Contribuciones navales de Imperial Japón a la Primera Guerra Mundial

A medida que el centenario de la Primera Guerra Mundial se acerca a su fin, vale la pena tomarse un tiempo para considerar cómo el conflicto dio forma a las organizaciones militares que lo llevaron a cabo. En particular, la experiencia de la Armada Imperial Japonesa (IJN) en la Primera Guerra Mundial ha recibido relativamente poca atención, especialmente con respecto a sus contribuciones al final del conflicto.

La mayor parte de la contribución naval japonesa a la guerra se produjo en el Pacífico, donde una combinación de oportunismo y cumplimiento de las obligaciones del tratado había llevado a Japón a la guerra a finales de 1914. Las fuerzas japonesas se apoderaron de las posesiones alemanas en China y en todo el Pacífico, además de perseguir y patrullando para los asaltantes. La toma de territorio en el Pacífico generó tensión con Londres, Australia y Nueva Zelanda, pero no un conflicto serio. La amenaza de los asaltantes continuó durante 1916 y 1917, cuando los cruceros auxiliares alemanes causaron estragos en el Océano Índico. Buques de guerra japoneses patrullaban estas aguas, escoltando tropas y bienes para apoyar el esfuerzo bélico en Europa. Las fuerzas japonesas también ayudaron a sofocar una breve revuelta de las tropas indias en Singapur.

Pero la Armada Imperial Japonesa también hizo una contribución más directa al esfuerzo bélico europeo. Desde finales de 1914 en adelante, los británicos solicitaron repetidamente el despliegue de fuerzas navales japonesas en apoyo de las fuerzas aliadas en Europa, aunque Tokio rechazó dichas solicitudes. Sin embargo, en 1916, el gobierno japonés lo había reconsiderado, aparentemente viendo algún valor en la experiencia que se podía obtener de un despliegue naval de largo alcance y largo plazo. En 1917, los británicos solicitaron el despliegue de un escuadrón japonés en el Mediterráneo para ayudar en las tareas de escolta y antisubmarinas.

Japón finalmente cumplió con las solicitudes británicas en la primavera de 1917. El crucero ligero Akashi y ocho destructores llegaron a Malta en abril de 1917. Junto con barcos adicionales que llegaron más tarde, estos constituyeron el Segundo Escuadrón Especial. En ese momento, las flotas austrohúngara y otomana estaban en gran parte reprimidas y superadas por la combinación de barcos italianos, franceses y británicos. Sin embargo, los japoneses podrían (y lo hicieron) contribuir a la misión antisubmarina. La guerra de los submarinos había dejado a la Royal Navy en apuros, a pesar de su continua ventaja sobre los alemanes en el Mar del Norte. El Segundo Escuadrón Especial no hundió ningún submarino, pero sí defendió contra varios ataques y realizó rescates de marineros náufragos. El destructor HIJMS Sakaki tomó un torpedo de un submarino alemán en junio de 1917, pero logró llegar a puerto a pesar de la muerte de 59 marineros.

En total, tres cruceros y 12 destructores sirvieron a la causa aliada en el Mediterráneo. Los oficiales británicos calificaron el profesionalismo naval japonés significativamente más alto que el de los franceses o los italianos. Sin duda, Japón también ganó experiencia en la guerra antisubmarina, así como en el mantenimiento a largo plazo de un escuadrón naval de largo alcance. El despliegue no salvó la alianza anglo-japonesa, que sería eclipsada por el sistema del Tratado Naval de Washington, pero generó buena voluntad entre los dos países y las dos armadas.

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Por supuesto, si los Aliados no hubieran disfrutado de una presunta ventaja naval sobre los alemanes en 1917, la Armada Imperial Japonesa podría haberse comprometido más en la refriega. Japón poseía varios acorazados y cruceros de batalla capaces de servir con la Gran Flota, si hubiera surgido la necesidad. Afortunadamente o no, la Batalla de Jutlandia dejó en claro la ventaja británica sobre los alemanes, lo que significa que la IJN podría permanecer en el Pacífico.

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