Cómo un velero chino se convirtió en un microcosmos para la geopolítica del Ártico

El 30 de junio, Zhai Mo, un pintor chino convertido en aventurero, zarpó de Shanghai en lo que se suponía que sería, según sus propias palabras, la primera circunnavegación sin escalas del Océano Ártico. Zhai, cuyos logros náuticos anteriores incluyen una circunnavegación de la Tierra en solitario de dos años, ahora se embarcaba en un viaje de cuatro meses a lo largo de las costas del océano más septentrional del mundo, aparentemente para llamar la atención sobre los efectos del cambio climático en el Ártico.

Sin embargo, había más en la odisea hacia el norte que el medio ambiente. Este viaje ayudará a implementar la Iniciativa de la Franja y la Ruta, declaró el China Daily cuando el modesto Zhai Mo 1 partió de Shanghái.

A medida que el deshielo del cambio climático abre vías fluviales previamente heladas en el norte circumpolar, Beijing ha comenzado a usar el término Ruta de la Seda Polar para referirse al Océano Ártico y las diversas rutas marítimas que lo atraviesan, incluida la Ruta del Mar del Norte a lo largo de la costa norte de Rusia, el Paso del Noroeste a través de Canadá y, en espera de una mayor disminución del hielo marino, una posible ruta transpolar que atraviese el Polo Norte. La Ruta de la Seda Polar, al igual que la Iniciativa de la Franja y la Ruta en general, se ha convertido en una abreviatura de los objetivos geoeconómicos que Beijing se esfuerza por alcanzar en la región, siendo el transporte marítimo un interés clave.

Pero a medida que el hielo marino del Ártico continúa disminuyendo y sus aguas se vuelven más navegables, las disputas sobre el estatus legal de varios canales y estrechos están resurgiendo. Y Beijing, que hace solo una década prestaba poca atención a los asuntos marítimos en el Ártico, ha comenzado a tener un interés más activo en la gobernanza de estas aguas del norte con miras a asegurar el acceso a las rutas marítimas del Ártico. Estas aspiraciones ponen al país en desacuerdo con los estados costeros de la región.

Ya sea por accidente o por diseño, las peregrinaciones polares de Zhai exponen estas tensiones.

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Los trasfondos geopolíticos de la navegación de Zhai se hicieron más evidentes por la plétora de empresas estatales y agencias gubernamentales que se han alineado para patrocinar y apoyar el viaje. La importante empresa de telecomunicaciones China Mobile está utilizando el viaje como una oportunidad de marca, ya que se asoció con Zhai para estampar el logotipo de la empresa estatal en el casco y la vela de los barcos. Otros patrocinadores estatales incluyen al gigante naviero COSCO, que comenzó a enviar viajes comerciales a través de la Ruta del Mar del Norte en 2013. China Global Television Network (CGTN), la división internacional de CCTV, la emisora ​​​​controlada por el estado del país, también está muy involucrada en Zhais. Voyage, que presenta transmisiones en vivo regulares de una hora de duración con el capitán discutiendo sus experiencias diarias navegando por el Ártico. Otro patrocinador, la Institución de Navegación de China, que recientemente comenzó a trabajar más de cerca con la comunidad de investigación polar y la industria naviera del país en un esfuerzo por mejorar las capacidades de navegación polar de China, envió representantes de alto rango al lanzamiento del Zhai Mo 1 en Shanghái.

Un mes después de zarpar, Zhai y su tripulación de dos llegaron al Estrecho de Bering, la puerta del Pacífico al Océano Ártico, para comenzar su circunnavegación polar. Se dirigieron al oeste hacia la costa norte de Rusia, con la intención de navegar a través del Paso del Noreste. Sin embargo, a principios de agosto, la tripulación encontró problemas cuando se acercaba al Estrecho de Vilkitskii, ubicado en la entrada occidental de la Ruta del Mar del Norte, parte del pasaje que Rusia reclama como aguas internas. Al no poder presentar la documentación necesaria para ingresar al estrecho, que está sujeto a las leyes rusas, la Guardia Costera rusa negó el paso del buque.

En respuesta, Zhai intentó navegar hacia el norte en un intento de navegar alrededor del estrecho, pero también se detuvo allí, esta vez por el denso hielo marino. Bloqueado, Zhai envió un mensaje al propietario del barco en China, que, el 9 de agosto, presentó una solicitud ante las autoridades rusas. Dos días después, le concedieron permiso a Zhai para atravesar el estrecho y continuar su viaje hacia el oeste.

Habiendo superado su roce con la aplicación de la ley marítima rusa en el Ártico, a mediados de septiembre, Zhai se preparó para ingresar al Paso del Noroeste. Al igual que Rusia ejerce la soberanía sobre la Ruta del Mar del Norte, Canadá reclama el Paso del Noroeste como aguas internas y ordena que los barcos de bandera extranjera solo puedan ingresar a su discreción. Por lo general, las embarcaciones extranjeras solo han necesitado notificar a las autoridades canadienses antes de ingresar al Paso del Noroeste. Sin embargo, el año pasado, Ottawa prohibió que las embarcaciones de recreo operen en sus aguas árticas, incluidos los veleros, para proteger a las comunidades vulnerables de la zona, que son en su mayoría indígenas y carecen de instalaciones médicas, de la propagación de la COVID-19. La prohibición sigue vigente hoy. Si bien las embarcaciones internacionales que ejerzan su derecho de paso inocente pueden estar exentas, deben notificar a las autoridades canadienses al menos 60 días antes de ingresar a las aguas del norte del país.

Sin embargo, parece que Zhai no hizo nada por el estilo. El día antes de su entrada prevista al paso, el marinero chino proclamó: La comunidad internacional ve el paso como una ruta marítima para la navegación internacional. Canadá no comparte esta opinión: el 16 de septiembre, los medios de comunicación chinos informaron que Zhai había sido detenido ilegalmente, esta vez por la Guardia Costera canadiense, cuando se dirigía desde el Océano Atlántico Norte hacia Lancaster Sound, la apertura este del Noroeste. Paso.

Transport Canada, la agencia gubernamental responsable de regular las vías fluviales canadienses, refutó rápidamente la afirmación de que Zhai había sido rechazado cuando intentaba ingresar al Paso del Noroeste, afirmando en cambio que Zhai no había ingresado a las aguas árticas de Canadá y que habían estado monitoreando su embarcación y habían le informó de la prohibición de las embarcaciones de recreo.

Los medios estatales chinos que juzgan que la prohibición es ilegal es importante, ya que asumir que las decisiones editoriales son sancionadas por Beijing implicarían una oposición a la soberanía de Canadá sobre el Paso del Noroeste. Si es así, esto indicaría que China se ha vuelto más audaz cuando se trata de afirmarse en el Ártico.

Hasta el momento, Beijing no ha tomado una posición oficial clara sobre el estatus legal del Paso del Noroeste o del Noroeste. En 2012, cuando el rompehielos de investigación de bandera china Xulong completó su primer viaje a través de la Ruta del Mar del Norte, los medios estatales señalaron que existía un desacuerdo sobre si ciertos segmentos de la ruta constituían aguas para la navegación internacional. Luego, cuando se le preguntó en una conferencia de prensa en 2016 sobre la posición de China sobre el estatus legal del Paso del Noroeste, un portavoz del Ministerio de Relaciones Exteriores no respondió y señaló que Canadá consideraba que la ruta cruza sus aguas, aunque algunos países creían que estaba abierta. a la navegación internacional. En su primera política sobre el Ártico, publicada en 2018, Beijing volvió a pasar de puntillas por estos temas con una declaración radical de que respeta la soberanía, los derechos soberanos y la jurisdicción que disfrutan los Estados del Ártico. Sin embargo, la política también destacó que se debe garantizar la libertad de navegación que disfrutan todos los países de acuerdo con la ley [del mar] y sus derechos a utilizar las rutas marítimas del Ártico.

Un requisito previo para el estatus de observador en el Consejo Ártico, el principal foro intergubernamental de la región, es el reconocimiento de los derechos soberanos y la jurisdicción de los estados del Ártico en la región. China ha sido observador del Consejo Ártico desde 2013. Una ruptura con el statu quo inevitablemente tensaría las relaciones con Canadá y Rusia, así como con los otros estados miembros del Consejo Ártico. China no se extralimitará en su posición, ni estará ausente de los asuntos del Ártico, afirma el documento de política de 2018; pero es probable que la capacidad de Beijing para equilibrar lo que considera sus derechos en el Ártico con lo que sus contrapartes circumpolares consideran aceptable desde el punto de vista diplomático se vuelva más complicada si las actividades marítimas del país en la región continúan creciendo.

Aunque China aún tiene que articular una posición inequívoca sobre estos asuntos, las opiniones de los gobiernos se pueden deducir no solo de las acciones de Zhai Mo, sino también de lo que dicen sus expertos en el Ártico. Si bien los diplomáticos chinos han seguido en gran medida la línea de respetar la soberanía de los estados del Ártico, las discusiones académicas nacionales adoptan una postura más beligerante. En un artículo de seguimiento, CGTN entrevistó a Wang Zelin, profesor asociado de ciencias políticas en la Universidad de Política y Derecho del Noroeste en Xian, quien ha publicado extensamente sobre derecho internacional y transporte marítimo en el Ártico. Él también calificó de ilegales las supuestas acciones de Canadá, afirmando que el Paso del Noroeste es una ruta marítima importante entre los océanos Atlántico y Pacífico, que debe considerarse un estrecho utilizado para la navegación internacional.

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En muchos sentidos, la conclusión de Wang representa la posición adoptada por la mayoría de los estudiosos del derecho en China que estudian el Ártico. Tienden a enfatizar garantizar el acceso sin restricciones a las aguas del Ártico, como lo expresa un artículo publicado recientemente, trabajando para definir las rutas marítimas del Ártico como estrechos internacionales.

China no estaría sola en protestar por la posición canadiense. Los Estados Unidos y la Unión Europea sostienen de manera similar que el Paso del Noroeste constituye un estrecho utilizado para la navegación internacional. Tampoco es la primera vez que un barco con bandera china intenta navegar por el Paso del Noroeste. En 2017, el rompehielos de investigación Xulong se convirtió en el primer barco con bandera china en navegar a través del pasaje durante la octava expedición de investigación al Ártico del país. Si bien ese viaje llevó a algunos críticos a declarar que la presencia de un barco chino estaba erosionando la soberanía de Canadá sobre sus aguas, el tránsito de Xuelong se completó de manera amistosa y conforme a las reglas.

Cabe señalar, sin embargo, que las relaciones chino-canadienses han ido en picada desde entonces como resultado de la detención de Meng Wanzhou, ejecutiva de Huawei, a fines de 2018 y el encarcelamiento en represalia de dos ciudadanos canadienses por parte de Beijing. En un artículo de opinión separado para CGTN, Hong Nong, politólogo y director del grupo de expertos del Instituto de Estudios China-Estados Unidos, con sede en Washington, aludió a las relaciones de los dos países. Ella insistió en que el viaje de Zhai no desafió la soberanía o el estatus legal de Canadá sobre el Paso del Noroeste, y que su viaje no debe interpretarse como una agenda política. En cambio, sugirió que dados los esfuerzos actuales de ambos estados para reanudar o calentar las relaciones bilaterales, las autoridades canadienses podrían eximir a Zhai de la prohibición antes mencionada como un gesto de buena voluntad diplomática. Si el viaje inicialmente no tenía una agenda, Hong parece dispuesto a darle una.

Independientemente de si las autoridades canadienses detuvieron a Zhai, el artista convertido en marinero ha decidido cambiar la ruta de su viaje a través del Canal de Panamá. En un video publicado en la cuenta de Twitter de CGTN el 24 de septiembre, Zhai anunció que su barco ahora giraría hacia el sur, navegando por la costa este de América del Norte, a través del Canal de Panamá y cruzando el Pacífico, para regresar a Shanghái, girando lo que fue originalmente un viaje de cuatro meses a una odisea de ocho meses. El desvío revela irónicamente los beneficios de navegar a través del Paso del Noroeste, mucho más corto, aunque más helado.

Uno podría atribuir la navegación circumpolar incompleta de Zhai a una mala planificación, ignorancia regulatoria o un inconformista marítimo que se enfrenta cara a cara con las realidades burocráticas de la aplicación de la ley marítima en el Ártico. O podría ser algo más deliberado. Después de todo, esta no sería la primera vez que Zhai intenta hacer una declaración geopolítica con uno de sus viajes. Cuando estalló la disputa territorial sobre las Islas Senkaku entre China y Japón en 2012, Zhai zarpó obedientemente hacia las islas. Allí, él y su tripulación de nueve banderas chinas en miniatura esparcidas en las aguas circundantes.

Fue más bien un viaje libre y personal, dijo Zhai, cuyo velero fue escoltado por la Guardia Costera china, al Global Times en ese momento. Un chino que navega por deporte no puede causar tantos problemas. Este enfoque para mantener la soberanía es mucho más pacífico.

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