Bear testigo 10 años después: los disturbios de julio de 2009 en Xinjiang

Hace diez años este mes, Xinjiang experimentó disturbios mortales causados ​​por disturbios étnicos, uno de los muchos puntos de inflexión en el gobierno chino cada vez más draconiano sobre la región que alberga al grupo étnico uigur. Yo estaba en Xinjiang en ese momento como turista en un descanso de un programa de estudios en el extranjero en el este de China, y nuestro grupo terminó siendo uno de los últimos en permanecer en la región. Mirando hacia atrás, era imposible saber entonces que el gobierno chino eventualmente detendría a aproximadamente 1,5 millones de personas en lo que altos funcionarios estadounidenses han descrito como una campaña sistemática de opresión que incluye el encarcelamiento masivo de musulmanes chinos en campos de concentración. Sin embargo, la respuesta de la que fui testigo por parte del gobierno chino con la fuerza y ​​la opresión marcó el camino a seguir para el empeoramiento de su trato a los uigures y otros grupos minoritarios.

Los acontecimientos de julio de 2009 comenzaron muy lejos en la provincia de Guangdong, en el sur de China, varias semanas antes. Los empleados masculinos de la fábrica uigur fueron acusados ​​de agredir sexualmente a sus compañeras de trabajo del grupo étnico mayoritario de China, los han, lo que provocó enfrentamientos entre los dos grupos étnicos que dejaron dos uigures muertos. Aunque el vínculo no está claro, los uigures en la capital de Xinjiang, Urumqi, comenzaron a protestar el 5 de julio pidiendo una investigación sobre el incidente de Guangdong. Las protestas comenzaron pacíficamente, pero se convirtieron en enfrentamientos violentos entre los residentes uigures y han de la ciudad, y los paramilitares chinos llamaron para sofocar los disturbios. Estas protestas uigures se extendieron a otras ciudades de la región, y aunque a los periodistas extranjeros se les permitió visitar e informar sobre las tensiones, nunca se reveló la magnitud total de las protestas. El número oficial de muertos aumentó constantemente, llegando oficialmente a 197 personas, en su mayoría Han, con 1.600 heridos y 1.000 arrestados. Doce uigures fueron asesinados por las fuerzas de seguridad chinas durante los disturbios y otros nueve fueron ejecutados varios meses después. En realidad, es poco probable que se conozca el verdadero alcance de los disturbios y las cifras de víctimas debido a la falta de supervisión independiente.

Mi grupo turístico estaba lejos del caos en Urumqi, pero experimentó rápidamente la represión del gobierno chino en todo Xinjiang. Nuestro plan de viaje consistía en conducir por la región, comenzando en la frontera entre China y Pakistán (un área en disputa con India) y terminando en Urumqi, viajando aproximadamente 1,000 millas durante nuestro viaje de 10 días. Después de llegar el 4 de julio de 2009 a Kashgar, la segunda ciudad más grande de la región y el centro de la vida uigur, recorrimos el famoso mercado y la ciudad vieja de la ciudad el 5 de julio, el día en que comenzaron los disturbios en la región. No vimos ninguna protesta ni sentimos ninguna tensión. La ciudad vieja ya estaba en proceso de reconstrucción por motivos de seguridad, lo que refleja una reingeniería temprana pero bastante literal de la sociedad uigur.

El 6 de julio nos dirigimos a la frontera de China con Pakistán, con la intención de hacer un picnic allí. Lo primero que pareció fuera de lo común fue el hecho de que nos dieron la vuelta en el puesto de control fronterizo. Al menos en ese entonces, China no tenía el control total sobre la región fronteriza, por lo que había un puesto de control fronterizo intermedio ubicado quizás a dos horas de la frontera. La mitad de nuestro grupo turístico ya había pasado por este puesto de control cuando los guardias fronterizos recibieron una llamada telefónica de Beijing y le dijeron al grupo que regresara porque estaban cerrando la frontera. Regresamos a la pequeña ciudad en la que nos alojábamos, Tashkurgan, con curiosidad por saber qué estaba pasando, solo para descubrir que Internet en nuestro hotel no funcionaba. Al principio, pensamos que era simplemente un problema con el servicio de Internet de los hoteles, pero finalmente nos enteramos de que afectó a todo Xinjiang la primera vez que China cerró el Internet en toda un área desde que el país se conectó a la red mundial en 1994. Uno de nuestros compañeros de clase había pasado un tiempo en Urumqi y un amigo le dijo que había protestas, pero ciertamente no comprendimos la gravedad de la situación en ese momento.

Artillería remolcada en movimiento fuera de Kashgar el 7 de julio de 2009. Foto de Nathan Beauchamp-Mustafaga.

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A medida que viajábamos por la región, nosotros y el resto de Xinjiang fuimos gradualmente aislados del mundo. Después de perder Internet, también perdimos los mensajes de texto y luego las llamadas internacionales, ya que el gobierno chino aisló la región para poder reprimir las protestas. Este aislamiento dificultó no solo que nos mantuviéramos en contacto con nuestras familias viendo los eventos que se desarrollaban en Estados Unidos, sino también que los observadores externos y los periodistas tuvieran una idea precisa de lo que estaba sucediendo en el terreno. El aislamiento de la información de la región no terminó después de que las llamadas internacionales de protesta se restablecieran en enero de 2010 y el internet estuvo fuera de servicio hasta mayo de 2010 .

Nunca experimentamos directamente las protestas, pero ciertamente fuimos testigos de los esfuerzos del gobierno chino para reprimirlas y restaurar el control de la región. Cuando regresamos a Kashgar el 7 de julio, vimos entrar tropas de artillería y de la Policía Armada Popular. Kashgar en sí era una ciudad completamente diferente a la que habíamos visitado dos días antes, con la mayoría de las tiendas cerradas y poca gente en las calles. Dos de nuestros compañeros de clase fueron detenidos brevemente por tomar fotografías de la presencia militar, pero fueron liberados. Escuchamos protestas por la noche en al menos una ciudad en la que nos quedamos en el camino, y se nos prohibió la entrada a Aksu el 9 de julio cuando el gobierno sofocó lo que parecía ser una segunda protesta de la que no se había informado anteriormente después de que los medios chinos afirmaran que la ciudad estaba pacificada. Hubo muchos puestos de control improvisados ​​a lo largo de las principales carreteras, y todos teníamos que bajar del autobús para que inspeccionaran nuestros pasaportes uno por uno.

Una larga fila de vehículos de transporte de personal transporta tropas paramilitares a Kashgar el 7 de julio de 2009 a través de la plaza pública principal. Foto de Nathan Beauchamp-Mustafaga.

El poder de la maquinaria del Partido Comunista Chino (PCCh) ya era evidente en ese entonces. Cuando finalmente llegamos a Urumqi el 11 de julio, nos ascendieron al mejor hotel de la ciudad y nos recibió el ministro de turismo de la región. Para nuestra sorpresa, había un equipo de televisión esperándonos cuando nos bajamos del autobús y entrevistaron a muchos miembros del grupo. Incluso entonces, era extraño que no quisieran hablar con los estudiantes chino-estadounidenses, ni querían hablar con un compañero de clase que hablara uigur ni con nadie que usara ropa uigur. En realidad, ni siquiera tenían mucho interés en aquellos de nosotros que hablábamos chino mandarín. En cambio, el equipo de televisión se centró en un compañero de clase alto y blanco que vestía una camiseta de béisbol: para una audiencia china, era esencialmente estadounidense. En retrospectiva, la intención era claramente mostrar los esfuerzos exitosos del gobierno chino para restaurar la estabilidad en la región, evidenciados por un grupo de jóvenes turistas estadounidenses. El equipo de televisión resultó ser de CCTV y nuestro grupo fue transmitido en las noticias nocturnas chinas para una audiencia nacional. Pero lo que vimos más tarde en la televisión no era lo que mi compañero de clase había dicho en realidad: el elogio de mis compañeros de clase (en inglés) por cómo las diversas minorías étnicas que conocimos viajando en las zonas rurales de Xinjiang, uigures, kazajos, tayikos, entre otros, se llevaban bien fue traducido al chino alabando la armonía étnica entre la mayoría han y la minoría uigur. Aunque la mayoría de las tiendas en Urumqi seguían cerradas, con poca gente en las calles y una fuerte presencia policial, todo parecía volver a la normalidad.

La propaganda seria del PCCh ha sido durante mucho tiempo un elemento fijo de la vida china, pero la rápida respuesta propagandística fue evidente sobre el terreno en Xinjiang. En Tashkurgan, incluso antes de los disturbios, grandes letreros en la parte superior de los edificios gubernamentales decían libera [tus] pensamientos, busca la verdad de los hechos y avanza con los tiempos, pionero e innovador, mientras que las vallas publicitarias gastadas extorsionan, el desarrollo es la primera prioridad, la estabilidad es la primera responsabilidad. Cuando regresamos a Kasghar después de que comenzaran los disturbios, nos dimos cuenta de que la propaganda adherida a la gran estatua de Mao Zedong había pasado de ser un letrero que daba la bienvenida a una gira de autores famosos para fortalecer la unidad nacional, oponerse a la división étnica, mantener la estabilidad social y construir una hermosa casa Camionetas conducían por Kashgar con propaganda a todo volumen con carteles que reiteraban el punto: fortalecer la unidad nacional, oponerse a la división étnica. Cuando llegamos a Urumqi, los carteles de propaganda ya estaban colocados, recordando de manera similar a los residentes que la unidad nacional es el sustento de las personas de todas las nacionalidades e instando a todos los grupos étnicos a trabajar juntos para lograr la prosperidad y el desarrollo comunes.

Una furgoneta en Kashgar el 7 de julio de 2009 hace sonar propaganda mientras el letrero rojo dice, fortalecer la unidad nacional, oponerse a la división étnica. Foto de Nathan Beauchamp-Mustafaga.

Después de 10 años, lo que me ha quedado grabado es la amabilidad de las personas que conocimos en Xinjiang en estas difíciles circunstancias. En Tashkurgan, mientras deambulábamos por la ciudad después de que nos desviaran de la frontera, conocimos a una mujer tayika que amablemente nos invitó a pasar a su casa para charlar y comer. La conversación no fue fácil, con traducción del inglés al uigur al tayiko y viceversa, pero nuestro anfitrión amablemente continuó durante más de una hora. Cuando se nos prohibió la entrada a Aksu, nos desviaron por la carretera hasta Kuqa, donde nos encontramos con una boda uigur. Nos recibieron con los brazos abiertos, invitándonos a bailar y charlar con ellos.

En retrospectiva, fue un momento difícil para celebrar casi cualquier cosa en Xinjiang. El aire estaba claramente tenso, aunque no siempre era obvio en ese momento. A pesar de la promesa del idioma del programa, nuestro guía turístico local se negó a hablar chino con nosotros poco después de que comenzara el viaje y cambió a un inglés excelente. Agradecimos este alivio de aprender chino, por lo que pasamos por alto el hecho de que ella estaba, a su manera tranquila, protestando contra la opresión de los uigures por parte del gobierno chino. Hablamos con varias personas que nos contaron que tenían prohibido, formalmente o en la práctica, realizar el hajj a La Meca, lo cual era especialmente difícil para los miembros mayores de la familia que sentían la obligación de hacerlo.

Los acontecimientos desde 2009 han evolucionado a un ritmo vertiginoso. La violencia en la región ha estallado de vez en cuando, incluso en 2013, cuando 35 personas murieron en enfrentamientos en Xinjiang que, según el gobierno chino, fueron instigados por extremistas uigures. Un ataque con cuchillo en 2014 en la estación de tren de Kunming en la provincia de Yunnan, igualmente por supuestos extremistas uigures, exacerbó aún más las tensiones. En 2016, el gobierno central nombró a un nuevo secretario del partido, Chen Quanguo, para gobernar la región. Chen trajo sus tácticas duras del Tíbet, otra región inquieta de China, y supervisó una expansión masiva de la vigilancia, contratando a más del triple de la cantidad de personal de seguridad con un enfoque en controlar todo el camino hasta los vecindarios individuales. Esta represión impulsó a muchos uigures a emigrar a Turquía y otros lugares, aunque el gobierno chino ahora está presionando a muchos países para que vigilen o incluso devuelvan a estos refugiados a China.

Hoy, 10 años después, Xinjiang es una pesadilla distópica de vigilancia policial omnipresente e incluso arrestos preventivos. La escala de la represión de China es difícil de subestimar, tanto en el alcance de las personas afectadas como en las herramientas utilizadas por Beijing (un agregador de noticias para aquellos que buscan obtener más información tiene 529 páginas). Lo más destacado es que, en 2016, Chen comenzó a detener a minorías étnicas en campos de reeducación política para la eliminación de los extremos. Los expertos estiman actualmente que 1,5 millones de personas están recluidas en los campos, incluidos ciudadanos extranjeros. Si bien China inicialmente negó que existieran estas instalaciones, debido al periodismo obstinado y la investigación académica, ahora las describe como instituciones vocacionales y ofrece acceso limitado a los periodistas extranjeros, que encuentran que los detenidos no reciben los derechos y beneficios reclamados por el gobierno chino.

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Más allá de estos campamentos, los residentes minoritarios de Xinjiang están sujetos a vigilancia diaria y de gran alcance, que incluye tecnología de reconocimiento facial omnipresente, escaneos de rutina de teléfonos celulares e incluso pruebas de ADN sin un consentimiento significativo. Todos estos datos se alimentan a través de un sistema centralizado que utiliza un algoritmo para identificar a las personas que considera que merecen una mayor investigación. Los informes sugieren que quizás el 10 por ciento de todos los uigures en Xinjiang han sido detenidos, incluido más del 40 por ciento en algunas aldeas, por una serie de razones que incluyen simplemente tener aplicaciones prohibidas en su teléfono, como WhatsApp, para hablar con parientes en el extranjero.

Xinjiang es solo uno, aunque seguramente el más preocupante, ejemplo de la trayectoria de China bajo el secretario general del PCCh, Xi Jinping. Xi ha redoblado la obsesión de sus predecesores con el control social a través del mantenimiento de la estabilidad en toda China, pero especialmente dirigido a grupos sociales distintos pero en los que se desconfía, como las minorías étnicas o incluso las feministas. Las herramientas y los métodos de control que vemos en Xinjiang se están extendiendo lentamente al resto de China como parte de lo que algunos llaman antiliberalismo de alta tecnología. Si bien ahora parece difícil imaginar el reconocimiento facial en las deslumbrantes ciudades modernas de Beijing o Shanghái, también era difícil imaginar que tal destino le sucedería a la gente de Xinjiang en 2009.

Nathan Beauchamp-Mustafaga es analista de políticas con sede en Washington, DC.

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