El ejército de Fatemiyoun: los cruzados afganos de Irán en Siria

El régimen iraní ha utilizado durante mucho tiempo a los grupos islamistas como representantes para avanzar en sus objetivos en el Medio Oriente. Su notorio patrocinio del Hezbolá libanés y el Hamás palestino desde la década de 1980, por ejemplo, está bien documentado. Lo que es menos conocido, sin embargo, es la guerra de poder en espiral más reciente de Teherán con el establecimiento de una red transnacional de grupos militantes chiítas, desplegados para enfrentar a sus adversarios en una variedad de campos de batalla en la región más amplia. El Ejército Fatemiyoun es uno de estos representantes más nuevos, compuesto en su totalidad por combatientes chiítas afganos, desplegados para defender los intereses iraníes en Siria, Irak y Yemen. Este nuevo aspecto transnacional de la guerra de poder tradicional de Irán puede tener amplias implicaciones regionales, amenazando los intereses de EE. UU., así como a sus aliados, en todo el Medio Oriente y el sur de Asia.

Comencé a monitorear Fatemiyoun a principios de 2015 como parte de mi cartera en el Consejo de Seguridad Nacional de Afganistán, aunque el grupo se había creado dos años antes en medio de los violentos levantamientos que se extendieron por todo el Medio Oriente después de la Primavera Árabe. En reacción a la agitación regional, la Fuerza Quds de la Guardia Revolucionaria de Irán, responsable de la guerra no convencional y la inteligencia militar, estableció cuatro nuevos grupos militantes chiítas Fatemiyoun, Zainabiyoun, Aliyoun y Haidariyoun que llevan el nombre de miembros de la familia del profeta Mahoma y están compuestos por combatientes de Afganistán, Pakistán, Irak y Siria, respectivamente. Todos debían luchar en varios campos de batalla en el Medio Oriente, pero Fatemiyoun creció hasta convertirse en el más grande y formidable, respaldando al aliado de Teherán, Bashar al-Assad, en la guerra de Siria y más tarde a los hutíes en Yemen.

Los orígenes de Fatemiyoun se remontan a la ahora desaparecida Mohammad Corp y la División Abuzar, ambos grupos militantes chiítas afganos encargados por Irán para luchar en la guerra Irán-Irak en la década de 1980 y luego contra los talibanes en la década de 1990. Un puñado de veteranos de estos grupos, encabezados por Ali Reza Tavassoli, formaron el núcleo de Fatemiyoun en 2013 a partir del cual la Fuerza Quds acumuló un ejército de más de 20.000 militantes durante los siguientes tres años. Los combatientes fueron reclutados predominantemente entre los refugiados afganos chiítas en Irán, atraídos por la misión de salvaguardar los santuarios de las nietas del Profeta en Damasco. Además del incentivo religioso, la Fuerza Quds también ofreció una serie de incentivos materiales, que incluyen residencia legal, educación gratuita para los niños, seguro médico, pagos mensuales de hasta $1500 y estatus social al regresar. Algunos incluso fueron obligados a unirse con amenazas de arresto y deportación si se negaban. La mayoría de los aproximadamente 3 millones de refugiados afganos en Irán viven una existencia precaria, presionados por las extremas dificultades económicas por un lado y la dura discriminación xenófoba por el otro, lo que hace que estos incentivos sean extremadamente atractivos.

A medida que se intensificaron los combates en Siria, la Fuerza Quds también comenzó a llegar a la población chiíta hazara dentro de Afganistán, estableciendo redes de reclutamiento en varias provincias, incluida la capital, Kabul. Los reclutas fueron transportados bajo el pretexto de viajes de peregrinación a santuarios sagrados en Siria e Irak, utilizando agencias de viajes con conexiones cercanas a la Embajada iraní en Kabul. Una vez en Irán, los reclutas se someterían a quince días de entrenamiento en movimientos tácticos de guerrilla y manejo básico de armas, llevado a cabo en completo secreto por la Fuerza Quds. Luego, los hombres fueron enviados a Siria, corrieron al santuario de Zainab bint Ali para una visita rápida y luego se desplegaron de inmediato en los campos de batalla. Considerados como carne de cañón, los combatientes de Fatemiyoun fueron enviados a algunos de los frentes más duros, incluidos Latakia, Hama, Idlib, Alepo, Damasco y Daraa, lo que resultó en tasas de bajas descomunales. Las estimaciones sugieren que, entre 2013 y 2019, más de 50 000 militantes de Fatemiyoun lucharon en Oriente Medio y sufrieron una asombrosa tasa de bajas de más de 5000 muertos y 4000 heridos. Entre los muertos se encontraba el líder original del grupo, Ali Reza Tavassoli, y varios de sus sucesores.

Con la disminución de la guerra en Siria, varios de estos combatientes fueron desplegados en Yemen para apoyar a los aliados hutíes iraníes, algunos regresaron a Irán y muchos se trasladaron a Afganistán. La Fuerza Quds, sin embargo, mantiene una división activa de unos 8.000 combatientes de Fatemiyoun en Siria y mantiene contacto con los de Afganistán. Frente a los constantes ataques de los militantes sunitas, así como a la creciente posibilidad de que los talibanes regresen al poder, los chiítas afganos se sienten extremadamente vulnerables, lo que justifica el surgimiento de Fatemiyoun como fuerza de defensa chiíta.

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Los acontecimientos recientes, aunque de pequeño alcance, confirman esta predicción: el mes pasado, por ejemplo, milicianos pertenecientes a un comandante local hazara, Ali Pur, que supuestamente está conectado con Fatemiyoun, derribaron un helicóptero del ejército afgano, lo que provocó la muerte de nueve personal de seguridad y la sangrienta acción de represalia del ejército. Dos semanas después, otro grupo de hazara chiítas, supuestamente el primer rostro activo de Fatemiyoun en Afganistán, anunció el establecimiento de una división militar para defender a los chiítas contra los ataques generalizados y la discriminación sistemática en el centro de Afganistán. Esto es solo la punta de un gran iceberg que podría surgir a medida que aumentan las tensiones étnicas y sectarias entre los afganos ante la inminente retirada de las tropas estadounidenses.

Sin embargo, el problema no termina con Afganistán. El Fatemiyoun es solo uno de los muchos actores dentro de la nueva red transnacional de grupos chiítas de Irán que operan con una ideología de militancia panchiíta en una región plagada de conflictos. Como custodio autodeclarado del islam chiíta, el régimen iraní se enfrenta a numerosos adversarios, incluidos los estados sunitas del golfo, Israel y, por supuesto, Estados Unidos. Frente a esta supuesta amenaza existencial, Irán busca utilizar todos los medios para asegurar su supervivencia y promover sus intereses. Los grupos de poder leales, como el Ejército de Fatemiyoun, brindan a Teherán un medio rentable para enfrentar a sus enemigos más fuertes y ejercen una influencia sustancial sobre los asuntos de la región. La mayoría de las agencias de seguridad, incluidas las del gobierno afgano en el que serví, hasta ahora han minimizado la importancia del grupo. Pero mi estudio minucioso de cinco años del grupo me lleva a creer que Fatemiyoun está a punto de convertirse en un segundo Hezbolá dentro del arsenal de poder de Teherán.

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