La batalla de Vietnam para comercializar su preciado arroz

El arroz ha sido el alimento básico en el sudeste asiático durante milenios porque el clima cálido y húmedo de la región es óptimo para el cultivo en los arrozales. En Vietnam, el arroz está en el centro de la identidad culinaria de la nación, se sirve junto con todo tipo de guarniciones, además de convertirse en fideos, burritos y albóndigas.

Los agricultores y consumidores vietnamitas se han sentido particularmente orgullosos de una variedad de arroz vietnamita llamada ST25, que a veces se conoce localmente como Gao Ong Cua (Arroz Sr. Cuas). En 2019, ST25 fue la primera variedad de arroz vietnamita en ganar el título de Mejor arroz del mundo. Desde entonces, ST25 se ha convertido en una causa clbre en Vietnam, especialmente porque se ha intensificado la batalla internacional por la marca registrada.

El desarrollo del arroz ST25

ST25 fue desarrollado durante un período de 25 años, comenzando en 1991, por Ho Quang Cua, un ingeniero agrícola que pasó la mitad de su vida investigando, mejorando y desarrollando arroz ST25 y otras variedades relacionadas. Mientras que otros ingenieros agrícolas se centraron en la acuicultura y los árboles, Cua pasó muchos años investigando el arroz y, en ocasiones, estuvo a punto de quebrar.

Según Cua, el desarrollo de ST25 estuvo motivado por varios factores, incluidos el sabor, la nutrición y el orgullo nacional: dar a Vietnam una marca de arroz de fama internacional que refleje la popularidad del arroz jazmín tailandés y el arroz basmati indio, entre otros (muchas empresas han intentó sin éxito registrar el arroz basmati, pero numerosas jurisdicciones han dictaminado que es demasiado genérico para otorgarle esos derechos). Además, muchos consumidores vietnamitas antes preferían el arroz tailandés importado al arroz vietnamita.

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ST25 comenzó como un intento de recrear una famosa variedad de arroz vietnamita de la provincia de Soc Trang, que se encuentra cerca del delta del Mekong en el sur de Vietnam. Esta variedad estuvo muy extendida hasta el período colonial francés, tiempo durante el cual cayó en desuso. Cua cruzó múltiples tipos de arroz antes de llegar a la cepa ST25. El producto final es un arroz de grano largo, claro, no plateado. Tiene un toque dulce y aromático de sabor a piña y absorbe menos agua que otras variedades de arroz. Además, es resistente a enfermedades, tolerante a la sal y, lo más importante, se puede sembrar durante todo el año, dando dos o tres cosechas al año.

La lucha por la marca registrada ST25 Rice

De acuerdo con la Oficina de Patentes y Marcas Registradas de EE. UU. (USPTO), una marca registrada es una palabra, frase, diseño o una combinación que identifica bienes o servicios [y] los distingue de los bienes o servicios de otros, al mismo tiempo que indica la fuente de dicho bienes y servicios. La protección de marcas comerciales es importante porque permite que las personas, las empresas y las sociedades se beneficien de sus marcas. Por lo tanto, la protección de marcas registradas no solo es importante para las corporaciones, sino también para los agricultores, los productores locales y, en este caso, potencialmente para el gobierno vietnamita como representante de los agricultores vietnamitas.

Para que estos actores obtengan los beneficios de ST25 en los mercados locales e internacionales, la marca del arroz es importante. Debido a la fama y popularidad del arroz, ahora hay productos falsificados rampantes, productos falsos, productos imitativos que se hacen pasar por el arroz genuino ST25 en los mercados de Vietnam y Estados Unidos. Una marca adecuada protegería la calidad y la reputación del arroz ST25 genuino.

Sin embargo, lo que complica las cosas es el hecho de que varias empresas estadounidenses y una empresa australiana se han registrado con la marca comercial de arroz ST25, lo que privaría a los intereses vietnamitas de la capacidad de vender su arroz ST25 con ese nombre en mercados extranjeros. Además, el arroz aún no ha sido registrado como marca en Vietnam, donde solo está registrado como una nueva variedad de cultivo por el Departamento de Producción de Cultivos del Ministerio de Agricultura y Desarrollo Rural, a pesar de 10 solicitudes de marcas locales, ninguna de las cuales proviene de Cua. él mismo. La posición del gobierno vietnamita, al menos a nivel nacional, ha sido que el arroz ST25 es el nombre común de la cepa, similar a términos como arroz glutinoso o arroz jazmín, y por lo tanto no puede ser una marca comercial.

Sin embargo, Cua solicitó protección de marca registrada en los Estados Unidos para proteger sus derechos en el extranjero, particularmente a la luz del hecho de que una de las solicitudes de marca registrada ST25 en los Estados Unidos fue aprobada y publicada por la USPTO el 4 de mayo de 2021. (Las otras solicitudes de marca registrada no fueron aprobadas, a pesar de que todas intentaron registrar la marca ST25 de manera similar).

Si esto no se cuestiona antes del 4 de agosto de 2021, una empresa estadounidense en particular, I&T Enterprise, Inc. obtendría el derecho exclusivo de usar la palabra ST25 para productos de arroz en los Estados Unidos. Una impugnación podría sostenerse sobre la base de un reclamo alternativo y más fuerte de protección de marca por parte de Cua. En una entrevista con el reportero vietnamita Anh Ngoc, Christopher Bennett, abogado, consultor y fundador de Technology-Innovation-Law (TIL), una organización dedicada a difundir los beneficios de los derechos de propiedad intelectual entre los grupos desatendidos y marginados, dijo que si bien todos Los lados tienen una oportunidad porque es un mercado global, el arroz ST25 de Vietnam ha sido reconocido como el mejor arroz del mundo en 2019 [lo cual] es una ventaja. Las empresas vietnamitas deben seguir de cerca este proceso.

La causa de la protección de ST25 podría fortalecerse potencialmente si Cua vende sus derechos al gobierno vietnamita, que estaría en una posición más sólida gracias a su capacidad para reunir más recursos y sus conexiones con la comunidad internacional para luchar por los derechos de marca de arroz. El gobierno vietnamita también podría proteger y servir de enlace entre los agricultores nacionales y la comunidad internacional, y también usar su control sobre la marca registrada para hacer que la marca de arroz ST25 esté disponible para millones de agricultores vietnamitas, una opción más descentralizada que si la marca registrada se basara exclusivamente con Cuá. Bennett cree que independientemente de si Cua o el gobierno vietnamita obtienen una marca comercial, se lograría el mismo resultado: el valor de marca de ST25 estaría protegido (los compradores tendrían la seguridad de que el ST25 que compran es en realidad ST25 real cultivado en Vietnam), y el beneficio económico se acumularía para los agricultores vietnamitas.

Según los abogados vietnamitas Vinh Le Quang, socio principal de Bross & Partners y Phuc Peter Le, agente de patentes, diseños, marcas registradas y derechos de autor de TIL, el gobierno vietnamita podría invocar el principio de cortesía, el principio de que los gobiernos respetan las decisiones de otros gobiernos. ; en este caso, implicaría que los EE. UU. respeten la clasificación del ST25 por parte del gobierno vietnamita como genérico (o, alternativamente, que los gobiernos vietnamitas otorguen una marca comercial nacional al arroz ST25). Citando investigaciones adicionales, creen que la USPTO y los tribunales deberían traducir términos extranjeros que sean genéricos o meramente descriptivos en su país de origen, porque permitir tales marcas causaría daños inesperados a la competencia. En última instancia, argumentan que cada solicitud debe considerarse según sus méritos y mediante un análisis que equilibre las necesidades de las diversas partes involucradas, junto con los intereses de la USPTO y la política comercial de EE. UU.

El fracaso de una impugnación de la solicitud de marca pendiente en Estados Unidos tendría dos consecuencias negativas. El primero sería la incapacidad de los vietnamitas, en particular Cua y su empresa de distribución (Ho Quang Tri), para exportar arroz con la etiqueta ST25 a los Estados Unidos. En segundo lugar, I&T Enterprise, Inc. podría vender cualquier otro arroz como arroz ST25, suplantando y devaluando así la marca de arroz ST25. Si bien Cua y los agricultores vietnamitas tienen varias opciones en caso de que falle un desafío, por ejemplo, elegir una marca comercial diferente (que podría incorporar las palabras ST25 junto con un adjetivo calificador adicional como el nombre de Cuas), esta situación demuestra cuán importante es para los países, particularmente en desarrollo. países de África, Asia y América Latina a desarrollar esquemas sólidos de protección de la propiedad intelectual, para que los países y las personas más pobres no pierdan sus derechos frente a las empresas más grandes del mundo desarrollado.

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Si Cua logra proteger sus derechos de propiedad intelectual, sería una victoria para millones de agricultores vietnamitas, que tendrían la oportunidad de beneficiarse del cultivo de arroz ST25. Una victoria de la posición vietnamita fortalecería la protección de la propiedad intelectual para grupos y países que tradicionalmente han tenido menos influencia en la elaboración de normas internacionales sobre propiedad intelectual.

Esta batalla a menudo toma la forma de países desarrollados que presionan por una mayor protección de la propiedad intelectual para sus corporaciones en contra de los deseos de los países en desarrollo. Por ejemplo, India y Sudáfrica han estado presionando sin éxito a la Unión Europea para que renuncie a los derechos de patente de las vacunas contra el COVID-19. Al proteger los derechos de propiedad intelectual, es extremadamente importante que se tengan en cuenta los intereses de las comunidades locales y desfavorecidas.

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