En Cuba, un chino sin chino

¿El barrio chino ? Ni siquiera los chinos van allí.

En el barrio chino de La Habana, o distrito de Chinatown, esta no es una frase poco común. Uno de los barrios chinos más antiguos de América Latina es una sombra de lo que fue: la puerta de piedra Paifang y algunas camareras en cheongsam (o qipao) rojo, todo lo que lo distingue del resto de la ciudad.

Sin embargo, la propia Cuba está inundada de turistas chinos y, cada vez más, de inversores. China se ha convertido en el principal destino de exportación de las mercancías cubanas, así como en el principal importador de la Isla. Los autobuses de Yutong transportan a turistas y lugareños por igual, y Huawei está destinado a ser el principal proveedor para las crecientes empresas de Internet del país. Sin embargo, el barrio chino de la capital carece notablemente de la diáspora china, la mayoría de los cuales huyó de la isla poco después de que Fidel Castro nacionalizara los negocios en 1959. Los que quedan se han dispersado hace mucho tiempo a otros distritos o se han ido de La Habana por completo.

Todo esto genera una presencia china bastante débil fuera de los círculos gubernamentales y complica lo que debería ser un caso excelente para la diplomacia de la diáspora. Aunque la historia de las relaciones chino-cubanas es conocida y respetada en La Habana desde la ayuda en la guerra por la independencia hasta su identidad compartida como naciones comunistas, la China contemporánea es un asunto completamente diferente. A pesar del entusiasmo de las élites cubanas por un mayor compromiso con China, el público en general mira con cautela la creciente influencia global de Beijing, temeroso de que el desequilibrio de poder coloque a la isla en una posición de estado cliente, similar a su relación pasada con los Estados Unidos.

En una nota más personal, muchos cubanos pueden relatar fácilmente casos de racismo contra los negros por parte de los visitantes chinos. Que este tipo de interacciones formen la base de la impresión que muchos cubanos tienen de los ciudadanos chinos no es ideal para ganarse la opinión pública.

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La diplomacia pública china aún se está desarrollando y, en su mayor parte, las preocupaciones de los condados son regionales más que internacionales. No obstante, el poder blando demostrará ser un componente muy necesario de la estrategia de Beijing en América Latina, que todavía se inclina ideológicamente hacia Occidente.

Reconociendo la oportunidad económica y diplomática en América Latina, China inició el diálogo con la Comunidad de Estados Latinoamericanos y Caribeños (CELAC) a través del Foro inaugural China-CELAC en 2015. Aunque China ha tenido estatus de observador dentro de la Organización de Estados Americanos (OEA) desde 2004, su interés en la CELAC marcó un giro, ya que la organización no solo es marcadamente izquierdista, sino que excluye explícitamente a Estados Unidos y Canadá. El Foro China-CELAC 2015 y sus sucesores demuestran el respeto de China por América Latina fuera de la sombra de la alianza occidental.

Específicamente, Cuba no se percibe como un tema apremiante o un aliado indispensable y, por lo tanto, los recursos disponibles para reformar el enfoque de China en el país son limitados. Sin embargo, el caso sigue siendo atractivo por el potencial de promover el poder blando chino en América Latina y el Caribe. China ofrece una alternativa ideológica al Consenso de Washington, que despertó el interés de la región incluso antes del punto más bajo actual en las relaciones con Estados Unidos. Dado este contexto, es lógico que China aproveche los vínculos históricos existentes con Cuba, cuyos principios revolucionarios aún le otorgan un peso simbólico en la política regional.

El barrio chino todavía marca el Año Nuevo Lunar con la danza del dragón, y cada año Cuba conmemora el aniversario de los primeros inmigrantes chinos en la isla. Mientras tanto, el Instituto Confucio de La Habana ha matriculado a miles de estudiantes a pesar de haber abierto sus puertas recién en 2009. Es el escenario ideal para las propuestas de poder blando chino, con un trasfondo histórico y una audiencia entusiasta.

La diplomacia de la diáspora generalmente se caracteriza por la independencia de los grupos del gobierno de su país de origen, lo que los hace más difíciles de dirigir pero tiene la ventaja de evitar las acusaciones de intervencionismo. La diáspora chino-cubana es pequeña pero organizada. También beneficiará a Beijing si se fomenta la cooperación entre Beijing y el grupo de la diáspora. Tal cooperación podría facilitar los viajes entre los dos países y mitigar el sentimiento anti-chino en Cuba. A la retórica de la política exterior china le gusta prometer relaciones en las que todos ganan, y abordar la diplomacia pública en Cuba a través del barrio chino hará precisamente eso.

Yesenia Vargas es una recién graduada del programa de Maestría en Diplomacia Pública de la Universidad del Sur de California. Anteriormente obtuvo una licenciatura en Ciencias Políticas y una licenciatura en francés en Centenary College of Louisiana.

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