Cómo los inmigrantes chinos encontraron su camino a Puerto Rico

Nota del editor: esta es la segunda parte de una serie de dos partes de Robert Farley. La primera parte está aquí.

La migración china a los Estados Unidos en la segunda mitad del siglo XIX fue sustancial y tuvo un impacto cultural y económico duradero en el país. También generó una inmensa discriminación y eventualmente la prohibición legal de más inmigración. La adopción de la Ley de Exclusión de Chinos en los Estados Unidos en 1882 limitó drásticamente la entrada a los Estados Unidos, con el efecto accidental de impulsar la inmigración china a Puerto Rico.

La sociedad puertorriqueña se adaptó. El acceso a Wikipedia era escaso en el siglo XIX y, como tales, los escritores de Puerto Rico intentaron detallar para los lectores las condiciones del Imperio Qing en China, con varios informes sobre su tamaño y población. Los rituales religiosos confucianos fueron de gran interés y alarma ocasional para los lectores puertorriqueños. Como en otros lugares, los inmigrantes chinos estaban asociados con la sabiduría antigua y el dominio de las artes místicas, pero también con prácticas heréticas. Tal vez como era de esperar, los empresarios aprovecharon la situación para hacer publicidad basándose en el especial conocimiento místico chino de lo último en calzado y los mejores lugares para encontrar telas y herramientas.

Sin embargo, después de 1898, Puerto Rico quedó bajo la jurisdicción de los Estados Unidos como resultado de la Guerra Hispanoamericana. Estados Unidos comenzó a aplicar la Ley de Exclusión de Chinos a la isla, limitando aún más la inmigración china. En cambio, Estados Unidos ayudó a facilitar la migración de chinos que ya vivían en Estados Unidos a Puerto Rico, con la esperanza de que proporcionaran la mano de obra y los conocimientos para reconstruir la infraestructura en la isla.

Una ola final de inmigrantes chinos llegó a raíz de la Revolución Cubana de 1959 y la derogación de la Ley de Exclusión de Chinos en 1965. En el primer caso, muchas familias cubano-chinas con propiedades huyeron de la isla y aterrizaron en Puerto Rico. Este último finalmente abrió los Estados Unidos (y por extensión Puerto Rico) a la emigración china moderna de Taiwán y (eventualmente) la República Popular. Esta generación sigue siendo evidente en la cocina y el paisaje cultural de la isla.

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Hoy, Puerto Rico no tiene concentraciones sustanciales de familias chinas, y ni siquiera San Juan tiene un barrio chino. Pero si bien es justo decir que la huella política de la inmigración china ha sido pequeña, el impacto social ha sido más significativo. Las familias chinas han contribuido a través del arte, la música y la cocina, lo que se suma a la naturaleza distintivamente cosmopolita de la cultura de las islas. Y la contribución de los trabajadores chinos a los grandes proyectos de reconstrucción en el siglo XIX sigue siendo un elemento bien conocido de la memoria histórica puertorriqueña, aunque haya adquirido cierta calidad mítica. En 2017 Mónica Ching, con el apoyo de Sabrina Ramos Ruben (quien también aportó una ayuda incalculable con esta columna), convocó una exposición de obras de arte asociadas a la experiencia china en Puerto Rico. Una historia de José Lee Borges, Los Chinos en Puerto Rico , apareció en 2015. Las novelas de Manolo Nez Negrín, Rafael Acevedo y Eduardo Lalo han ayudado a iluminar elementos de la experiencia cultural china.

Las grandes corrientes del siglo XIX, desde las conquistas coloniales de Europa hasta los movimientos de independencia que se apoderaron de las Américas, hasta el fin de la esclavitud y la decadencia del sistema imperial chino, dejaron huellas únicas en cada parte del mundo. Incluso en Puerto Rico, una pequeña isla alejada de las tragedias que convulsionaron a China durante más de un siglo, encontramos las marcas de las profundas transformaciones geopolíticas que restauraron el lugar de Asia Oriental en el orden internacional.

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