Douglas Latchford: El hombre que saqueó Camboya

Douglas Latchford, un aventurero inglés y coleccionista de antigüedades que alguna vez fue agasajado por la realeza, murió este mes en Tailandia y agregó su nombre a una larga lista de villanos que escaparon de la justicia por crímenes en los campos de exterminio camboyanos.

La vida pública que Latchford cultivó durante décadas en los áticos y clubes de cricket de Bangkok parece estar muy alejada del conflicto armado y los asesinatos en masa que durante mucho tiempo asolaron la frontera con Camboya. No lo fue. Latchford murió bajo una acusación de delito grave, luchando contra la extradición a los Estados Unidos por ser el autor intelectual de una red organizada de tráfico de artefactos que vinculaba directamente a las élites del mundo del arte con el reinado del terror de los Jemeres Rojos.

Incluso hoy en día, en un campo global abarrotado, ninguna figura se cierne tanto sobre el saqueo masivo de una nación. Los expertos aún están descubriendo el panorama completo, pero su trabajo ha expuesto a Latchford como un hombre de oferta y demanda para el saqueo de Camboya durante las décadas de guerra civil, ocupación extranjera y genocidio del reino. Lavó gran parte de su botín (y las falsificaciones que encargó) en el mercado legítimo, incluidos los museos estadounidenses de costa a costa, pero se quedó con las mejores obras maestras en una colección que se dice que rivaliza con la del Museo Nacional de Camboya.

Nacido en el Raj británico, Latchford viajó al sudeste asiático en la década de 1950 en busca de fortuna. Se sintió atraído por la Camboya recién independizada, y especialmente por su pasado antiguo, creyéndose la reencarnación de un rey legendario. Se convirtió en un espectáculo familiar en las ruinas, tan abundantes en estatuas sagradas que los exploradores franceses las elogiaron como museos al aire libre. Sin embargo, después de haber protegido sus santuarios durante siglos, estos preciosos dioses desaparecieron tras los pasos de Latchford. En la década de 1960, los expatriados locales lo llamaban Dynamite Doug, por su método preferido para extraer tesoros enterrados.

Si la historia se detuviera ahí, Latchford podría haber sido recordado como otro granuja colonial, siguiendo el libro de jugadas de una era pasada. Pero todo cambió en 1970 con la guerra civil, que continuaría hasta la rendición de los Jemeres Rojos en 1998. En los años intermedios, los insurgentes comunistas asesinaron a 2 millones de personas, violencia financiada en parte por un próspero comercio ilícito de madera, piedras preciosas y antigüedades. En Douglas Latchford encontraron no solo un comprador, sino un socio.

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Latchford usó dinero y amenazas para proteger su monopolio y su reputación. La seguridad en su lujoso condominio tailandés rivalizaba con la de las embajadas, custodiadas por un grupo de jóvenes musculosos que vivían y viajaban frecuentemente con él. Mientras investigaba su red, me dijeron más de una vez que abandonara mis consultas. Un periodista de Bangkok, a quien traté de interesar en la historia, se negó rotundamente, citando las conexiones de Latchford con el ejército tailandés y la tasa actual de asesinatos.

Como muchos estafadores, Latchford también usó el encanto. Hizo grandes esfuerzos para pintarse a sí mismo como un salvador de la herencia del reino, dando a sus compradores de buena y mala fe una negación plausible por igual. Lavó sus bienes robados a través de tomos autoeditados, que el Jefe de la UNESCO Phnom Penh llamaría más tarde el inventario del patrimonio perdido de Camboya. En estas páginas brillantes, Latchford ocultó los orígenes ilegales con historias de fondo falsas y probablemente modificó físicamente las obras para que no pudieran rastrearse (lo que hace que sea especialmente irritante que algunos sigan elogiando su erudición, ya que el registro histórico fue una de sus muchas bajas).

Latchford dedicó un volumen a su mayor víctima: el pueblo jemer. Esa inscripción fue seguida por otra ironía: un prólogo de agradecimiento de los líderes camboyanos, lo que llevó erróneamente a algunos de los apologistas de Latchford a afirmar que el gobierno toleraba su saqueo. Por el contrario, las autoridades camboyanas apoyaron plenamente su enjuiciamiento y lideraron la región en la lucha contra el tráfico ilícito. Pero incluso si los funcionarios de Phnom Penh sospechaban antes, a diferencia del mercado del arte, durante años no tuvieron más remedio que cooperar. Latchford tenía pasaporte y protección de Tailandia, un vecino poderoso. Su colección estaba fuera de alcance en Bangkok, en un complejo muy seguro, con las piezas más preciadas aún más lejos en Londres. Un paso en falso y estaría perdido.

Ahora, a pesar de los mejores esfuerzos de los gobiernos de Camboya y EE. UU., esta colección aún puede desaparecer para siempre en el mercado negro. Sin embargo, en el Reino Unido, como en los Estados Unidos, la posesión de propiedad robada es un delito continuo. Entonces, si bien la muerte de Latchford ha terminado con su enjuiciamiento, aún puede habilitar el de otros, porque no actuó solo. Algunos líderes mundiales del arte fueron co-conspiradores entusiastas. Otros pueden haber hecho la vista gorda. Pero muchos por ahí saben dónde están enterrados los cuerpos y se esconde su arte. Ahora es el momento de hablar.

Los que no lo hacen son como Latchford cómplices del genocidio.

Al recuperar y devolver los productos de las décadas de crímenes de Latchford, tenemos la oportunidad de corregir un error de Killing Fields. Esto se lo debemos no solo al pueblo jemer, sino también a las comunidades y países que hoy sufren el mismo destino. Como nos recuerda la historia de Camboya, el comercio ilícito de antigüedades de sangre está financiando el crimen, los conflictos y el terrorismo en todo el mundo. Y como lo demuestran las recientes revelaciones de que los oligarcas rusos están lavando millones a través del mercado del arte estadounidense, los perpetradores clave se parecen más a Douglas Latchford que a los matones vestidos de negro de los Jemeres Rojos o el Estado Islámico.

Tess Davis, abogada y arqueóloga, es directora ejecutiva de Antiquities Coalition. Ha sido consultora legal para los gobiernos de Camboya y Estados Unidos. En 2015, el Gobierno Real de Camboya nombró caballero a Davis por su trabajo para recuperar los tesoros saqueados del país, incluidas piezas saqueadas y traficadas por Douglas Latchford.

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