En Laos, el primer ministro Phankham Viphavanh está en problemas

Phankham Viphavanh no ha tenido su mejor momento desde que se convirtió en primer ministro de Laos en marzo de 2021. Cuando asumió el cargo, Laos había registrado oficialmente solo alrededor de 50 casos de COVID-19. A finales de año, ascendía a más de 110.000. La vacunación es laboriosa. El índice de recuperación Nikkei COVID-19 clasificó a Laos como el país con peor desempeño entre más de 120 países.

Para Laos, se suponía que 2022 sería el año de la recuperación económica. En cambio, la inflación subió al 12,8 por ciento en mayo, un máximo de 18 años y uno de los más altos de Asia. La moneda local, el kip, ha colapsado en valor. En esta época del año pasado, con alrededor de 9400 kip se podía comprar un dólar estadounidense. Hoy se cotiza por casi 15.000. Gran parte del país ha enfrentado escasez de gasolina durante meses. Los salarios se estancan. No ha habido un aumento del salario mínimo desde 2018. El crecimiento probablemente rondará el 3,8 por ciento este año, calcula el Banco Mundial, aunque eso depende en gran medida de cómo el gobierno aborde el problema más grave: la deuda. Moodys Investors Service advirtió que Laos está al borde del incumplimiento, ya que la agencia rebajó la calificación crediticia de Laos una vez más el 14 de junio a Caa3.

Los laosianos comunes están enojados. El gobierno comunista, que ofreció relativamente poca asistencia financiera a las personas durante la pandemia, ha fanfarroneado. Se percibe que el gabinete de Phankham actuó con demasiada lentitud; solo creó un grupo de trabajo económico especial el 6 de junio, por ejemplo. También se le acusa de comunicar mal la crisis al público. Como escribí en Asia Times a principios de este mes, no espere el desmoronamiento del Partido Popular Revolucionario de Laos (LPRP), el partido comunista o el sistema de partido único de Laos en el corto plazo. Pero la política interna se está calentando.

Hablando con Bloomberg la semana pasada, Harrison Cheng, director asociado de Control Risks, especuló que si el LPRP tratara de apaciguar al público para ganar tiempo hasta que la crisis económica disminuya, podría sacrificar a algunos funcionarios de alto nivel, ministros o incluso Primer Ministro Phankham Viphavanh. Como era de esperar, el gabinete se reorganizó el pasado fin de semana. Sonexay Sitphaxay fue destituido como gobernador del Banco de la República Democrática Popular Lao, el banco central, y Khampheng Xaysompheng dejó el Ministerio de Industria y Comercio. Fueron enviados a las posiciones relativamente triviales de los ministros en la Oficina del Primer Ministro.

Tomando su lugar estaban algunos tecnócratas en ascenso. Malaithong Kommasith, ex presidente de la Organización de Auditoría del Estado, se convertirá en el nuevo Ministro de Industria y Comercio. Educado en el extranjero, Malaithong fue jefe del Equipo Asesor Económico y secretario del primer ministro bajo Thongloun Sisoulith. Parece un par de manos de confianza dentro del aparato gubernamental, aunque rara vez está en el frente político; tenía menos de un año de experiencia como vicegobernador de la provincia de Champasak entre 2020 y 2021. El nuevo gobernador del banco central será Bounleua ​​Sinxayvoravong, exviceministro de finanzas. Días antes, Phankham también anunció la formación de un grupo de trabajo especial para abordar los principales problemas económicos del país. Está presidido por Sonexay Siphandone, viceprimer ministro e hijo del corredor de poder del LPRP, Khamtay Siphandone. Antes del Congreso Nacional del partido el año pasado, algunos esperaban que Sonexay se convirtiera en el próximo primer ministro.

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Todo esto podría cortar caminos para Phankham. Por un lado, ha dado un poder mucho mayor a los posibles rivales en el partido. Por otro lado, está ampliando la responsabilidad colectiva, haciendo posibles rivales también culpables de la crisis económica. La posición de Phankham parece segura por ahora, pero se metió en un agujero bastante grande el año pasado. Los primeros ministros casi nunca son reemplazados entre los congresos quinquenales del partido. Como tal, Phankham debería sobrevivir hasta 2026. Dado que el LPRP trabaja en planes de cinco años, el partido y la Asamblea Nacional generalmente revisan la agenda nacional de los primeros ministros al final de su período en el cargo. Cualquier ministro del gabinete puede esperar hasta el final del mandato para revelar si se lograron los objetivos principales y marcharse sin tener que lidiar con las consecuencias, dijo recientemente el investigador Souknilanh Keola. Sin embargo, a diferencia de sus predecesores, Phankham prometió en su primer discurso ante la Asamblea Nacional a principios de 2021 que revisaría su agenda nacional para fines de 2023, casi a la mitad de su mandato de cinco años. Si cumple su palabra, el partido podría en ese momento decidir reemplazarlo.

Para ser justos con él, Phankham heredó un barco inestable a pesar de que era un alto funcionario del partido cuando ese barco proverbial se estaba inclinando. La economía había estado incompleta desde la segunda mitad de la década de 2010. Después de alcanzar un pico de crecimiento del 8,5 por ciento en 2010, las tasas comenzaron a caer hasta el 6,3 por ciento en 2018 y el 5,5 por ciento en 2019. Phankham también heredó una deuda crónica; los expertos han estado advirtiendo sobre esto durante la última década, sin embargo, todo lo que la política laosiana parece hacer es aceptar préstamos cada vez más riesgosos de China y prometer políticas insignificantes para aumentar los ingresos fiscales y evitar que los funcionarios conduzcan automóviles proporcionados por el estado.

Algunos de los desafíos actuales están fuera del control de Vientiane. La inflación se está disparando en todas partes debido al impacto económico de la guerra de Ucrania y al gasto derrochador posterior a la pandemia. Los problemas económicos de China no ayudan a Laos. Las tasas de interés en constante aumento de Washington están causando que muchas monedas se devalúen frente al dólar. Como tal, no hay mucho que el gobierno de Laos pueda hacer para remediar estos problemas. Pero un nuevo par de manos en el banco central y el Ministerio de Comercio deberían impulsar las reformas que ha presentado Phankham.

Sin embargo, esto plantea una pregunta. ¿Puede un político laosiano tener tanto impacto? Thongloun, el anterior primer ministro, irrumpió en escena en 2016 con grandes promesas para abordar la corrupción y la disciplina del partido y equilibrar las cuentas. Durante algún tiempo, parecía estar haciendo un buen trabajo. Y parecía un nuevo tipo de líder para Laos; abierto, humilde y, a veces, incluso divertido. Pero todo eso se desvaneció. Laos en realidad cayó 14 lugares en el Índice de Percepción de la Corrupción entre 2016 y 2020. La deuda nacional aumentó. Después de que Thongloun fuera ascendido a jefe del partido el año pasado, su predecesor, Bounnhang Vorachit, advirtió que se necesitaba una reforma si el partido quería seguir siendo relevante.

Tome la corrupción. Es casi seguro que el gobierno de Phankham ahora duplicará sus promesas de abordar la corrupción, tal como lo han hecho todas las demás administraciones. Es un placer potencial para la multitud, si se hace bien. Pero los éxitos han sido muy pocos en los últimos años. Mientras que la campaña anticorrupción del horno en llamas del vecino Vietnam ha derribado a multimillonarios y ministros desde 2016, el gobierno de Laos pasa gran parte de su tiempo hablando de impedir que los funcionarios usen automóviles financiados por el estado. El hecho de que Thongloun prometió esto cuando asumió el cargo en 2016 y Phankham lo desempolvó el año pasado muestra que no sucedió mucho durante esos cinco años.

Una campaña anticorrupción significativa en Vietnam, que ha sido prometida por todos los jefes de partido desde la década de 1980, se debe en gran medida a un hombre: el actual secretario general Nguyen Phu Trong. Contrafactualmente, es casi imposible imaginar una campaña anticorrupción tan impactante si Trong no fuera el líder del Partido Comunista de Vietnam (VCP). Si Thongloun, como jefe del LPRP, y Phankham realmente trabajaran juntos, ¿podrían replicar un horno ardiente en Laos? Probablemente no.

Estructuralmente, Laos es diferente. El LPRP es mucho más insular, aislado y protegido que su contraparte vietnamita. Las ganancias son menores: el PIB de Laos es un 7 por ciento del tamaño de Vietnam. Vietnam tiene un movimiento identificable a favor de la democracia y anticomunista, mientras que Laos no lo tiene. El LPRP, por lo tanto, corre menos riesgo de presión pública por no frenar la corrupción. Laos apenas comercia con Occidente, por lo que no enfrenta las mismas presiones para reformarse. El LPRP también es mucho más dinástico. Todavía vemos la política de poder entre los clanes Siphandone y Phomvihane.

Las mismas tendencias se manifiestan en el frente económico. Como tal, el nexo económico-político varía significativamente entre Laos y Vietnam. Si bien sus dos partidos comunistas ven el crecimiento económico como su principal (aunque única) fuente de legitimidad, lo que está en juego es diferente. De manera perversa, para un estado en tanto peligro económico, desde un crecimiento desplomado hasta un posible incumplimiento de la deuda, el LPRP está políticamente libre de peligro. La crisis económica actual no derribará el LPRP, pero puede poner en riesgo el trabajo de Phankham. Un posible impago de la deuda sería la mayor prueba de determinación de las partes en décadas.

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