El estuche de corrupción del tren ligero de Kazajstán se arrastra

A los ojos de un visitante primerizo, los gigantescos pilares de hormigón en forma de T y las escasas grúas a lo largo de la carretera que conecta el aeropuerto con el centro de Nur-Sultan, la capital de Kazajstán, podrían parecer simplemente otro proyecto en progreso en una ciudad famosa por su arquitectura deslumbrante. Pero para los que saben, se han convertido en un símbolo de corrupción, inversiones fallidas y problemas financieros.

En 2011, Kazajstán se preparaba para las celebraciones del vigésimo aniversario de su independencia y proliferaban nuevos proyectos. Para el día de la independencia en diciembre, el gobierno inaugurará un Arco de Triunfo en la carretera que conecta el centro de la ciudad capital con el aeropuerto.

En julio de 2011, para el cumpleaños de la ciudad, que coincidió con el cumpleaños del entonces presidente Nursultan Nazarbayev, se lanzó un nuevo proyecto futurista en Astana, como se llamaba entonces a Nur-Sultan. Un nuevo sistema de Tránsito de Tren Ligero (LRT) conectaría los principales puntos de acceso de la capital y descongestionaría el tráfico que ha plagado el centro urbano desde que se convirtió en la sede del gobierno en 1997.

El LRT se planeó con el interés de los principales bancos de inversión internacionales y costaría alrededor de $ 1.5 mil millones. Una vez finalizado el plan en 2014, la tarea de construcción se asignó a un contratista chino, con fondos del Banco de Desarrollo de China, convirtiendo el LRT en un proyecto dentro de los auspicios de la Iniciativa Belt and Road (BRI) de Beijing.

Para cuando la Specialized EXPO se llevara a cabo en Astana en 2017, el LRT debería haber sido construido y funcionando, al igual que el complejo de rascacielos Abu Dhabi Plaza de miles de millones de dólares en el centro de la ciudad. Cuatro años después de la fecha de finalización prevista, Abu Dhabi Plaza se acerca a las etapas finales, aunque de una manera menos grandiosa, mientras que el trabajo de construcción en el LRT se ha reanudado tímidamente después de estar detenido durante casi dos años.

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Según la oficina del alcalde de Nur-Sultan, en 2018 el Banco de Desarrollo de China estaba descontento porque $ 258 millones de los $ 313 millones que había proporcionado a Astana LRT no se gastaron en el proyecto. En cambio, los fondos se habían depositado indebidamente en Astana Banki, un prestamista en problemas que incumpliría a fines de 2018, lo que llevó al Banco de Desarrollo de China a detener la financiación.

En abril de 2019, el recién elegido presidente Kassym-Jomart Tokayev suspendió los trabajos de construcción del LRT en espera de investigaciones sobre la supuesta corrupción y la búsqueda de nuevas fuentes de financiación.

En octubre de 2021, luego de un largo juicio, la corte de apelaciones revocó la sentencia en primer grado contra siete funcionarios y directivos públicos, liberándolos de los cargos.

Antes de la sentencia, el abogado Jokhar Utebekov dijo en una publicación de Facebook que los siete se habían convertido en chivos expiatorios en un caso mucho más grande que ellos.

Dos de los principales sospechosos, que fueron juzgados en un tribunal diferente, abandonaron el país y actualmente son buscados, aunque notablemente no están en la lista internacional de personas buscadas.

La figura principal es Kanat Sultanbekov, quien se desempeñó como vicealcalde de la capital en 2009-2014. Sultanbekov fue sentenciado en 2017 a 10 años de prisión que luego se reemplazó con una multa de 5,5 millones de dólares por haber aceptado sobornos en su puesto anterior como gerente de Kazakh Engineering, controlada por el estado.

Sultanbekov, del que se dice que es cercano al exalcalde de la capital, Imangali Tasmagambetov, abandonó el país mientras enfrentaba un juicio, mientras que Tasmagambetov fue enviado a Rusia como nuevo embajador de Kazajistán. El momento sugirió que Sultanbekov pudo haber recibido un salvoconducto mientras que su protector tuvo que enfrentarse a la degradación a Moscú.

Sin embargo, personas familiarizadas con el tema le dijeron a The Diplomat que el centro de atención se centró en Sultanbekov y Tasmagambetov en un esfuerzo por proteger a los miembros de la familia Nazarbayev, de quienes se rumorea que se beneficiaron del trato.

Otro actor importante en el esquema, según el fiscal, podría haber sido Talgat Arden, entonces director ejecutivo de Astana LRT, la empresa creada en 2011 para llevar a cabo la construcción del proyecto.

Según la acusación, Sultanbekov y Arden fueron los autores intelectuales del grupo criminal, que supuestamente incluía a los siete mencionados anteriormente, que robaron fondos públicos del presupuesto de LRT.

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Hoy, la empresa Astana LRT ha cambiado de nombre a City Transportation Systems y necesita una importante inyección de fondos para llevar a cabo la construcción. Además, aunque desde entonces el gobierno de Kazajstán ha devuelto parte del préstamo que recibió del Banco de Desarrollo de China, no está claro cuánto queda por pagar.

El alcalde de la capital, Altai Kulginov, dijo el 15 de octubre que habrá apoyo financiero de uno de los prestamistas de Kazajstán.

Uno de los bancos [del país] accedió [a financiar el proyecto]. Diremos más una vez que se firme el acuerdo, dijo Kulginov a la prensa.

Si bien se ha reanudado el trabajo de construcción, el visitante frecuente de Nur-Sultan sabe que el LRT sigue siendo un sueño imposible que quizás nunca se complete.