Al infinito y más allá: el ascenso de Japón como un poder espacial

Japón se ha convertido en una nación líder en viajes espaciales en las últimas décadas. Como líder mundial de renombre en alta tecnología, el país se ha basado en su experiencia en áreas clave como la robótica para marcar su lugar entre las naciones de élite en el espacio. En particular, a diferencia de otros jugadores importantes como Estados Unidos, China y Rusia, Japón ha logrado su estatus mientras se mantiene dentro de los límites de lo que constituye usos pacíficos del espacio exterior según el Tratado del Espacio Exterior (OST) de 1967. Japón inicialmente tenía tres instituciones que manejan actividades aeroespaciales el Instituto de Ciencias Espaciales y Astronáuticas (ISAS), la Agencia Nacional de Desarrollo Espacial (NASDA) y el Laboratorio Aeroespacial Nacional de Japón (NAL). Sin embargo, la consolidación de las tres entidades para formar la Agencia de Exploración Aeroespacial de Japón (JAXA) en 2003 fue un momento histórico en el surgimiento de las naciones como una potencia espacial importante.

La investigación espacial en Japón funcionó bajo estrictas limitaciones en los años inmediatos posteriores a su derrota en la Segunda Guerra Mundial. Según los términos del Tratado de Cooperación y Seguridad Mutua entre Estados Unidos y Japón, el país tenía prohibido desarrollar tecnologías aeroespaciales y de aviación. Tales restricciones impidieron que Japón avanzara en el desarrollo de tecnologías espaciales autóctonas, a pesar de que fue la cuarta nación en lanzar con éxito un satélite en órbita después de Estados Unidos, la Unión Soviética y Francia. En 1969, estas restricciones se relajaron, aunque no del todo, cuando EE. UU. y Japón firmaron un acuerdo sobre la transferencia de tecnología no clasificada de vehículos de lanzamiento. A Japón todavía no se le permitió transferir la tecnología a un tercero, lo que obstaculizó las perspectivas de comercialización. La dependencia de tecnologías con licencia de empresas estadounidenses continuó hasta 1994, cuando un esfuerzo de colaboración entre NASDA y Mitsubishi Heavy Industries Limited (MHI) dio como resultado el desarrollo del cohete H-2. La serie de lanzadores H-2, el H-2A y posteriormente el H-2B, han mejorado constantemente con respecto a la facilidad de fabricación, confiabilidad y rentabilidad. Los ingenieros de JAXA y MHI están desarrollando actualmente el cohete H-3 más potente, que se espera que esté operativo pronto.

Japón ha dependido en gran medida de su fuerza de nicho en la robótica para emerger como una nación clave en el espacio. En 2013, Japón se convirtió en el primer país en lanzar un astronauta robótico, Kirobo, a la Estación Espacial Internacional (ISS). Kirobo demostró con éxito su capacidad para realizar tareas al recibir instrucciones verbales del astronauta Koichi Wakata. El uso de la robótica en las misiones espaciales se ha extendido también al ámbito de la exploración del espacio profundo a través de las aclamadas misiones Hayabusa. La nave espacial Hayabusa, que se lanzó en 2003, entró en los libros de historia como la primera misión en devolver polvo de asteroides a la Tierra. Su sucesor, el Hayabusa-2, ya ha sido aclamado como un éxito mayor. La nave espacial, que se lanzó en diciembre de 2014, realizó un análisis detallado del asteroide carbonoso Ryugu durante un año y medio, estudiando parámetros como la composición mineral y la inercia térmica. Lo más significativo es que obtuvo la distinción de convertirse en la primera nave espacial en recolectar muestras de la superficie y el subsuelo de un asteroide. El mundo científico espera con impaciencia el regreso de Hayabusa-2 en 2020.

Otra área en la que Japón ha buscado emplear su destreza en robótica es en la búsqueda de soluciones innovadoras para hacer frente a la amenaza de los desechos espaciales. JAXA, así como varios actores privados, han estado a la vanguardia del desarrollo de tecnologías que podrían abordar este desafío, que amenaza a toda la comunidad espacial mundial. JAXA ha probado el concepto de una atadura electrodinámica que atraparía los desechos espaciales y los haría flotar hasta la órbita terrestre baja (LEO), desde donde estas partículas de basura eventualmente se quemarían al volver a entrar en la atmósfera. La primera prueba de este concepto, que involucraba un mecanismo similar a una red de pesca hecha de alambres de aluminio y acero inoxidable, no tuvo éxito. Sin embargo, la idea no se ha abandonado y la viabilidad de tal mecanismo aún se está explorando. Mientras tanto, Astroscale, una empresa de eliminación de desechos orbitales con sede en Singapur dirigida por el empresario japonés Nobu Okada, también ha propuesto varias soluciones listas para usar. La compañía tiene una serie de demostraciones de tecnología programadas para 2020, incluida la del Servicio de fin de vida útil por demostración de Astroscale (ELSA-d). La nave espacial ELSA-d intentaría agarrar pedazos de basura espacial y bajarlos a la atmósfera.

Japón también ha empleado la diplomacia espacial como parte central de su estrategia para emerger como una potencia espacial. Japón ha ofrecido su experiencia tecnológica para beneficiar importantes iniciativas de cooperación internacional como la ISS. Por ejemplo, algunos de los primeros intentos de investigación de Japón buscaban obtener experiencia en investigación adecuada para la ISS. Como parte del programa Endeavour Space Shuttle de la Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio (NASA) de EE. UU., Japón lanzó Spacelab-J en 1992, un módulo que alberga varios experimentos científicos. Las lecciones aprendidas a través de tales misiones llevaron al desarrollo del Módulo Experimental Japonés (más conocido como Kibo), que es un componente clave de la ISS y su módulo más grande para realizar experimentos científicos. Mientras tanto, JAXA, en asociación con NASDA, también ha desarrollado buques de carga para transportar suministros a la ISS. La agencia está en proceso de desarrollar el lanzador H-3 más poderoso para transportar el transportador de carga HTV-X para entregar cargas útiles más pesadas a la ISS.

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En los próximos años, Japón también ocupará un lugar destacado en las misiones de exploración lunar iniciadas por Estados Unidos. Continuando con su colaboración con la NASA y los otros miembros de la ISS, JAXA está posicionada para ser un colaborador importante en la empresa de la plataforma orbital lunar Gateway. Como parte de esta misión multiagencia, JAXA ha propuesto enviar a sus astronautas, así como desarrollar un módulo habitacional similar a Kibo para realizar experimentos científicos. La agencia, en colaboración con MHI, también ha señalado su intención de modificar el cohete H-3 para viajar una distancia mayor que la requerida para la ISS. Mientras tanto, también se cree que JAXA está trabajando con la Organización de Investigación Espacial India (ISRO) en una misión lunar en los próximos años.

Las empresas japonesas en la cooperación espacial no se han limitado a las principales potencias. El proyecto BIRDS (Joint Global Multination Birds Satellite Project) respaldado por el Instituto de Tecnología de Kyushu ha demostrado un modelo exitoso de asistencia tecnológica para facilitar los lanzamientos espaciales para las naciones que no realizan actividades espaciales. La asistencia japonesa a través de este programa permitió a cuatro naciones, Nigeria, Mongolia, Bangladesh y Ghana, lanzar sus propios satélites cúbicos a bordo del cohete Falcon-9 de SpaceX en junio de 2017. En 2018, JAXA también lanzó cubesats en nombre de Bután, Malasia, Filipinas, Costa Rica y Kenia. Los satélites diseñados por estas naciones se desarrollan y lanzan desde el módulo Kibo en la ISS.

La postura de Japón en la arena del espacio exterior ha sido en su mayoría pacífica. Sin embargo, la geopolítica emergente en el este de Asia ha llevado a Japón a reevaluar esta postura. El país ha comenzado a centrarse más en el despliegue y la utilización de activos espaciales para reforzar su seguridad nacional. La Dieta Japonesa en 2008 enmendó la Ley Básica del Espacio del país para alinearla con el OST. La enmienda ha permitido a Japón desplegar capacidades defensivas en el espacio, allanando el camino para un mayor uso militar del espacio ultraterrestre.

Tres factores principales han impulsado este replanteamiento estratégico. Las dudas percibidas con respecto a la confiabilidad de su garantía de seguridad de los Estados Unidos han sido un área importante de preocupación para Japón. Otro factor atenuante es la creciente amenaza de un vecino cada vez más hostil, Corea del Norte. En tercer lugar, Japón parece ser consciente del hecho de que la colocación de activos estratégicos en el espacio es crucial para su propio resurgimiento, ya que mostrar destreza tecnológica en sectores de alta tecnología se considera cada vez más como un sello distintivo de una gran potencia. Con este fin, JAXA ha estado trabajando de manera concertada para desarrollar sus propias capacidades de Posición, Navegación y Cronometraje (PNT) a través del Sistema de Satélite Quasi-Zenith (QZSS). El sistema se conceptualizó en medio de preocupaciones sobre la interferencia externa con el Sistema de Posicionamiento Global (GPS) de EE. UU. A diferencia del Beidou de China, el GLONASS (Sistema global de navegación por satélite) de Rusia y el IRNSS (Sistema regional de navegación por satélite de la India) de India, el QZSS pretende complementar el GPS y funciona como un sistema de aumento basado en satélites. La constelación de cuatro satélites se centra en la región de Asia y Oceanía con un enfoque específico en Japón. El sistema presume de una precisión de hasta 10 centímetros en comparación con el GPS, cuyo margen de error ronda los 10 metros.

Operando dentro de severas restricciones y sin dejarse intimidar por múltiples fallas, Japón ha progresado constantemente hacia el logro de capacidades autóctonas confiables en el espacio exterior. Los esfuerzos de JAXA para capitalizar la experiencia tecnológica del país en beneficio de la comunidad mundial de viajes espaciales ciertamente ha elevado el estatus de Japón como una potencia importante. Ha trazado su curso de una manera bastante benévola y pacífica y se ha creado un lugar legítimo en el panteón de la navegación espacial. En múltiples instancias, Japón ha sido fundamental para demostrar modelos internacionales efectivos para la cooperación tecnológica, incluso cuando la narrativa sobre la competencia geopolítica siguió fortaleciéndose. El éxito de misiones como Hayabusa-2 también ha permitido que Japón emerja como una potencia del conocimiento, ya que los datos recopilados de tales empresas podrían ser la clave para descubrir varios misterios del universo. Si bien el país hasta ahora ha sido único en abstenerse de participar en el carro del armamento espacial, claramente tiene la capacidad tecnológica para hacerlo si es necesario. Si la situación de seguridad en el este de Asia empeora, no sería una gran sorpresa que Japón recurriera a tales propuestas en los próximos años.

Anupama Vijayakumar actualmente está cursando su Ph.D. sobre la interrelación entre tecnología y poder en el Departamento de Geopolítica y Relaciones Internacionales, Academia Manipal de Educación Superior, India.

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