En la puerta de China, Laos juega un cuidadoso juego de equilibrio

Los últimos años han sido testigos de mucha preocupación por la escala en expansión de la influencia de China dentro de Laos. Casi la mitad de la deuda pública total de Laos ahora está en manos de China. La empresa estatal china China Southern Power Grid ahora tiene una participación mayoritaria en la red eléctrica nacional de Laos, y en diciembre de este año, está programado que comience a operar el muy polémico ferrocarril de alta velocidad Lao-China.

Este año también marca el 60 aniversario de las relaciones diplomáticas entre China y Laos y, con el reciente nombramiento de Khemmani Pholsena como Ministro de la Oficina Presidencial, el año del aniversario probablemente también verá un mayor fortalecimiento de los lazos políticos entre los dos países.

Según un comunicado de prensa de 2017 del Ministerio de Relaciones Exteriores de China, la familia Pholsena es una buena amiga y una vieja amiga de China, y varios miembros de la familia asistieron a la misma escuela, la Escuela Beijing Bayi, que el presidente Xi Jinping.

El sistema de partidos de Laos está entrelazado con poderosas familias de élite que luchan para dar forma a la política y la política económica, y cuando Xi Jinping viajó a Vientiane en 2017, pasó tiempo con Khemmani y su familia.

Si bien parece que las preocupaciones sobre la influencia de China en Laos están bien fundadas, también vale la pena enfatizar que Laos tiene un historial impresionante cuando se trata de equilibrar los intereses de los socios diplomáticos en competencia.

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China es un socio de importancia crítica para Laos, pero de ninguna manera es su único socio. Los lazos políticos, económicos y culturales con varios otros países continúan dando forma a los asuntos internacionales de Laos.

Ayuda para el desarrollo

Comenzando con la financiación de la ayuda bilateral, Japón ha sido durante mucho tiempo el mayor donante de ayuda bilateral de Laos. Japón es un donante muy respetado que ha entregado proyectos de alto nivel en múltiples sectores.

El segundo mayor donante de ayuda bilateral de Laos es Corea del Sur, y la ayuda de Corea del Sur aumentó significativamente durante la última década. Como miembro del Comité de Asistencia para el Desarrollo (CAD) de la OCDE, Seúl se adhiere a los mismos estándares de préstamo que otros donantes de la OCDE con respecto, por ejemplo, a la transparencia de la financiación, a evitar la ayuda condicionada y a la separación de la Asistencia Oficial para el Desarrollo (AOD) de la Directa Extranjera. Inversión (IED) y Otros Flujos Oficiales (OOFs). Un punto de distinción entre la ayuda de Corea del Sur y la de muchos otros donantes de la OCDE ha sido el apoyo financiero para iniciativas de desarrollo urbano como el embellecimiento del parque Chao Anouvong de la orilla del río Mekong en Vientianes.

Es difícil proporcionar comparaciones precisas de la financiación del desarrollo de China con los donantes de la OCDE porque China no se adhiere a los mismos sistemas de préstamos o informes, y no adopta las mismas distinciones entre AOD, IED y OOF. Dicho esto, el amplio consenso es que China ahora ha igualado o superado a Japón en términos de financiamiento para el desarrollo.

Sin embargo, China aún no tiene la misma credibilidad que Japón en cuanto a la calidad de sus proyectos de financiación de la ayuda. De hecho, gran parte de la financiación de la ayuda china ha apoyado proyectos controvertidos, como las represas hidroeléctricas, que tienen efectos sociales y ambientales negativos significativos.

Además de la financiación para el desarrollo de China y Japón a Laos, se encuentra la ayuda del Banco Asiático de Desarrollo (ADB). El Banco es el mayor donante de ayuda de Laos, y es significativo que Japón sea su mayor inversor y accionista. Los puestos principales de ADB siempre están ocupados por ex ministros de finanzas japoneses, y la programación de ADB tiende a alinearse con los intereses internacionales de Japón. Por el contrario, el Banco Asiático de Inversión en Infraestructura, liderado por China, solo aprobó su primer proyecto en Laos en 2019.

La financiación del desarrollo es una de las herramientas que utilizan los países para promover sus intereses geopolíticos, y la competencia entre Japón y China ha sido evidente con respecto a la financiación de la ayuda. En Vientiane, por ejemplo, la mejora y ampliación del Aeropuerto Internacional de Wattay se llevó a cabo con financiación china y japonesa.

Durante el año pasado, las rivalidades geopolíticas también se desarrollaron a través de la asistencia de COVID-19 con China, Vietnam, Tailandia, Japón y Corea, todos brindando asistencia relacionada con la pandemia de Laos.

La inversión extranjera directa

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Como país sin litoral, los países vecinos son socios críticos para la IED en Laos, invirtiendo en una variedad de sectores, que incluyen energía hidroeléctrica, agronegocios, minería y construcción de infraestructura y entornos de nueva construcción. China es, con mucho, el mayor proveedor de IED de Laos. En los últimos 20 años ha inyectado más de $10 mil millones de inversión en el país.

Durante el mismo período de 20 años, Laos, el segundo y tercer mayor proveedor de IED, Tailandia y Vietnam, invirtieron $ 4.7 y $ 3.9 mil millones, respectivamente, mientras que Corea y Japón proporcionaron solo $ 751 millones y $ 180 millones, respectivamente.

En particular, la IED de Japón a Laos no tiene la misma escala o importancia que su financiamiento de ayuda, aunque en 2019 totalizó $ 22 millones, lo que lo convierte en el quinto inversor más grande de Laos. Para el mismo año, la IED china totalizó alrededor de $ 1 mil millones.

Comercio

Los tres principales socios comerciales de Laos, en orden, son Tailandia, China y Vietnam. Corea y Japón también siguen siendo socios importantes, pero están un poco por detrás de los tres anteriores, todos los cuales limitan con Laos.

Las relaciones comerciales de Laos con todos sus principales socios están dominadas por la exportación de recursos naturales (incluidos cobre, oro, caucho y madera) y la importación de productos manufacturados (como teléfonos, vehículos, motores y productos de acero). Laos tiene ocho acuerdos comerciales en vigor, y más del 90 por ciento de sus importaciones y exportaciones fluyen hacia/desde socios de acuerdos comerciales.

Como era de esperar, existe alineación entre los patrones comerciales de los principales socios y sus flujos de IED, así como correlaciones geográficas con respecto a dónde se dirige el comercio y la inversión.

Si bien gran parte de la inversión china se concentra en el norte de Laos, gran parte de la inversión vietnamita se concentra en el sur. La inversión tailandesa está dispersa, pero es prominente a lo largo de la frontera compartida entre los dos países.

Turismo

El turismo es un sector económico importante para Laos. Ve una distribución más amplia de la inversión y una contribución de medios de vida más dispersa que los proyectos de infraestructura o minería a gran escala.

Tailandia es, por más de un millón de llegadas en 2019, el país de origen más grande de Laos para el turismo, seguido de China, Vietnam, Corea y Japón.

Las llegadas de turistas coreanos ahora superan sustancialmente a las llegadas de japoneses, y también están creciendo más rápidamente. En la ciudad de Vang Vieng, por ejemplo, las calles y los restaurantes que alguna vez estuvieron llenos de mochileros occidentales ebrios ahora tienen una gran presencia coreana.

Los turistas de diferentes países buscan diferentes experiencias, tienen diferentes patrones de gasto, visitan diferentes sitios y lugares y tienen impactos diferenciales en los lugares que visitan. En consecuencia, las cifras de llegadas proporcionan una imagen incompleta de los impactos del turismo. Lo que sí revelan, sin embargo, es que los principales socios comerciales, de ayuda e inversión de Laos también son sus principales socios turísticos.

Asuntos Internacionales

En los ámbitos de la geopolítica, el dinero importa. Sin embargo, los asuntos internacionales de Laos también están determinados por fuerzas complejas más allá de los flujos económicos.

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Por ejemplo, Tailandia tiene una historia cerrada complicada pero a menudo tensa con Laos que da forma a las relaciones diplomáticas contemporáneas. Los reinos de Tailandia y Laos libraron una serie de guerras históricas que siguen siendo una parte muy importante del nacionalismo contemporáneo, aunque estas tensiones persistentes se encuentran junto a lazos familiares y comerciales íntimos, similitudes culturales y lingüísticas cercanas y otros lazos a través de las fronteras nacionales. Los lazos de persona a persona son ricos y diversos.

La relación de Vietnam con Laos está formada por historias revolucionarias entrelazadas y el entrenamiento político continuo de los cuadros del partido de Laos en Hanoi. Al igual que con Tailandia, los lazos comerciales y familiares transfronterizos también unen a los dos países, al igual que una historia común del colonialismo francés.

Una diferencia importante entre la relación de Laos con China y las relaciones Camboya-China, por ejemplo, es que esta última no comparte la misma cercanía política con Vietnam y, por lo tanto, no busca el mismo término medio en disputas regionales sensibles como las relacionadas con el Sur. Mar de China. Donde históricamente China ha invadido Vietnam*, y donde China, Tailandia y Japón históricamente han invadido Laos, la historia de guerra de Laos y Vietnam es predominantemente de alianza contra fuerzas extranjeras.

Como se detalló anteriormente, China es el mayor proveedor de IED y financiamiento para el desarrollo de Laos, su segundo socio comercial más grande y su segunda fuente más grande de llegadas de turistas. China también es el financiador y constructor más importante de infraestructuras a gran escala en Laos, y esto lo convierte en un socio fundamental para lograr que Laos cumpla con sus dos prioridades de desarrollo nacional: pasar de ser un país sin salida al mar a estar vinculado a la tierra y convertirse (a través de las exportaciones de energía hidroeléctrica) en la batería de El sudeste de Asia. Finalmente y si bien es difícil obtener cifras precisas, la inmigración china a Laos también está creciendo.

Todo esto convierte a China en un jugador de importancia crítica en Laos que está presente de formas complejas, que se extienden más allá de las cifras oficiales de ayuda e inversión. Pero China no es de ninguna manera el único socio diplomático o económico significativo de Laos.

Como un país de ingresos medianos bajos, pequeño, sin salida al mar y muy endeudado, Laos necesita tantos socios diplomáticos amistosos como sea posible y su capacidad para mantener un acto de equilibrio entre China y otros socios sigue siendo un desafío futuro crítico para su liderazgo político.

*Una versión anterior de este artículo decía: Dónde históricamente Vietnam ha invadido China

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