Darren Byler en la vida en Xinjiang, “Colonia penal de alta tecnología de China”

Desde que surgieron por primera vez informes de detenciones masivas en 2017, la región de Xinjiang, en el oeste de China, se ha convertido casi en sinónimo de campos de detención. Pero si bien los campamentos fueron el ejemplo más mortificante de la represión de Beijing contra los uigures, un grupo étnico originario de Xinjiang, solo fueron parte de un sistema más amplio de vigilancia, posible gracias a tecnologías de punta en manos de un gobierno autoritario.

En su nuevo libro In the Camps, Darren Byler, profesor asistente en la Escuela de Estudios Internacionales de la Universidad Simon Fraser en Vancouver, Columbia Británica, se basa en entrevistas tanto con detenidos como con quienes trabajaron en los campamentos, así como un vasto tesoro de documentos gubernamentales, para pintar una imagen detallada de la vida en Xinjiang desde 2017.

En esta entrevista con The Diplomats, Shannon Tiezzi, Byler, quien ha investigado Xinjiang y los uigures durante más de una década, explica la realidad de la vida en la colonia penal de alta tecnología de China, donde la vigilancia está en todas partes y los campamentos son un recordatorio constante de lo que le espera a cualquiera. que marca la casilla equivocada en un algoritmo invisible.

Uno de los temas comunes en sus entrevistas es que las personas no creían que la represión les afectaría la sensación de que estoy a salvo porque soy kazajo, no uigur o porque no soy religioso o porque tengo una buena educación y hablo chino con fluidez. Resulta que su confianza estaba trágicamente equivocada. Dada la realidad vivida en Xinjiang hoy, ¿cree que todavía hay miembros de grupos étnicos túrquicos que tienen esa sensación de seguridad?

Entre los funcionarios estatales minoritarios y el personal de seguridad más aislados puede haber cierta sensación de seguridad. Dado que han asumido un papel activo en la campaña de internamiento masivo, y ellos mismos aún no han sido atacados, pueden sentir que están seguros de alguna manera. Pero también saben con bastante claridad qué líneas no pueden cruzar, porque han visto lo que les sucede a las personas que no apoyan fervientemente la campaña o se resisten a ella, incluso en formas menores. Entonces, sí, algunas personas pueden verse a sí mismas como seguras, pero no como invencibles.

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Otros pueblos túrquicos, en particular aquellos cuyas familias no están dentro del aparato estatal, han buscado activamente formas de protección. En mis entrevistas para el libro, los kazajos y los uigures me hablaron de personas de sus comunidades que se divorciaron de sus maridos después de que fueran detenidos y se esforzaron por casarse con otras personas políticamente protegidas. Otros en sus comunidades denunciaron públicamente a amigos y familiares como una forma de mostrar su lealtad al proyecto estatal. Con el tiempo, esta búsqueda de protección parece haber aumentado.

Un residente Han de la región que recientemente visitó a su familia en el norte de Xinjiang me dijo que era relativamente común que los jóvenes túrquicos en entornos urbanos adoptaran un estilo de vida más asimilado desde que comenzó la campaña. Para muchos, esto significa hacer cosas como ir a restaurantes Han, hablar y escribir solo en chino y vestirse de manera que parezca cosmopolita. Para algunas, en particular las mujeres jóvenes, existe una mayor prevalencia de relaciones románticas o económicas interétnicas, algo que mi entrevistado dijo que se consideraba en general como una forma de protección.

Del mismo modo, la mayoría de los Han con los que he hablado están convencidos de que ellos tampoco se ven afectados por lo que sucede en Xinjiang. Los detenidos deben ser culpables, se piensa. Pero la red de vigilancia de China no se limita a Xinjiang. ¿Hay alguna señal o indicación de que este tipo de vigilancia predictiva de alta tecnología hasta la detención de predelincuentes se esté implementando en otras partes de China?

Los parámetros del sistema de vigilancia y detención en Xinjiang son en gran medida exclusivos de esa región. La mayoría de las personas que fueron evaluadas como no confiables y enviadas a centros de detención para recibir capacitación fueron consideradas culpables de delitos de terrorismo o extremismo religioso que no eran graves ni maliciosos. Por lo tanto, eran bastante específicos para hacer cumplir las amplias leyes antiterroristas de China, que se aplican específicamente a las minorías religiosas en China, a saber, los uigures, en ocasiones los tibetanos y otros grupos, como Falun Gong. Por lo tanto, este tipo de evaluaciones a nivel de población y detenciones de individuos regulares es poco probable en la mayor parte de China. Dicho esto, en todo el país se han utilizado, o podrían utilizarse, tales herramientas para identificar y evaluar a los líderes comunitarios que se consideran alborotadores.

Las herramientas forenses digitales que se utilizan para escanear teléfonos inteligentes en todo Xinjiang, a menudo llamadas espadas antiterroristas, han sido compradas por agencias fronterizas en lugares como aeropuertos internacionales en todo el país. Los departamentos de policía nacional en áreas de minorías étnicas en Ningxia, Sichuan, Yunnan y otros lugares también los han comprado. Estas herramientas de evaluación se conectan a los teléfonos mediante un cable USB y escanean el disco duro de los teléfonos en busca de más de 50,000 marcadores o patrones de actividad ilegal. Esto me indica que en situaciones fronterizas e investigaciones criminales, las herramientas que se desarrollaron y probaron en batalla en Xinjiang se han agregado al repertorio de herramientas utilizadas por la seguridad estatal en otras partes del país.

Más de 500 ciudades y municipios de China han desarrollado sistemas de ciudades inteligentes que utilizan formas de vigilancia biométrica. En la mayoría de los demás contextos, estas herramientas se utilizan para hacer cumplir las leyes de tránsito y facilitar la infraestructura económica. En algunos casos, apoyan programas piloto de evaluación de crédito social y vigilancia comunitaria. Pero hasta ahora parece que las poblaciones desfavorecidas como los uigures y los tibetanos son las más afectadas por estos sistemas y la policía ha sido alertada de su presencia en comunidades de todo el país. Parece que la mayoría de los ciudadanos protegidos se ven menos afectados en su vida diaria.

China toma medidas enérgicas contra cualquier número de grupos que adoptan una identidad fuera de lo que el estado define como tibetanos chinos aceptables, por ejemplo, o cristianos. ¿Por qué el gobierno adoptó métodos tan extremos en Xinjiang en particular?

Los uigures, al igual que los tibetanos, viven en su propia tierra ancestral, hablan su propio idioma y son etnoracialmente distintos de la población Han. Estos lazos con la tierra sagrada, el sistema de conocimiento que transmite su idioma y su diferencia étnico-racial juntos significan que tienen reclamos de autonomía o autodeterminación colectiva que son difíciles de capturar para el estado chino. Como pueblos basados ​​en un lugar en la periferia de las tierras nativas del pueblo Han, los uigures y los tibetanos (como los mongoles, los kazajos y otros) ocupan una posición similar a la de otros pueblos indígenas de Asia.

Sin embargo, a diferencia de los tibetanos, los uigures también son un grupo mucho más grande (alrededor de 12 millones de personas), su región posee una mayor cantidad de recursos naturales (carbón, petróleo, gas natural) y tierra cultivable, y están posicionados en un núcleo nodo de la Iniciativa de la Franja y la Ruta de China. Quizás lo más importante es que los uigures son un grupo musulmán turco con grandes afinidades con la gente de Asia Central y Turquía.

Inicialmente, cuando las autoridades estatales comenzaron a recalificar las protestas violentas y no violentas de los uigures como terrorismo a principios de la década de 2000, no parecía haber mucha evidencia creíble de que el Islam político fuera un factor motivador. A mediados de la década de 2010, cuando los uigures se vincularon más estrechamente con el mundo musulmán en general a través de la llegada de los teléfonos inteligentes e Internet, varios ataques suicidas aislados y desconectados llevados a cabo por un pequeño número de uigures parecían cumplir con las definiciones internacionales de lo que constituye terrorismo. Y parece que algunas autoridades estatales y colonos Han realmente comenzaron a creer sus propios temores de una insurgencia uigur en aumento. Yo vivía en la región en ese momento y a menudo escuchaba de los entrevistados Han sobre estas percibidas amenazas de extremismo. A pesar del hecho de que solo varios cientos de personas estuvieron involucradas en tales ataques, sintieron que toda la población era sospechosa.

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Sin embargo, algunos han, en particular aquellos que entendían la historia de Xinjiang, sabían que el problema en juego no era simplemente que los uigures eran propensos al terrorismo, sino que los uigures estaban experimentando discriminación y despojo sistemáticos, junto con la violencia estatal generalizada en forma de policía. brutalidad, vigilancia y control en todos los aspectos de la vida. Muchos uigures a los que entrevisté en ese momento se quejaron de la falta de libertad y oportunidades disponibles para ellos, pero la gran mayoría con la que hablé no estaba interesada en la resistencia violenta. Esperaban simplemente encontrar una vida mejor para ellos y su comunidad autónoma dentro del sistema chino.

Las autoridades estatales con las que he hablado y los documentos estatales que revisé hablan sobre el sistema de internamiento y vigilancia masiva como una estrategia a largo plazo para producir una estabilidad permanente en la región y solucionar el problema de Xinjiang de una vez por todas. Hay muchos factores económicos y políticos que contribuyeron al cálculo de la campaña, pero en general creo que el proyecto de internamiento y vigilancia masiva en Xinjiang debe verse como una prueba importante de las capacidades chinas para llevar a cabo una invasión, ocupación y transformación sofisticadas de China. espacios que estaban al margen del control chino. Las lecciones que han aprendido y las tecnologías que han desarrollado en Xinjiang probablemente se adaptarán a una variedad de situaciones tácticas y de seguridad a medida que China asuma un papel más importante en el escenario mundial. Esto no quiere decir que anticipe el surgimiento de nuevos Xinjiang en otras partes de las fronteras de China, sino que la experiencia de Xinjiang probablemente informará la toma de decisiones y el despliegue de tecnología.

El título del libro es In the Camps, pero usted muestra que la opresión también prevalece fuera de los campos. La red de vigilancia se extiende a todas las facetas de la vida: escaneos faciales en las puertas de las mezquitas, aplicaciones de seguimiento en los teléfonos inteligentes, puestos de control policiales que utilizan software de reconocimiento facial. Como usted dice: en un sentido general, las autoridades estatales y los fabricantes privados ahora controlan aspectos significativos de la vida musulmana cotidiana. ¿Es este nivel de control sostenible a largo plazo? ¿Habrá una generación de uigures, dentro de 20 años, para quienes ese grado de vigilancia se internalice como algo normal?

El control al que me refiero depende de la voluntad política y de factores económicos. Cuesta una gran cantidad de dinero construir y mantener estos sistemas. Los documentos estatales muestran que China ha invertido hasta $ 100 mil millones para construir los campamentos y la infraestructura material y digital relacionada. También han contratado alrededor de 60.000 policías de bajo nivel para trabajar como trabajadores de la red, además de decenas de miles de oficiales adicionales. Mantener una fuerza laboral de seguridad de 100 000, además del mantenimiento y la actualización de los sistemas de software y hardware, requerirá un gasto significativo en el futuro. Si bien algunos de estos costos pueden recuperarse a través de esquemas laborales asignados, incautaciones de tierras y activos, y un mayor acceso a los recursos naturales y al turismo posterior a la campaña, es probable que pase bastante tiempo antes de que los sistemas se paguen por sí mismos en términos concretos. Ya, en el norte de Xinjiang en particular, hay algunas pruebas de que los puntos de control ya no se utilizan debido al mal funcionamiento del equipo y una combinación de falta de urgencia y financiación.

Es probable que la falta de voluntad política para mantener la intensidad del sistema también sea, al menos en parte, el resultado de la creciente presión internacional. Las autoridades estatales regionales y nacionales han pasado en gran medida de una fase de detención masiva activa a un encarcelamiento masivo formal y asignaciones de trabajo en fábricas securitizadas. Desde 2017, más de 533 000 personas han sido procesadas formalmente en Xinjiang.

Las autoridades estatales también están intentando activamente borrar la evidencia tanto material como digital del sistema de campamentos que oculta a los ex detenidos en prisiones y fábricas y finge que no ha pasado nada. Parte de la retirada de algunas formas de equipo de vigilancia obvio en espacios urbanos abiertos a viajeros internacionales parece ser un esfuerzo por ocultar elementos de control obvios.

A pesar de esta retracción de algunas formas visibles de control, las tecnologías generales de reconocimiento facial y de voz de evaluación biométrica y escaneo de historiales digitales de vigilancia de datos ahora están muy afinadas. Los conjuntos de datos básicos con los que trabajan las empresas de tecnología y la policía son expansivos y muy simétricos. En los documentos policiales internos obtenidos por The Intercept, vi una y otra vez que las lecturas de probabilidad de las imágenes faciales eran del 95 por ciento o más. Esto significa que las personas registradas en Xinjiang realmente pueden rastrearse y buscarse en tiempo real. Del mismo modo, a la mayoría de las personas se les ha escaneado el teléfono inteligente no menos de 10 veces en el transcurso de un año.

Eso quiere decir que la próxima generación de uigures crecerá con la conciencia de que su movimiento y habla digital están siendo rastreados y que siempre se los puede considerar no confiables. El sistema es realmente el primer proceso colonial de despojo de la tierra y el trabajo de un pueblo colonizado que se ha intentado en un entorno completamente digitalizado. Mi sensación es que el trauma psicológico de este sistema de dominación íntima e implacable probablemente se sentirá durante generaciones.

Otro tema clave en su libro es la complicidad de las firmas tecnológicas estadounidenses en los crímenes contra la humanidad de China. De hecho, las empresas tecnológicas chinas involucradas aprendieron de las herramientas de reconocimiento facial y vigilancia en los Estados Unidos, ya sea a través de la observación o de asociaciones directas. A medida que se desarrolla un debate global más amplio sobre la ética de la tecnología de punta, ¿qué lecciones podemos aprender de Xinjiang para evitar que tome forma la próxima colonia penal de alta tecnología?

Las tecnologías utilizadas en Xinjiang son en gran medida las mismas tecnologías utilizadas en contextos fronterizos en América del Norte. Cuando un viajero pasa por un cruce fronterizo aquí, a menudo le escanean la cara o el iris y lo comparan con la imagen de su pasaporte. Si su archivo digital genera una alarma, se les puede quitar su teléfono inteligente y escanearlo con una herramienta forense digital. La diferencia en Xinjiang es que estas tecnologías se han generalizado en toda la región, por lo que es como si los ciudadanos uigures cruzaran media docena o más de fronteras internacionales todos los días. Del mismo modo, dado que toda la población de musulmanes, 15 millones de personas, ha sido considerada potencialmente no confiable, la policía y sus empleadores escanean regularmente sus teléfonos.

El conjunto de datos que examiné para The Intercept se creó con el software Oracle de código abierto. Las empresas de vigilancia que construyeron las capacidades de reconocimiento facial del sistema tienen múltiples vínculos anteriores y activos con Microsoft, así como con instituciones académicas, revistas y conferencias en América del Norte y Europa. De hecho, muchos de los tecnólogos que diseñaron este software trabajaron para empresas como Adobe antes de unirse a empresas de vigilancia, y ahora han regresado a Adobe desde que sus empresas fueron incluidas en listas de no comercio en los Estados Unidos.

Mi punto aquí no es decir que los tecnólogos que trabajan para empresas de vigilancia chinas estén haciendo algo inusual; por el contrario, su trabajo es bastante similar al desarrollo tecnológico en otras partes de la industria de la visión artificial. Los tecnólogos chinos con los que he hablado consideran que su trabajo sigue casi exactamente los mismos estándares éticos que las empresas con sede en los EE. UU., que ayudan activamente al ejército y la policía de los EE. UU.

Escribir este libro me obligó a pensar en la relación entre la tecnología de vigilancia automatizada y el poder estatal. Actualmente hay muy poca regulación, además de las leyes de privacidad existentes y la protección de los ciudadanos, con respecto a esta relación. Esto significa que la única forma de penalizar a las empresas por abusar de la privacidad es a través de la defensa de los consumidores y los trabajadores. Al mismo tiempo, los beneficios que obtienen las empresas de trabajar con la seguridad del Estado son enormes. No solo reciben capital estatal para desarrollar nuevas tecnologías, sino que también pueden acceder a enormes conjuntos de datos que les permiten ajustar algoritmos. En ausencia de una regulación y sanciones sólidas y precisas con respecto a la vigilancia, la protección de las poblaciones vulnerables como los uigures y también las poblaciones indocumentadas en los Estados Unidos recae en la buena voluntad de los tecnólogos y sus accionistas.

In the Camps muestra que dentro de los sistemas policiales y de campamentos, las tecnologías automatizadas generalizadas tienen el efecto de normalizar aún más la inmensa crueldad. Debido a que los sistemas tecnológicos se toman para producir una especie de verdad cuando se trata de la predicción del crimen, y debido a que esta verdad no puede ser cuestionada debido a los efectos de caja negra de las tecnologías avanzadas, la banalidad de los procedimientos burocratizados irreflexivos aumenta de manera exponencial. En última instancia, revertir los crímenes contra la humanidad automatizados requerirá un replanteamiento del diseño tecnológico y las sanciones por diseño dañino.