El mito de una toma de control chino en el Lejano Oriente ruso

Los chinos están invadiendo Rusia, no con tanques sino con maletas, comenzó una evaluación de Stratfor sobre la presencia de los chinos en Rusia, citando al entonces jefe de los servicios de la guardia fronteriza rusa. Esa ominosa declaración de 2000 todavía se repite hoy, particularmente en Siberia y el Lejano Oriente ruso, las dos regiones orientales escasamente pobladas de Rusia.

Un artículo reciente en el Asia Times resume útilmente parte de la cautela local hacia la supuesta afluencia masiva de chinos a las regiones. El artículo analiza cómo la presencia cada vez más visible de empresas y turistas chinos, que a menudo rompen las normas socioeconómicas locales arraigadas desde hace mucho tiempo, ha avivado los temores locales sobre una invasión demográfica del este de Rusia que se está despoblando desde el noreste de China con una población 20 veces mayor. La cobertura negativa de la presencia china en los medios rusos solo ha ayudado a consolidar la amenaza de China. Y esa amenaza se ve agravada por la creencia de que los nacionalistas chinos siguen resentidos porque la región fue cedida a la Rusia zarista por la dinastía Qing hace dos siglos a través de un humillante tratado desigual.

mi doctorado La investigación de tesis, sobre la presencia de comunidades de inmigrantes chinos en el Lejano Oriente ruso, revela que parte de la cautela está muy justificada. Varios académicos estimaron que la población china en el Lejano Oriente ruso, una región que alberga a poco más de 4 millones de personas, era de más de 200.000 a principios de la década de 1990, cuando el colapso de la Unión Soviética provocó cruces fronterizos poco regulados. Las visitas de campo a los mercados mayoristas de Vladivostok y Khabarovsk, las principales ciudades de la región, también muestran el dominio de los proveedores y minoristas chinos en productos que van desde verduras y juguetes hasta piezas de automóviles y muebles.

Sin embargo, escarbe un poco bajo la superficie y encontrará que la presencia china en la región está en declive.

Una de las razones es el aumento de la regulación por parte de las autoridades rusas. Los comerciantes chinos en los mercados mayoristas hablan de más visitas de la policía y otros funcionarios encargados de hacer cumplir la ley, seguidas de multas por supuestas infracciones. En combinación con los crecientes costos de la renovación anual de las visas de negocios y los aranceles de importación, tales multas han aumentado drásticamente el costo de hacer negocios en los últimos años. Además, los mismos comerciantes privados de poca monta se han visto completamente excluidos de operaciones más rentables que involucran los vastos recursos naturales sin explotar del Lejano Oriente ruso, que son impulsados ​​​​casi exclusivamente por empresas estatales chinas en colaboración con oligarcas rusos políticamente conectados.

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Las dificultades a las que se enfrentan los comerciantes chinos están, en cierto modo, diseñadas intencionadamente por los responsables de la toma de decisiones de alto nivel en Moscú. Plenamente consciente del dominio económico chino en el Lejano Oriente ruso, el Kremlin ha estado tratando de diversificar las regiones que reciben inversiones extranjeras. El Foro Económico Oriental, que se celebra anualmente desde 2015 en Vladivostok, pretende en parte ser una plataforma para atraer inversores extranjeros, especialmente de Japón y Corea del Sur, para suplantar a los chinos en el Lejano Oriente ruso. A nivel de base, la creciente presencia de turistas coreanos y comerciantes vietnamitas en las principales ciudades de la región muestra al menos cierto éxito de la estrategia de diversificación.

Pero quizás el factor más importante que predice una presencia china reducida en el futuro son las terribles condiciones económicas en el Lejano Oriente ruso. Cuando se les preguntó acerca de sus negocios, los comerciantes chinos en la región afirmaron unánimemente que se ha vuelto menos rentable en los últimos años, citando como causa principal la disminución del poder adquisitivo de los consumidores locales. Más específicamente, señalan que el rublo ruso ha perdido la mitad de su valor en relación con el dólar desde 2014, lo que hace que los productos importados de China sean más caros para los locales que sufren el estancamiento de los salarios nominales. Combinado con la continua despoblación, la base de consumidores locales se está reduciendo rápidamente, con pocas perspectivas de un repunte sostenido en el futuro. A medida que las ganancias sufren, todos los comerciantes mencionan que muchos colegas cierran sus negocios y se van de Rusia para siempre, con cada vez menos nuevos para reemplazarlos.

Las difíciles condiciones para los empresarios chinos se reflejan en la disminución de la población china en el Lejano Oriente ruso. Si bien las cifras definitivas no están disponibles, los académicos rusos locales estiman que la población residente china total en la región hoy en día se ha reducido a no más de 70.000. Estos académicos señalan que a medida que los ingresos chinos continúan aumentando en relación con los rusos, la presencia china en la región se volverá más transitoria y consistirá principalmente en turistas y estudiantes a corto plazo que buscan gangas en lugar de comerciantes a largo plazo que buscan ganancias.

La realidad de la comunidad china en el Lejano Oriente ruso está muy lejos de la forma en que se presenta en los medios de comunicación rusos y se graba en la psique del público ruso en general. Dada la asociación estratégica chino-rusa a nivel estatal en los últimos años, es previsible que continúen existiendo algunas inversiones chinas de alto perfil en Siberia y el Lejano Oriente ruso. Y, sin duda, algunas de estas inversiones provocarán la ira local, al igual que el comportamiento de los turistas chinos en la región. Sin embargo, la tendencia general a la baja de las empresas chinas en el Lejano Oriente ruso muestra que la creencia de que la presencia china en las regiones solo aumentará a partir de ahora se basa en suposiciones y mitos con poca evidencia empírica.

Xiaochen Su es un Ph.D. candidato en la Universidad de Tokio especializado en temas de inmigración. Anteriormente trabajó en África Oriental, Taiwán, Corea del Sur y el Sudeste Asiático.

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