La carretera meridiana a través de Asia Central

Cuando Rusia está en las noticias con respecto a sus carreteras, la noticia es casi inevitablemente una crítica mordaz del estado general de deterioro o de la política obsoleta de gestión del tráfico (junto con el robo ocasional al estilo Looney Tunes). Sin embargo, el anuncio de junio de 2019 del proyecto Meridian Highway ha captado la atención de soñadores y escurridores de manos en todo el mundo.

Una empresa de financiación privada dirigida por Alexander Ryazanov, un ex subjefe de Gazprom, esta carretera unirá Bielorrusia y Kazajstán con aproximadamente 1.240 millas de carreteras que pasan por muchas de las llamadas provincias Rust-Belt de Rusia. Operando bajo los auspicios de la Iniciativa de la Franja y la Ruta de China (BRI), se espera que el proyecto represente el eslabón final que falta en el tránsito terrestre entre Europa Occidental y China. La mayoría de los análisis se han centrado naturalmente en la interacción económica y política entre Europa y China, pero ¿qué pasa con el tercer socio en el esquema que a menudo se pasa por alto? Parece que el Proyecto Meridian tiene el potencial de dar nueva vida y posibilidades a los procesos cooperativos e integradores de Asia Central.

La aritmética subyacente de construir y mejorar las rutas para aumentar la velocidad y reducir los costos para los consumidores y proveedores se mantiene en este ejemplo tanto para los consumidores como para los productores europeos y chinos, pero el propio Kazajstán obviamente también se beneficiará de su participación en el proyecto. El aumento del tonelaje se traduce en mayores pagos de tránsito para el ambicioso gigante de Asia Central, al tiempo que atrae potencialmente aún más inversiones chinas en infraestructura y conduce al crecimiento de las industrias de servicios para acomodar un mayor tráfico.

Este potencial de mayor crecimiento relacionado con tales rutas es particularmente digno de mención porque el segmento kazajo de la línea (construido en 2016) no es una simple carretera lateral a través del país, sino una ruta sinuosa que atraviesa Almaty en el este hasta Aktau cerca de Aktau. el Caspio, o a través de Shymkent en el sur de Kazajstán para finalmente regresar al norte hacia la frontera con Rusia. Meridian Holding Company rectificó su primer paso en falso de planificar enviar la ruta a través de la ciudad fronteriza de Sagarchin al darse cuenta de que el proyecto podría reducir costos significativos al incorporar las rutas ya establecidas a través de la ciudad fronteriza más oriental de Mashtakevo. Sin embargo, esto todavía no cambia el hecho de que no hay una conexión kazaja rápida obvia para llevar de inmediato a China.

Aquí es donde las cosas se ponen realmente interesantes, porque la ruta existente toma el (esperado) aumento masivo de tonelaje justo al lado del nuevo corredor Shymkent-Tashkent y el nuevo Centro de Comercio Fronterizo que une Kazajstán y Uzbekistán. De repente, tenemos los efectos colaterales de las mejoras rusas que potencialmente conducen directamente a un comercio más eficiente en Uzbekistán, un país que ha estado restableciendo rápidamente las relaciones económicas con vecinos y socios más distantes. Esto encaja perfectamente con el impulso general de Uzbekistán de ser un centro de transporte para la región; una bendición para los trabajadores migrantes, los turistas y el transporte marítimo por igual.

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Además, si bien no ha habido mucho amor por la Unión Económica Euroasiática (EAEU), Meridian tiene el potencial de reinyectar algo de dinamismo en las relaciones entre los estados miembros y los posibles pretendientes. Por un lado, los tres países conectados directamente a Meridian (Rusia, Bielorrusia y Kazajstán) son los fundadores originales y las economías más destacadas de la unión. Esto significa que los bienes enviados a lo largo de los tres podrán evitar aranceles y aduanas que aumentan los precios, además del aumento de velocidad y la mayor conectividad proporcionada por Meridian. Esto nos lleva a otro estado de Asia Central (y desde 2015, miembro de la EAEU) que puede beneficiarse de los beneficios colaterales de la carretera: Kirguistán. Si bien actualmente no existe una conexión de alta velocidad entre las ciudades vecinas cercanas de Bishkek y Almaty como parte del marco de la Franja y la Ruta, sería bastante simple fortalecer la infraestructura y las relaciones laborales (con la esperanza de evitar retrasos catastróficos en el pasado) y así aprovechar la ahora gigantesca y por lo tanto más barata red Meridian.

Tayikistán y Uzbekistán tienen su propia historia compleja con respecto a la membresía en la EAEU, pero es posible que ambas partes no puedan ignorar la creciente presión para unirse. Con Tashkent en particular haciendo movimientos positivos hacia la alineación de tarifas y otros obstáculos comerciales, esta participación mejoraría simultáneamente la logística con China, Rusia y Europa Occidental, complementando un renovado interés comercial en la región. Con Shavkat Mirziyoyev comentando recientemente, es necesario considerar completamente las consecuencias y tomar una decisión que satisfaga nuestros intereses, parece que Uzbekistán teme quedar fuera de los acuerdos aduaneros establecidos entre sus vecinos más pequeños. En todo caso, la mejora de la comunicación y la confianza entre los socios podría ayudar a abordar los problemas que han perseguido durante mucho tiempo a la Unión y a la región, como la reexportación de productos chinos de Kirguistán (ahora ilegal según las normas de la UEEA).

Para extender otra pregunta proverbial, si se repara un bache en una carretera rusa, ¿alguien lo escuchará? La respuesta aquí parece ser afirmativa, ya que los países de Asia Central se beneficiarán directa e indirectamente de este nuevo desarrollo. Un vínculo más rápido con Rusia y Occidente afecta positivamente a Kazajstán, al mismo tiempo que da impulso a sus propios programas de infraestructura en las conexiones internas y con sus socios comerciales vecinos. Como columna vertebral reforzada de la Unión Económica Euroasiática, Meridian también sirve para estimular las oportunidades económicas y los debates integradores en Kirguistán, Tayikistán y Uzbekistán. La mayoría de las naciones de Asia Central tienen una relación compleja con la inversión y el pago de China como parte de sus propios proyectos de infraestructura, y esta oportunidad les permite aprovechar el proceso sin endeudarse más. Si bien las ramificaciones geopolíticas de Meridian capturan los titulares, las posibilidades económicas que ofrece el proyecto pueden terminar dando a los estados de Asia Central más flexibilidad y dinamismo en la búsqueda de sus nuevas iniciativas cooperativas.

Austen Dowell es investigador asociado del Instituto ERA y se centra en el análisis de asuntos regionales como parte del proyecto Central Asia Watch.

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