Cuidado con el calor del Himalaya: China, India y Pakistán al borde

Esta primavera, mientras la nieve se derrite en las tierras fronterizas del alto Himalaya entre India, China y Pakistán, se avecina la larga amenaza de una crisis, o incluso de una guerra. Nosotros, los copresidentes de un nuevo informe del grupo de estudio del Instituto de la Paz de los Estados Unidos, encontramos que muy pocos en los círculos de seguridad nacional y política exterior de los EE. UU. aprecian cuán peligrosa se ha vuelto esta región, cómo ha cambiado la dinámica regional en el pasado. varios años, y qué más debería hacer Washington en respuesta.

Esta es la única región del mundo donde tres estados con armas nucleares comparten fronteras disputadas y frecuentemente violentas, y donde dos potencias nucleares, India y Pakistán, han lanzado ataques aéreos en los territorios de los demás. Las tres potencias están invirtiendo fuertemente en sus fuerzas armadas, profundizando sus defensas fronterizas y expandiendo sus arsenales nucleares y sistemas de lanzamiento. Aunque esperamos que estas inversiones mejoren la disuasión y fomenten la moderación, consideramos que lo contrario es más probable.

Afortunadamente, a diferencia de Vladimir Putin, los líderes de China, India y Pakistán parecen apreciar los riesgos y costos de la guerra. Ninguno está empeñado en la conquista territorial, al menos no todavía. Dicho esto, el nacionalismo es una fuerza poderosa en toda la región, y es probable que a estos estados les resulte más fácil avivar que contener.

La lógica de la disuasión también dicta que Pekín, Islamabad y Nueva Delhi perciben enormes costos por parecer débiles a lo largo de sus fronteras. El temor de alentar el aventurerismo o la intimidación de los vecinos hace que las naciones sean más propensas a intensificar las disputas de manera que corren el riesgo de convertir escaramuzas menores en enfrentamientos importantes. En 2019, los ataques terroristas en India reivindicados por un equipo con sede en Pakistán provocaron ataques aéreos de represalia en Pakistán, seguidos de represalias paquistaníes en India. En 2020, el mortal combate cuerpo a cuerpo entre las patrullas fronterizas indias y chinas llevó a ambos lados a enviar tanques y artillería a un contacto cercano en las altas mesetas montañosas. Esas fuerzas pesadas ya no se enfrentan a la vista unas de otras, pero permanecen desplegadas cerca de la frontera en un alto estado de preparación y podrían acelerar la escalada del próximo estallido entre China e India. Los accidentes, como la falla de disparo de un misil de crucero hipersónico indio en marzo de 2022 en territorio paquistaní, inyectan imprevisibilidad en la mezcla.

Los intereses de Estados Unidos en la región también están cambiando. Al igual que sus predecesores recientes, la administración Biden ve a India como un socio estratégico esencial en una competencia geopolítica cada vez más aguda con China. Es posible que Washington no tenga un interés directo en la resolución específica de la disputa fronteriza entre China e India, pero sí tiene un interés claro y declarado en la seguridad de la India y en disuadir la agresión territorial china.

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Dicho esto, cuando Nueva Delhi reaccione a los ataques dentro de la India apoyados por terroristas con base en Pakistán o a la agresión transfronteriza de Beijing, el apoyo de EE. carrera armamentista regional más rápida.

A medida que China se acerca a Pakistán, India debe tomar en serio la perspectiva de una crisis de dos frentes, ya sea porque Beijing e Islamabad coordinan sus movimientos, porque uno aprovecha de manera oportunista la ventaja del enfoque distraído de India o por pura coincidencia. Paradójicamente, al acercarse a India, Estados Unidos acentúa las percepciones pakistaníes de abandono estadounidense y aumenta la alarma de China sobre lo que Beijing percibe como una floreciente alianza contra China, acercando aún más a Beijing e Islamabad.

Para desempeñar un papel constructivo en medio de relaciones regionales tan complicadas y, en ocasiones, objetivos contrapuestos de EE. UU., los legisladores de EE. UU. deberían comenzar a trabajar para anticipar y responder mejor a posibles crisis nucleares en el sur de Asia. Se debe pedir a la comunidad de inteligencia que realice ejercicios de juego de rutina; la administración debe desarrollar un libro de jugadas de política generalizada para India-Pakistán, China-India y las crisis superpuestas China-India-Pakistán; y los conocimientos de estos documentos de planificación deben compartirse con los altos funcionarios entrantes en las agencias gubernamentales, embajadas y comandos combatientes relevantes de los EE. UU.

Washington también debería trabajar para mejorar las capacidades de intercambio de información y las redes de comunicación de crisis en tiempo real con y entre los tres estados nucleares en el sur de Asia. Los funcionarios de inteligencia y políticas de EE. UU. deben prepararse para compartir información con actores regionales y públicamente, si es necesario, para combatir la desinformación en instancias en las que hacerlo podría prevenir o reducir un conflicto. Deben continuar y ampliar los esfuerzos para ayudar a Nueva Delhi a mejorar la resiliencia de sus canales de información y comunicación frente a las amenazas cibernéticas y de otro tipo y aprovechar las iniciativas de intercambio de inteligencia con India. Los diplomáticos estadounidenses también deberían coordinarse con terceros de confianza, como el Reino Unido, Francia y los Emiratos Árabes Unidos, para que puedan actuar como intermediarios y corredores honestos en futuras crisis.

La invasión rusa de Ucrania y las amenazas nucleares no tan veladas de Moscú son un recordatorio oportuno de que el tabú nuclear no puede darse por sentado. Incluso mientras la guerra continúa, Washington no debe perder de vista sus aterradoras implicaciones para el sur de Asia, ni subestimar cómo una escalada de los conflictos territoriales en las regiones que hierven a fuego lento entre estados nucleares fuertemente armados podría pasar rápidamente de una chispa a una conflagración devastadora.

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