Con su nuevo portador de aviones, ¿es China ahora una marina de agua azul?

En una mañana fría y luminosa de diciembre de 2019, la base naval de la ciudad de Sanya, en la provincia insular de Hainan, en el sur de China, fue sede de un evento que marcó un cambio significativo en la capacidad de proyección de poder de la Armada del Ejército Popular de Liberación (PLAN). En una ceremonia supervisada por el presidente Xi Jinping, se incorporó a la flota el primer portaaviones de producción nacional de China, el Shandong (Tipo 002). Su desarrollo, construcción y puesta en servicio se llevó a cabo a un ritmo terriblemente rápido. El portaaviones se lanzó a principios de 2017 y las pruebas en el mar comenzaron en mayo de 2018 y es una importante declaración de intenciones. El Shandong envía un mensaje no solo a aquellas potencias regionales que intentan controlar los planes de China para ejercer la hegemonía dentro del área en disputa de la línea de nueve puntos del Mar de China Meridional, sino también a las potencias globales más grandes. En particular, es una campana de advertencia para Estados Unidos, que está cada vez más preocupado de que el ritmo de desarrollo de la tecnología militar y la construcción naval china disminuya su dominio militar y permita que la creciente asertividad china se expanda sin restricciones a la región más amplia de la India y el Pacífico.

Muchos analistas navales preguntan con ansiedad: ¿Es este el caso? ¿O es el nuevo buque de guerra de China, un tigre de papel, una declaración visualmente impresionante que, sin embargo, hará poco para desafiar la preeminencia de Estados Unidos y Occidente en la aviación y las operaciones de portaaviones?

El PLAN ha aprendido rápido

El diseño de Shandong se deriva de la antigua clase soviética Kuznetsov , específicamente el Varyag, que se compró como un casco en 1995, luego se completó, reacondicionó y puso en servicio como Liaoning (Tipo 001) en 2012. El Liaoning nunca tuvo la intención de entrar en funcionamiento. Servicio; más bien era una embarcación de evaluación a partir de la cual evolucionaría una capacidad de portaaviones PLAN más avanzada. Esto refleja un ethos diferente a las operaciones de portaaviones entre los diseñadores rusos de la clase Kuznetsov y los nuevos propietarios. El diseño ruso vio el barco como un crucero de misiles con un pequeño ala aérea para proporcionar defensa aérea a la flota. El concepto chino sigue la idea occidental del ataque de portaaviones con el ala aérea como principal componente de combate. Este enfoque diferente se refleja en la forma en que se adaptó y desarrolló el Liaoning a partir de su diseño original, se eliminaron los silos de misiles antibuque para dar paso al almacenamiento de combustible y armas. El Shandong ha incorporado refinamientos significativos y sutiles que apuntan a su uso previsto en la función de ataque de portaaviones, por ejemplo, el ángulo de salto de esquí se ha reducido de 14 grados en el Liaoning a 12 grados, un ángulo optimizado para el caza Shenyang J-15 el se espera que el portaaviones se presente en su ala aérea. Otros cambios importantes incluyen hacer la isla más pequeña y moverla para permitir el transporte de ocho aviones más. También tiene una segunda plataforma que separa el puente y las operaciones de vuelo y cuenta con matrices activas escaneadas electrónicamente (AESA) mejoradas para el potente radar de banda S Tipo 346A.

Entonces, con casi 70.000 toneladas a plena carga, 315 metros de largo y 76 metros de manga, el nuevo portaaviones no es simplemente una actualización del Liaoning que muchos analistas sugirieron anteriormente. El Shandong está construido para el servicio operativo y significa negocios. Pero el diseño y el enfoque de las operaciones de los portaaviones sugieren que existen algunas deficiencias críticas que pueden limitar el potencial de los barcos en cualquier enfrentamiento futuro contra sus rivales estadounidenses o incluso el nuevo Queen Elizabeth y su hermano el Príncipe de Gales (super portaaviones de la Royal Navy británica o RN).

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¿Es Shandong un tigre de papel?

El Shandong utiliza un sistema de recuperación de detención de barrera de despegue corto (STOBAR) para lanzar y recuperar su avión. Al igual que los portaaviones británicos RN, tiene una gran rampa de esquí para facilitar el despegue. El PLAN tiene la intención de operar el caza Shenyang J-15 Flying Shark. El J-15 es una copia mejorada del caza naval ruso Sukhoi Su-33 y volado de manera competente sería un rival para sus homólogos occidentales en el combate aire-aire. Pero si bien China ha refinado el diseño ruso con armas domésticas, radares y aviónica superiores, el tipo tiene severas limitaciones y es un avión problemático que tiene un sistema de control de vuelo inestable, tiene poca potencia y tiene un alto peso máximo de despegue. El último factor significa que se debe comprometer la carga útil de combustible o de armas para operar con éxito la aeronave. El J-15 tendría que lanzarse con cargas de armas muy ligeras o necesitaría reabastecerse de combustible en el aire, una situación que pone al avión en una gran desventaja para los tipos de aviones navales occidentales como el F/A-18, el Lockheed F-35C, y el francés Dassault Rafale. Luego de una serie de accidentes fatales, la aeronave estuvo en tierra durante tres meses y los medios chinos se han referido tajantemente a la aeronave como el pez que flota.

Por el contrario, los portaaviones de propulsión nuclear de la Marina de los EE. UU. utilizan un sistema de lanzamiento Catapult Assisted Take-Off But Arrested Recovery (CATOBAR), que anula el problema del peso máximo de despegue (que en cualquier caso es sustancialmente menor, el F/A-18F Super Hornet siendo casi 3000 kg más ligero en vacío). El Marine Nationale Charles de Gaulle (R91) francés también funciona con energía nuclear con un sistema CATOBAR y, mientras que los buques de la clase Queen Elizabeth de la Marina Real funcionan de forma convencional con un sistema STOBAR, el diseño se construyó específicamente y se optimizó para el funcionamiento del F- 35B STOVL y podría, al menos en teoría, convertirse en un futuro sistema CATOBAR.

El Shandong está impulsado por motores de petróleo, que limitan su resistencia en comparación con sus contrapartes estadounidenses más grandes. También es poco probable que pueda generar los requisitos de energía necesarios para operar un futuro sistema Electro Magnetic Air Launch System (EMALS), como el del nuevo USS Gerald R Ford (CVN-78) , el primero de la Ford – portaaviones de clase, o lo que es más importante, para operar futuros sistemas de armas láser, que serán necesarios para defender el barco de las amenazas antibuque emergentes, como los misiles hipersónicos y balísticos.

En comparación con el ala aérea que llevan los portaaviones occidentales, la que lleva el Shandong es pequeña, limitada a 36 J-15. Esto se compara con 60 aviones en un buque de clase Nimitz de EE. UU. o 48 aviones en una clase Queen Elizabeth del Reino Unido. Cuando se incluyen variaciones de roles como el J-15D de guerra electrónica en el complemento del ala aérea, la aeronave disponible para el rol de ataque se reduce aún más. La rampa de esquí se extiende a lo largo de toda la manga del barco, impidiendo el almacenamiento de aeronaves hacia adelante, como puede llevarse a cabo en el Queen Elizabeth . En general, el diseño de la cabina de vuelo del Shandong restringe la gestión de aeronaves, lo que afecta la tasa de salida diaria alcanzable, que probablemente sea significativamente menor que la posible por los transportistas de EE. UU. y el Reino Unido.

Existe una brecha de capacidad significativa en la falta comparativa de sistemas aerotransportados de alerta temprana (AEW). Sin un sistema CATOBAR, la capacidad AEW se limita a la vigilancia del espacio de batalla de ala rotatoria utilizando los helicópteros Changhe Aircraft Corporation (CAIC) Z-18J y Kamov KA-31. Estos sistemas de helicópteros ofrecen una capacidad de detección sobre el horizonte significativamente menor que el E-3D de EE. UU., que es capaz de despegar desde portaaviones de clase Nimitz o Ford de EE. UU.

Las fallas operativas del avión principal de Shandong apuntan a una falta de apreciación del diseño y la unidad operativa necesaria entre el portaaviones y su componente aéreo, ya que cada uno se diseñó por separado y luego se adaptó.

El futuro de los portaaviones de China

Ha habido sugerencias de que el J-15 puede ser reemplazado por el caza de quinta generación Shenyang J-31 Gyrfalcon, un avión comparable en tamaño al F-35 y, por lo tanto, se considera adecuado para operaciones de portaaviones. Sin embargo, un informe en el South China Morning Post indicó que la Comisión Militar Central, el principal órgano de toma de decisiones de China, estaba a favor de adoptar el Chengdu Aerospace J-20 sobre el J-31. El J-20 Mighty Dragon es un avión de guerra grande y pesado, que lucha por la incapacidad de China para producir motores autóctonos o la capacidad de sigilo capaz de igualar la tecnología occidental. El peso por sí solo haría que las operaciones desde un vehículo STOBAR fueran difíciles, si no prohibitivas. Las operaciones de portaaviones requerirían que la aeronave se modificara ampliamente. Por lo tanto, la decisión de favorecer al J-20 sobre el J-31 presumiblemente se trata más de equipar futuros portaaviones instalados en CATOBAR con un avión que pueda superar a los F/A18 y Rafales en rendimiento y combate aire-aire, aunque el radar inferior La sección transversal de un F-35 y sus sensores mejorados probablemente le darían a ese avión una ventaja sobre el caza chino.

PLAN comprende las limitaciones de su sistema STOBAR y su programa de pruebas de catapultas en la base aérea de Huangdicun en la provincia de Liaoning ha estado en marcha durante algún tiempo. Su programa de prueba de catapultas comenzó con la instalación de un antiguo sistema de lanzamiento a vapor del antiguo portaaviones de clase Majestic HMAS Melborne, que China compró a Australia en 1985. Este programa ha progresado para incluir el estudio de un EMAL, un sistema que ejerce menos presión sobre aeronave durante el lanzamiento, pero es técnicamente problemático.

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Parece seguro que los futuros portaaviones chinos incluirán CATOBAR, aunque todavía están destinados a funcionar de forma convencional, lo que podría dejar problemas de generación de energía si se selecciona EMAL en lugar de vapor como sistema de lanzamiento. Se espera que el Tipo 003 se lance en 2023 y se espera que pese 85,000 toneladas. Es probable que este portaaviones haya aprendido las lecciones de la integración del portaaviones y el ala aérea. y será un cambio radical en la capacidad

¿El Shandong hace la transición del PLAN de una armada de aguas marrones a una de aguas azules? No todavía. Probablemente todavía no pueda competir con sus contrapartes occidentales,

Pero el Shandong es parte de un viaje, un paso importante en el desarrollo de la capacidad de los portaaviones de China y su evolución hacia una verdadera armada de aguas azules. La trayectoria de diseño y producción de PLAN no se puede igualar en Occidente y es una inclinación de desarrollo que acercará a China a igualar el dominio naval y aéreo de EE. UU. en la región del Indo-Pacífico.

James Maclaren es un escritor independiente con sede en Londres que pasa un tiempo en el Lejano Oriente y se especializa en asuntos de defensa y seguridad. Síguelo en Twitter @james__maclaren.

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