En China, el efectivo es rey

Desde la fundación de la República Popular China en 1949 (e incluso antes de eso), el dinero en efectivo siempre ha sido el rey en China. En fechas tan recientes como el cambio de siglo, los ciudadanos chinos dependían en gran medida de estos billetes adornados con la cara del abuelo Mao para todas sus compras fuera de línea. El crecimiento de Internet plantó semillas de cambio que anularían ese incumplimiento.

En 2003, la plataforma en línea de cliente a cliente de Alibaba, Taobao (similar a un eBay sin subastas) enfrentó una crisis de confianza: los compradores no tenían ningún método para garantizar que los vendedores entregaran un producto de calidad una vez que se había realizado el pago. Para superar esta deficiencia, el CEO Jack Ma diseñó un sistema en el que el pago de los compradores se mantendría en la plataforma en depósito y solo se liberaría a la cuenta del vendedor después de que se hubiera recibido un producto satisfactorio. Este fue el nacimiento de la función Alipay. Aunque inicialmente se limitó a Taobao, Alipay pasó rápidamente a proporcionar sus servicios de depósito en garantía también para otras plataformas en línea en 2004, y continuó en una trayectoria de crecimiento que vio que abarcaba el 81 por ciento de los consumidores nacionales para 2020.

Mientras tanto, la función de pago en la plataforma de redes sociales WeChat tuvo su origen en las festividades del Año Nuevo Lunar de 2014. Como fiesta china por excelencia, la Fiesta de la Primavera se ha caracterizado durante mucho tiempo por la tradición de intercambiar dinero en sobres rojos ( hongbao ) entre amigos y familiares. Dado que Alipay ya ocupaba un espacio enorme en el mercado de pagos móviles en ese momento, Tencent (propietario de WeChat) necesitaba una forma inteligente de inducir a los usuarios de WeChat a vincular sus tarjetas bancarias con la aplicación, convirtiéndose así en clientes de WeChat Pay. Ideó un esquema mediante el cual los amigos podían crear paquetes rojos virtuales que luego sus amigos o familiares podrían abrir, con una mayor parte del bote total otorgado a aquellos que abrieron el paquete más rápido.

Un factor importante detrás de la rápida adopción de los sistemas de pago móvil fue la falta de infraestructura de tarjetas de crédito en China en el momento de la revolución de los teléfonos inteligentes. Tal fenómeno es análogo a la omisión de facto del sistema de correo electrónico de China, con aplicaciones de mensajería instantánea como WeChat siendo la forma preferida de comunicación incluso en contextos comerciales.

China había sido en gran medida una economía de efectivo antes de la introducción a gran escala del sistema de códigos QR, y muchos proveedores aún no habían instalado la infraestructura de terminal de punto a punto que se requeriría para procesar pagos con tarjeta de crédito. Otro factor en el éxito de los pagos en línea fue la relativa falta de regulación en ese espacio en China en el momento en que se construyeron estas plataformas. Cuando las aplicaciones de pago móvil comenzaron a despegar, las autoridades no intervenían en el manejo de estas operaciones, tanto por la falta de familiaridad con la nueva tecnología como por el pequeño tamaño inicial en comparación con el sector bancario. La política del gobierno en ese momento alentó en gran medida el crecimiento del sector del comercio electrónico, adoptando así tácticas de laissez faire conducentes a un rápido crecimiento.

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Como resultado de su adopción generalizada, Tencent y Ant Financial (entidad de cartera financiera de Alipays) obtuvieron acceso a una gran cantidad de datos de usuarios, lo que les dio una ventaja para ofrecer préstamos a consumidores minoristas que los bancos comerciales no poseían. Debido a la asimetría de la información, Alipay solo estaba aportando alrededor del 2 por ciento del capital requerido para el servicio de microcréditos mientras capturaba entre el 30 y el 40 por ciento de los ingresos por intereses de los préstamos. Junto con su capacidad para medir el riesgo, estos préstamos facilitados por Ant disfrutaron de una tasa de morosidad de solo 1-2 por ciento, mucho más baja que la que había sido el caso de los bancos comerciales que actuaban por su cuenta. Por un lado, la facilitación de préstamos de Ants había facilitado mucho la recepción de fondos para los prestatarios individuales y las pequeñas empresas; En el pasado, era mucho más probable que los bancos chinos otorgaran préstamos a instituciones que pudieran presentar garantías y que fueran menos propensos a incumplir. Por otro lado, el fuerte aumento correspondiente en la deuda total pendiente con los bancos, principalmente bancos regionales más pequeños, conllevaba el riesgo de que un shock económico pudiera hundir sus operaciones.

Fueron estas nuevas prácticas de microcrédito en particular las que finalmente llamaron la atención tanto de los reguladores del gobierno nacional, incluido el banco central estatal, como de los bancos comerciales locales. Muchos de estos bancos rurales con los que Ant realizaba transacciones eran sociedades anónimas, administradas por una combinación de gobierno municipal (generalmente controlante) e inversionistas privados. En efecto, Ant había estado aprovechando su poder de mercado para inducir a los bancos a asumir la mayor parte del riesgo de estas transacciones a cambio de solo una pequeña parte de las ganancias. Esta era una condición previa necesaria para que los bancos comerciales obtuvieran acceso a la base de usuarios masiva de Ants y sus franjas de datos de consumidores. En efecto, Ant estaba firmemente en el asiento del conductor en sus tratos con los bancos comerciales debido al poder de negociación desigual derivado de su escala de operaciones.

La Comisión Reguladora de Banca y Seguros de China ya había emitido avisos en los meses previos a la salida a bolsa planificada de Ants de que iba a tomar una mirada mucho más dura a los microcréditos. En resumen, el gobierno central desconfiaba de los microcréditos debido al riesgo potencial de distribuir préstamos a consumidores de riesgo, y los bancos locales no estaban satisfechos con el nivel de riesgo que se vieron obligados a asumir para acceder a los usuarios de Ant debido al poder de negociación superior de Ant. . A la luz de esos acontecimientos, parecía imprudente que Ma hiciera comentarios provocativos en la Conferencia del Bund en vísperas de la oferta pública inicial de su empresa, pero la respuesta del gobierno no estuvo completamente fuera de lugar, como algunos medios de comunicación occidentales parecen haber dicho. retratar

De hecho, algunos comentaristas extranjeros han elogiado los intentos del gobierno de frenar estas prácticas de micropréstamo de sistemas de pago móvil cuasi-monopolistas, viéndolo como un esfuerzo del gobierno para protegerse contra el riesgo financiero. Antes de esta represión, las empresas de tecnología financiera escapaban de hecho a las regulaciones que restringían las actividades de las instituciones financieras tradicionales al calificarse a sí mismas como empresas de tecnología. Se abrió una investigación antimonopolio posterior que puso tanto a Alipay como a WeChat Pay bajo aviso de una futura regulación inminente. Las políticas propuestas someterían a cualquier institución no bancaria a una investigación por parte del Banco Popular de China (PBOC) por posible comportamiento monopólico.

Lo que probablemente terminará siendo el mayor desafío interno para las posiciones dominantes de Alipay y WeChat Pays a largo plazo es la inminente introducción de una moneda digital RMB (eCNY). El eCNY, que ya se está probando a través de loterías en ciudades selectas de todo el país, tiene potencial para convertirse en un competidor directo de las aplicaciones de pago móvil respaldado por el PBOC. Entre las razones citadas para su introducción se encuentran el costo de almacenar efectivo, los problemas históricos de falsificación en China y el hecho de que el efectivo se usa a menudo para cometer actos delictivos.

El sistema funciona mediante la distribución de fondos a monederos digitales, que pueden alojarse en una nueva aplicación creada específicamente para el eCNY o en las aplicaciones de los bancos comerciales. Luego, el usuario puede escanear un código QR (o pagar en línea) para completar una compra, un proceso sorprendentemente similar al de las aplicaciones de pago móvil existentes. El banco central planea utilizar la infraestructura de los bancos comerciales existentes para popularizar la moneda en lugar de secuestrar todo el sistema de pago, creando lo que se conoce como un sistema de nivel dos (aunque no está claro si los sistemas Alipay y WeChat Pays se incorporarán al despliegue general). ). Incluso si Alipay y WeChat Pay no están involucrados directamente al tener el eCNY incorporado en sus billeteras, es posible que al menos puedan desempeñar un papel indirecto a través de los numerosos bancos comerciales con los que mantienen relaciones de socios.

El eCNY proporcionaría al PBOC más herramientas para controlar la política monetaria. Por ejemplo, el banco central podría regalar fondos que caducan en una fecha determinada o que se deprecian constantemente con el tiempo para incentivar el gasto. También permitiría que los datos de las transacciones sean monopolizados por el gobierno en lugar de las empresas privadas. El vicegobernador del PBOC ha declarado que el eCNY solo transmitiría los datos de las transacciones a un único tercero, que sería el propio banco central. El acceso del gobierno reduciría el potencial de exportabilidad del eCNY a una moneda global potencial, pero esto no debería afectar mucho al mercado nacional, ya que los usuarios de las aplicaciones de pago móvil existentes están acostumbrados a que se recopilen sus datos. Ha habido algunos informes de que al PBOC le gustaría completar el lanzamiento a tiempo para los Juegos Olímpicos de Invierno de Beijing 2022; sin embargo, no está claro si COVID-19 ha retrasado esa línea de tiempo.

Tomará tiempo para que los comerciantes comiencen a adoptar el eCNY y para que la transferencia de fondos de usuario a usuario se sistematice, pero ese proceso ya comenzó a tomar forma incluso con algunas mejoras en la tecnología de duopolio actual. Las loterías han incorporado una nueva función mediante la cual dos usuarios con la funcionalidad eCNY pueden transferir fondos tocando sus teléfonos, incluso si ninguno está conectado a Internet. Desde entonces, Huawei comenzó a incorporar esa característica en sus nuevos modelos de teléfonos, que vienen con la funcionalidad eCNY.

Estos desarrollos son un buen augurio para que el eCNY gane tracción en el futuro, pero no todos los analistas están convencidos de que Alipay y WeChat Pay cambiarán. La conveniencia de WeChat en particular como la plataforma de redes sociales más dominante del mundo, así como la aplicación multifuncional Alipays que permite comprar bienes, alimentos, boletos de viaje y más, podría hacer que los usuarios se queden con esos sistemas incluso después de que se complete el lanzamiento de eCNY. La capacidad única de WeChats para transferir fondos a un amigo o familiar en la misma pantalla donde se lleva a cabo un chat parece particularmente difícil de superar para esas transacciones muy unidas.

Por lo tanto, es probable que el duopolio se mantenga a corto plazo, aunque puede seguir una erosión constante del poder de mercado de las dos empresas a medida que los efectos de red disminuyan una vez que más consumidores se registren en el RMB digital, lo que conducirá a un mercado más competitivo. Busque los espacios comerciales y en línea para cambiar más rápidamente a permitir alternativas además de las plataformas de duopolio. Concediendo todo eso, WeChat Pay y Alipay seguirán siendo jugadores clave en el espacio de pago móvil en el futuro previsible. Además, es poco probable que sus operaciones en el extranjero sean reemplazadas por el eCNY.

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El ascenso meteórico de Alipay y WeChat Pay en China ha aportado comodidad a la vida de más de mil millones de consumidores. Dentro de su país de origen, Ant Group y Tencent han consolidado sus cuotas de mercado en posiciones aparentemente intratables. A pesar de todos estos éxitos, los acontecimientos recientes demuestran que podrían surgir mayores desafíos en el horizonte. La era de los reguladores nacionales que se hacen de la vista gorda ante la expansión de las fintech ha cambiado de rumbo drásticamente. El propio banco central parece estar listo para entrar en la refriega, presentando una oportunidad única para erosionar el duopolio del mercado.

Aunque esta combinación de factores muy posiblemente empañará las perspectivas de cada empresa hasta cierto punto, las oportunidades de asociación y expansión en el extranjero, si se aprovechan con éxito, aún podrían permitir el crecimiento general de los ingresos y la expansión de la marca. La digitalización de la infraestructura de pago es una tendencia que ya está funcionando en el mundo en desarrollo. Los sistemas existentes en África, América Latina y el Sudeste Asiático no reflejan perfectamente el modelo chino. Sin embargo, la riqueza de la experiencia que han adquirido los empresarios chinos de tecnología financiera seguirá siendo invaluable para trazar el camino a seguir en estas naciones. Busque Ant, especialmente si su OPI revive y cuando Tencent se mantenga prominente en los medios de comunicación globales en el futuro previsible.

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