El empaque de la cultura: dai a lo largo del lancang

Luc Forsyth y Gareth Bright han emprendido un viaje para seguir el río Mekong desde el mar hasta su origen. The Diplomat compartirá algunas de las historias que han encontrado en el camino. Para obtener más información sobre el proyecto, consulte la serie completa aquí.

Una espesa niebla se asentó sobre la carretera cuando salimos de Jinghong, y solo a través de pequeños parches en la neblina pudimos ver la extensión del vasto paisaje que estábamos pasando. Nos dirigíamos al borde sureste de la prefectura de Xishuangbanna, a solo 30 km de la frontera con Birmania, para visitar varias comunidades del pueblo Dai.

Un trabajador de reparación de carreteras en la aldea de Basa, Xishuangbanna, China. El pueblo es el hogar de la minoría étnica Jinuo. Foto de Luc Forsyth.

Una minoría étnica, el pueblo Dai formaba parte de una cultura antigua que habitaba lo que ahora es la provincia china de Yunnan hasta que el caos político y las guerras los obligaron a dispersarse hacia el sur. Ahora repartidos por China, Laos, Vietnam, Myanmar y Tailandia, los aproximadamente 60 millones de Dai están divididos por fronteras internacionales modernas.

Escena de un automóvil camino a las aldeas Dai en Xishuangbanna, China. Foto de Gareth Bright.

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A medida que avanzábamos por la carretera de montaña que nos llevaría a las aldeas de Dai, pasamos por docenas de otras aldeas pequeñas y vislumbramos fugazmente a las personas que caminaban a través de la niebla que los cubría, se dirigían a sus granjas o llevaban a su ganado a alimentarse. No fue hasta que llegamos a Olive Dam, llamada así por su parecido con una aceituna del aire, y la palabra dam significa estanque en mandarín situado en el fondo de un valle profundo, que el sol se elevó por completo para quemar la niebla.

Un búfalo de agua observa a un granjero de Jinuo en la aldea de Basa, Xishuangbanna, China. Los Jinuo son una minoría étnica que se encuentra en el oeste de China. Foto de Luc Forsyth.

Cultura empaquetada

Aunque sabíamos que la zona estaba muy publicitada como atracción turística, el alcance de la comercialización de la cultura parecía excesivo. Tiendas de regalos y puestos de souvenirs se alineaban en un gran estacionamiento donde los autobuses turísticos ya se habían reunido, a pesar de lo temprano que era. Un folleto informativo nos dio la bienvenida al Dai Minority Park, y comenzamos a sospechar que la experiencia cultural del día podría ser algo menos que auténtica.

Los residentes y el personal de la aldea cultural Olive Dam Dai participan en un festival acuático diario, Xishuangbanna, China. Foto de Gareth Bright.

A través de nuestro amigo y compañero de viaje que habla mandarín, Yan, nos enteramos de que, de hecho, el parque era propiedad de un desarrollador inmobiliario privado que había consolidado varias aldeas Dai en un solo destino turístico. A cambio, una parte de los ingresos se devolvió al Dais en forma de empleos, infraestructura y posiblemente dinero en efectivo. Si bien decidimos reservarnos el juicio hasta que hubiéramos visto más de lo que había adentro, inmediatamente comenzamos a referirnos al área como el parque temático, y las calles inmaculadamente pavimentadas y los cuidados jardines reforzaron aún más nuestro escepticismo.

Los bailarines actúan para los turistas en la aldea cultural Olive Dam Dai en Xishuangbanna, China. Foto de Luc Forsyth.

Mientras caminábamos por la comunidad, estaba claro que los residentes del parque minoritario estaban mucho mejor económicamente que los de las aldeas menos desarrolladas por las que habíamos pasado esa mañana. La mayoría de las casas tenían un aspecto nuevo y estaban bien construidas con concreto y madera acabada, y los autos y motocicletas que parecían nuevos estaban estacionados frente a la mayoría. Aparentemente, vivir en el parque temático no carecía de beneficios.

Un hombre toca la guitarra en el techo de una casa en la aldea cultural Olive Dam Dai en Xishuangbanna, China. Foto de Gareth Bright.

En la distancia, el bajo atronador de la música a todo volumen nos llevó más adentro del pueblo hasta que llegamos a una gran área abierta, llena de gente. En el centro de la tarima, vestida con sedas de colores brillantes, chapoteaba en un estanque de agua poco profundo que rodeaba una fuente mientras los turistas rodeaban los bordes exteriores, con las cámaras preparadas. El evento fue una recreación del festival anual del agua que se celebra en abril de cada año, que se lleva a cabo aquí dos veces al día para el disfrute de los visitantes. Y aunque todo el asunto fue una actuación ensayada, los actores de Dai claramente se estaban divirtiendo mientras se arrojaban baldes de agua unos a otros, y ocasionalmente a los turistas que se aventuraban demasiado cerca de la orilla del agua.

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La actuación de un ritual de agua de abril se realiza dos veces al día en el pueblo cultural Olive Dam Dai. Foto de Luc Forsyth.

Después de media hora de exhibición lúdica, la multitud migró hacia un estadio cercano, deteniéndose para comprar refrigerios de vegetales fritos o ensalada de papaya picante. Un elefante solitario enjaulado estaba parado, y algunos visitantes optaron por subir una escalera de metal sobre su espalda para tomarse fotos. Dado que pasamos mucho tiempo antes en el viaje aprendiendo sobre la precaria relación entre humanos y elefantes en Laos, fuimos especialmente sensibles a la difícil situación de los animales y la vista de alguna manera humedeció nuestros espíritus. Sin embargo, sabíamos que no había nada que hacer al respecto, excepto organizar una desacertada fuga de la prisión, así que nos resignamos a murmurar una disculpa impotente al animal mientras nos uníamos al flujo de personas que ingresaban al estadio.

Un elefante, con turistas encima, en la aldea cultural Olive Dam Dai en Xishuangbanna, China. Foto de Gareth Bright.

Durante la siguiente hora, la audiencia pudo disfrutar de una variedad de danzas tradicionales Dai y exhibiciones de caligrafía. Si bien los bailes fueron coreografiados de manera impresionante, con docenas de mujeres jóvenes con hermosos vestidos de seda, y el calígrafo fascinado al ver cómo pintaba suavemente los caracteres en grandes pergaminos, sabíamos que estábamos aprendiendo tanto sobre las realidades de la vida moderna Dai como un viaje a Disneyland podría enseñarnos sobre la producción cinematográfica.

Una demostración de caligrafía china para turistas en el pueblo cultural Olive Dam Dai. Foto de Luc Forsyth.

No había nada intrínsecamente malo en la Aldea de la Minoría Dai, y obviamente había traído seguridad y prosperidad a las comunidades. Sin duda, bailar era una forma más agradable de ganarse la vida que trabajar duro en el campo, pero queríamos alejarnos de las actuaciones enlatadas para ver qué hacía la gente Dai normal en su vida cotidiana.

Las mujeres en el pueblo cultural Olive Dam Dai tienen ejemplos de caligrafía china. Foto de Gareth Bright.

El banco opuesto

Después de esperar la llegada de un pequeño ferry que nos llevaría a través del Lancang hasta el pueblo Dai de Manhenuan, la diferencia se hizo evidente de inmediato. A diferencia del Minority Park con sus amplias calles pavimentadas, solo había una playa de piedra con un sendero lleno de baches para motocicletas que conducía tierra adentro. Los lugareños se sentaron a lo largo de la orilla del agua, tirando cañas de pescar al río y esperando pacientemente por bocados que no parecían llegar.

El capitán de un ferry transporta a los pasajeros entre las aldeas de Olive Dam y Manhenuan, en la prefectura de Xishuangbanna, China. Foto de Luc Forsyth.

Aquí cultivamos muchas cosas como bananas, maíz, caucho y frijoles, dijo Yu Yinghan. Una mujer joven de unos 20 años, habíamos encontrado a Yu pescando con su esposo en la orilla del río y nos detuvimos para preguntarle sobre las diferencias entre Manhenuan y el parque cultural cercano. Tenemos lo que necesitamos aquí, por lo que no queremos trabajar a tiempo completo para una gran empresa. Preferimos trabajar para nosotros mismos.

Los residentes pescan en el río Lancang (Mekong) cerca del pueblo de Manhenuan. Foto de Gareth Bright.

Más hacia el interior, las rocas de los bancos de Lancang dieron paso a extensiones de tierras de cultivo de color verde brillante, con el telón de fondo de las montañas ondulantes en el horizonte. Moviéndonos entre ordenadas filas de judías verdes, conocimos a Yan Wenxiang y decidimos cambiar de marcha para preguntar sobre el papel del Lancang en la vida cotidiana de los residentes de Manhenuan.

Los agricultores empacan frijoles y guisantes recién cosechados en sacos para transportarlos a los mercados locales en el pueblo de Manhenuan. Foto de Luc Forsyth.

He vivido aquí toda mi vida, dijo. Riego mis cultivos del río, aunque está demasiado sucio para beber. Usualmente hay suficiente [para los cultivos], pero a veces por las represas cercanas no hay. Ayer hubo suficiente, pero hoy no.

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A diferencia de los que están al otro lado del río, el Dais of Manhenuan vivía un estilo de vida más tradicional y dependía de la tierra y sus recursos naturales como su principal fuente de ingresos, en lugar de los dólares de los turistas que apoyaban al Minority Park.

Una niña frente a la casa de su familia en la aldea de Manhenuan. Foto de Gareth Bright.

Mientras observábamos a los trabajadores cargar sacos de 60 kg de frijoles recogidos en tractores para venderlos a 2-3 RMB (aproximadamente $0,50) el kilogramo, conversábamos con ellos y reflexionábamos sobre la extraña paradoja del desarrollo. Como observadores externos, el estilo de vida rural de los agricultores de Manhenuans Dais evocaba palabras como idílico y natural en nuestras mentes. Amistosos y risueños todo el tiempo que trabajaron, hubiera sido fácil suponer que esta forma de vida era intrínsecamente mejor que permitir que una empresa inmobiliaria convirtiera su pueblo en un parque temático.

Una mujer pasa junto a las tierras de cultivo del pueblo de Manhenuan. Foto de Luc Forsyth.

Pero al mismo tiempo, mientras observábamos a los trabajadores sudar bajo el peso de los frijoles, era obvio que este no era un trabajo fácil ni física ni económicamente. Como siempre, teníamos que recordarnos a nosotros mismos que no debíamos juzgar la calidad de vida de los demás basándonos en nociones románticas de tiempos más simples.

Los agricultores empacan frijoles y guisantes recién cosechados en sacos para transportarlos a los mercados locales en el pueblo de Manhenuan. Foto de Gareth Bright.

Siguiendo un camino de tierra durante unos kilómetros, llegamos al centro del pueblo de Manhenuan e inmediatamente nos dimos cuenta de que la comunidad ya estaba en camino de seguir los pasos del Minority Park. Múltiples equipos de construcción y excavadoras de 70 toneladas estaban ocupados despejando los pequeños caminos y preparándolos para pavimentarlos. Las obras de construcción estaban por todas partes, y la extensión de los andamios de bambú indicaba que las nuevas estructuras casi seguramente eclipsarían a las existentes.

Con el éxito financiero de la cercana aldea cultural de la minoría Dai en Olive Dam, los residentes de Manhenuan están tratando de abrir su aldea al turismo. también. Foto de Luc Forsyth.

Pronto se construirá un nuevo puente que permitirá a los turistas venir aquí más fácilmente, dijo Yan Ying. Yan, de 52 años y luciendo un magnífico gorro de invierno de estilo soviético, explicó que Manhenuan se estaba preparando para seguir el ejemplo de los Dai a través del Lancang y convertirse en una atracción turística. Muchas cosas están cambiando.

Plantación de árboles de caucho en la aldea de Manhenuan, Xishuangbanna, China. Foto de Gareth Bright.

Yan vivía actualmente en una pequeña choza improvisada con su esposa e hijas y había derribado su casa para construir una estructura más moderna en su lugar. Pensé en construir una casa de estilo tradicional, pero decidí usar ladrillos para poder alquilar las habitaciones a los turistas, dijo.

Yan Ying, de 52 años, frente a su casa en Manhenuan. Foto de Luc Forsyth.

Cuando le hicimos varias preguntas capciosas, tratando de evaluar si sentía algún enfado por la inminente comercialización de su aldea, no expresó ningún recelo personal. No soy dueño de ningún terreno, y dado que no hay ninguno disponible para comprar, los turistas serán la mejor manera de ganar dinero para dárselo a mis hijos.

Algunas personas están discutiendo con la compañía, admitió después de continuar investigando. Creen que no nos pagan lo suficiente. Pero para mí es bueno.

Una mujer de pie en un terreno demolido en la aldea de Manhenuan. Foto de Gareth Bright.

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Cuando salimos de Manhenuan, no pudimos evitar sentirnos tristes al saber que el pequeño pueblo probablemente sería irreconocible si volvíamos en cinco años. Pero al mismo tiempo, era más que comprensible que Yan prefiriera la idea de que sus hijas trabajaran en un hotel con aire acondicionado en lugar de trabajar en un campo de frijol sofocante.

Para bien o para mal, el mundo moderno seguiría adelante. Solo podíamos esperar que, en el proceso, las tradiciones Dai no se convirtieran en otra cultura empaquetada para el consumo conveniente de aquellos que podían pagar el precio de la entrada.

Un monje conduce una motoneta en la aldea cultural Olive Dam Dai en Xishuangbanna, China. Foto de Luc Forsyth.

Esta pieza apareció originalmente en A Rivers Tail.

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