gran complejidad en el uso e interpretación de las categorías estadísticas. Los sectores privado y no privado en las estadísticas oficiales chinas representan principalmente el estado de registro de las empresas en lugar del tipo de propiedad. En China, el sector no privado está compuesto por empresas de propiedad estatal, empresas de capital extranjero y entidades tales como empresas colectivas, empresas cooperativas por acciones, sociedades de responsabilidad limitada, etc. Mientras que el tipo de propiedad de las empresas de propiedad estatal está claramente definido, para otras categorías, la respuesta puede no ser tan simple. De hecho, las empresas con propietarios privados dominantes pueden registrarse como entidades no privadas en China. Por ejemplo, todas las empresas con financiación extranjera se clasifican como pertenecientes al sector no privado.

Los datos sobre salarios en el sector privado urbano (), que representan negocios registrados y controlados por individuos, aparecieron en las estadísticas oficiales chinas en 2009. En ese año, el NBS comenzó a recopilar datos de salarios anuales en empresas privadas a través de un informe especialmente establecido. sistema. Bajo este sistema, cada empresa que emplea a más de 100 personas debe reportar información salarial directamente, mientras que las empresas que emplean entre 20 y 99 personas participan en encuestas por muestreo. Las estimaciones de NBS de los salarios en el sector privado se publican anualmente en el sitio web oficial. Sin embargo, los datos solo están disponibles en la versión china. Según los datos de la NBS, el empleo urbano en el sector privado representa el 28 por ciento del empleo urbano total en China.

En total, el sistema de notificación de salarios en las estadísticas oficiales chinas cubre actualmente a unos 290 millones de personas (70 por ciento del empleo urbano total). Esta cifra representa la suma del empleo en los sectores privado y no privado en áreas urbanas. El 30 por ciento restante (alrededor de 115 millones de personas) se compone de personas registradas como trabajadores por cuenta propia e informales, cuya situación laboral no es identificada por las autoridades. El sistema estadístico oficial de China no proporciona información sobre los salarios de estas categorías de trabajadores. Los trabajadores de las zonas rurales (alrededor de 370 millones de personas) tampoco están cubiertos por el sistema de notificación de salarios. Por lo tanto, en total, los datos sobre salarios están disponibles para menos del 40 por ciento del número total de trabajadores en la economía china.

Desde 2005, el NBS ha comenzado a realizar una encuesta anual periódica entre los migrantes rurales. Esta categoría de trabajadores está compuesta por personas que dejan su lugar de registro de residencia y trabajan en otras áreas rurales o urbanas en forma estacional o permanente. Históricamente, bajo el llamado hukou o sistema de registro de hogares, los trabajadores migrantes en áreas urbanas no tenían los mismos derechos que los residentes locales y estaban empleados principalmente en el sector informal de la economía. El gobierno ha comenzado a liberar estas restricciones recientemente, aunque el progreso ha sido lento hasta ahora. En la encuesta NBS, entre otras preguntas, se pregunta a los inmigrantes de áreas rurales sobre su industria de empleo y el nivel de salarios mensuales. Sin embargo, la precisión de los resultados de la encuesta puede cuestionarse ya que existen dudas sobre la disposición de los encuestados a revelar su verdadero nivel de ingresos.

Estructura del empleo urbano en China en 2000-2015. Datos de la NBS.

En resumen, el sistema estadístico chino proporciona diferentes estimaciones de salarios para tres categorías de trabajadores: los empleados en el sector no privado, en el sector privado y entre los migrantes rurales. El nivel más alto de salarios está documentado por las estadísticas oficiales del sector no privado. Según los últimos datos disponibles, en 2016 el salario mensual medio de los empleados del sector no privado fue de 5.631 yuanes (850 dólares). Para aquellos empleados en empresas estatales, el salario mensual promedio ascendió a 6.045 yuanes (913 dólares).

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Sin embargo, estas cifras no deben utilizarse como un indicador de los costes laborales chinos en general. En el sector privado y entre los migrantes rurales, el nivel de remuneración es significativamente más bajo, lo que reduce el nivel promedio de salarios en la economía. Según los datos del NBS, el salario mensual promedio para los empleados en empresas privadas y los inmigrantes rurales se situó en 3569 yuanes (539 dólares) y 3275 yuanes (495 dólares), respectivamente.

Usando los datos mencionados anteriormente sobre salarios y números de empleo para diferentes categorías de trabajadores, se puede estimar el salario promedio de los trabajadores en áreas urbanas. Los resultados de este ejercicio estarán naturalmente entre los dos extremos (salarios en el sector no privado y migrantes rurales) dependiendo de los pesos específicos. Sin embargo, este indicador aún brinda solo una cobertura limitada del mercado laboral chino, ya que falta información sobre los salarios en las áreas rurales.

Salarios mensuales por categorías de trabajadores en la economía china en 2016. Datos de NBS.

Debe tenerse en cuenta el aumento de la desigualdad

Aunque es extremadamente difícil medir con un alto grado de certeza el nivel real de los salarios en China, no hay dudas sobre la tendencia general. No importa qué indicadores se empleen, todos señalan que los salarios se han más que duplicado desde el año 2009. Este ritmo de crecimiento obviamente tiene serias implicaciones para el mercado laboral chino y su competitividad internacional en términos de salarios relativos. La reserva de mano de obra barata definitivamente se ha secado. Sin embargo, cuando se habla de China en general, uno no solo debe mirar los números promedio, sino también tener en cuenta las cifras totales.

Los salarios medios han aumentado significativamente en los últimos años. Pero también hay señales de que la desigualdad de ingresos sigue siendo alta y puede incluso estar aumentando. Según las estimaciones oficiales del NBS, el valor del coeficiente de Gini, uno de los indicadores más comunes de desigualdad, se situó en 0,47 en 2016. El NBS reanudó la publicación del coeficiente de Gini a principios de la década de 2000. Desde el año 2010, las estimaciones oficiales han mostrado cierto grado de tendencia a la baja, lo que significa una menor desigualdad. Al mismo tiempo, las estimaciones extraoficiales derivadas de las encuestas de población de los últimos años parecen ser más altas que las oficiales, lo que puede indicar un mayor aumento de la desigualdad entre la población. El aumento de la desigualdad de ingresos puede significar que la reserva de mano de obra barata en realidad se esté agotando más lentamente, incluso con el rápido crecimiento del nivel salarial promedio.

Estimaciones oficiales y no oficiales del coeficiente de Gini en China en 1995-2016. Datos oficiales de NBS; datos no oficiales de la base de datos UNU-WIDER.

Se puede proporcionar un breve cálculo para ilustrar este punto. Según los últimos datos disponibles de la Encuesta de Dinámica de la Fuerza Laboral de China, el salario promedio del 20 por ciento de los trabajadores mejor pagados fue 14 veces más alto que el nivel promedio de salarios del 20 por ciento de los trabajadores pertenecientes a la clase de bajos ingresos. grupo. Si evaluamos el salario promedio como igual a 4200 yuanes por mes ($632) y usamos los datos de 2014 sobre la distribución del ingreso por grupos de población, se puede suponer que el 20 por ciento de los trabajadores mal pagados en 2016 recibió un salario de 650 yuanes por mes. mes (o alrededor de $100). Recuerde que el 20 por ciento de los trabajadores chinos constituye un grupo de población de alrededor de 150 millones de personas, que en realidad supera la población de la mayoría de los países europeos y asiáticos. Por lo tanto, se puede argumentar que la reserva de mano de obra barata en China puede estar reduciéndose, pero el tamaño de la reserva restante sigue siendo bastante grande en comparación con otros países.

Del análisis anterior se puede sacar la siguiente conclusión: los números promedio son importantes, pero no se deben pasar por alto las características estructurales de los datos. Las comparaciones internacionales de los salarios chinos eran bastante sencillas en el pasado, cuando el nivel de remuneración laboral era extremadamente bajo. En los últimos años, la situación ha cambiado a medida que ha disminuido la brecha salarial entre los trabajadores de China y otras partes del mundo. Como consecuencia, la importancia de la calidad de las estadísticas oficiales se hizo más pronunciada en las comparaciones entre países. En las nuevas circunstancias, incluso un pequeño margen de error y cualquier inexactitud de los datos pueden influir significativamente en los resultados de las comparaciones internacionales y, por lo tanto, en las conclusiones de la política económica.

En general, los investigadores y analistas deberían cambiar su enfoque de los salarios promedio a nivel de país a los salarios en industrias específicas y para ocupaciones particulares. Este tipo de análisis, por supuesto, requiere datos más detallados y precisos. Por lo tanto, en el futuro se necesitarán esfuerzos adicionales por parte de los estadísticos oficiales chinos para mejorar las estadísticas sobre salarios.

Dmitriy Plekhanov es investigador sénior en el Instituto de Estudios Estratégicos Complejos (ICSS), un grupo de expertos con sede en Rusia. También es profesor en la Escuela de Negocios de la Universidad Estatal Lomonosov de Moscú (Lomonosov MSUBS)

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