El submarino indonesio hundido debería preocuparse por los poderes del Pacífico

En la mañana del 24 de abril, hora local, la Armada de Indonesia cambió el estado de su submarino desaparecido, KRI Nanggala 402, de sumergido a hundido. El anuncio acabó con las esperanzas de encontrar vivos a los 53 tripulantes de los submarinos.

Horas antes, los activos de búsqueda identificaron un objeto de alta fuerza magnética que flotaba entre 160 y 320 pies bajo el nivel del mar, así como un derrame de petróleo cerca de la última ubicación conocida de los submarinos, lo que aumenta la posibilidad de encontrar la embarcación. Sin embargo, más investigaciones y esfuerzos de rescate cerca del área recuperaron evidencia auténtica que se cree que era del submarino. Esto incluía un lubricante de periscopio, un dispositivo de protección contra torpedos y alfombras de oración.

La identificación de los escombros significó que Indonesia terminaría su búsqueda de tres días del buque submarino de 44 años que perdió contacto el 21 de abril durante un ejercicio militar, luego de solicitar permiso para bucear y realizar un simulacro de torpedo. La causa del hundimiento sigue siendo esquiva. Funcionarios navales de Indonesia sugieren que una falla eléctrica impidió que el submarino ejecutara procedimientos de emergencia mientras se hundía a casi 2000 pies o más bajo el nivel del mar.

El accidente es preocupante a la luz de los acontecimientos regionales. La carrera armamentista, las disputas territoriales y las campañas de denegación de acceso de Asia-Pacífico que duraron una década han desencadenado la adquisición y modernización de submarinos en toda la región. Una mayor propensión a la guerra submarina, entonces, debe generar un esfuerzo multinacional para colaborar y mejorar la conciencia y los protocolos de seguridad submarina, así como las técnicas y herramientas de búsqueda y rescate (SAR).

Desde que existen los submarinos, ha habido métodos para mitigar los desastres, salvando las vidas de cientos de submarinistas.

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En enero de 1917 se produjo el primer rescate submarino del mundo. Cerca de Argyll, Escocia, el HMS K13 recién comisionado se hundió durante las pruebas en el mar. Una aerolínea estaba vinculada a K13, volaba los tanques de lastre y sacaba la proa de los barcos a la superficie. El personal de rescate abrió un agujero en el barco y salvó a 48 marineros.

Las tragedias, sin embargo, complementan y complican los triunfos del rescate. El 10 de abril de 1963, el USS Thresher se hundió en una inmersión de prueba a 354 kilómetros de la costa de Cape Cod, Massachusetts, matando a los 129 miembros de la tripulación. El desastre llevó a la Marina de los EE. UU. a iniciar el Proyecto de Sistemas de Inmersión Profunda. El esfuerzo produjo Mystic y Avalon, dos vehículos avanzados de rescate de inmersión profunda (DSRV).

A pesar de estos avances, los desastres persisten. En 2000, un submarino ruso, el Kursk, se hundió cerca del mar de Barents, matando a 118 marineros, después de que un torpedo explotara y detonara a los demás. Tres años después, 70 tripulantes murieron en un submarino chino durante un ejercicio. Catorce años después, en 2017, desapareció el submarino argentino San Juan. Las causas varían, pero las soluciones para prevenir futuros incidentes no son impracticables.

Las próximas décadas solo aumentarán los despliegues y adquisiciones de submarinos y, por lo tanto, el riesgo de accidentes y hundimientos. De 2000 a 2021, los inventarios de submarinos en la región del Indo-Pacífico aumentaron un 31 por ciento. Esas tasas de crecimiento continuarán, si no aumentarán, a lo largo del siglo XXI a medida que el Indo-Pacífico se convierta en el corazón de la competencia de las grandes potencias.

Gráfico elaborado por el autor en base a datos del Instituto Internacional de Estudios Estratégicos 2021 Military Balance.

Beijing busca derrocar a Estados Unidos como hegemonía del Pacífico. Al establecer zonas anti-acceso/denegación de área (A2/AD) en el Mar de China Meridional, Beijing puede disminuir el deseo de Washington de influir en los asuntos del Pacífico. Para contrarrestar esta estrategia, Estados Unidos y sus aliados del Pacífico construirán y desplegarán más submarinos. Dichos buques pueden acceder a áreas denegadas y proporcionar una ventaja estratégica a través de la maniobra, el poder ofensivo y la sorpresa junto con una potencia de fuego superior y contramedidas de comando y control.

A medida que las naciones del Pacífico construyan más submarinos, el éxito de SAR dependerá de la cooperación multinacional. Para ayudar a Indonesia a localizar el submarino desaparecido, la Marina australiana envió dos buques de guerra, incluida una fragata equipada con sonar. La Marina de los EE. UU. envió un avión P-8 Poseidon para localizar el submarino y tres aviones C-17 con equipo SAR submarino. Aunque el KRI Nanggala 402 se perdió en el mar, el apoyo internacional aumentó las probabilidades de encontrar el submarino.

En el futuro, aquí hay cuatro formas en que Washington y sus aliados del Pacífico pueden mejorar el SAR submarino.

Primero, establecer una oficina satélite de la Oficina Internacional de Enlace de Rescate y Escape Submarino (ISMERLO) en el Indo-Pacífico. Tras el desastre de Kursk en 2000, la OTAN estableció ISMERLO para coordinar los esfuerzos internacionales de SAR submarinos. La organización consta de un equipo multinacional de expertos en SAR bajo la superficie que establecen procedimientos internacionales para el rescate y ofrecen asesoramiento sobre capacitación y adquisiciones. ISMERLO también tiene un sistema de llamada rápida que reúne los recursos SAR para recuperar un submarino perdido. La apertura de una oficina en el Pacífico y la reubicación de algunos expertos podría generar capacitaciones frecuentes, detalladas y más largas, sesiones informativas sobre procedimientos y una mejor cooperación multinacional para prevenir accidentes submarinos o esfuerzos de rescate mal administrados.

Segundo, crear un Sistema de Rescate Submarino ASEAN. En 2008, el Reino Unido, Noruega y Francia crearon el Sistema de Rescate Submarino (SRS) trinacional de la OTAN que tiene como objetivo rescatar a una tripulación dentro de las 72 horas a través de su vehículo de rescate submarino y su sistema portátil de lanzamiento y recuperación. Las naciones de la ASEAN deberían trabajar con los tres países de la OTAN (y los Estados Unidos) para compartir tecnología de vehículos y plataformas y establecer su propio SRS, lo que garantizaría tiempos de respuesta de emergencia rápidos.

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En tercer lugar, Estados Unidos debería realizar ejercicios SAR submarinos con socios del Pacífico. En 2017, Estados Unidos (con otros ocho miembros de la OTAN) llevó a cabo la Operación Dynamic Monarch, que se centró en procedimientos y entrenamiento de escape y rescate de submarinos. Estados Unidos debería organizar un ejercicio Dynamic Monarch al estilo del Pacífico e invitar a otros socios fuera del Pacífico a observar.

Cuarto, el Departamento de Defensa de los Estados Unidos debería colaborar con los aliados del Pacífico compartiendo su SRDRS. El sistema no tripulado, que reemplazó al Mystic y al Avalon, puede desplegarse rápidamente, preparar un área cerca del submarino ahogado, sumergirse casi 2000 pies y recuperar a 155 miembros de la tripulación a la vez. Compartir la tecnología o el marco de este sistema con otras naciones les permitiría desarrollar sus propios sistemas de rescate y mitigar futuros incidentes.

La desaparición y hundimiento de los submarinos indonesios debería recordar a todas las armadas que la tecnología avanzada no es una panacea para los desastres. Con el aumento de la intensidad de las guerras submarinas, corresponde a los Estados Unidos y otras potencias del Pacífico garantizar que se establezca la capacitación, los procedimientos y la cooperación multinacionales para evitar que futuros submarinistas pierdan la vida. Como señaló el vicealmirante retirado de la Armada británica Clive Johnstone en 2017, cuando estamos en el mar, a pesar del color de nuestro uniforme naval y nuestra ropa, reconocemos si te quedas atrapado en el fondo de un submarino que es realmente aterrador. Es responsabilidad de todos los marineros acudir en su ayuda. Ninguna armada o nación debería hacerlo sola.

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